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Paleoantropología

¿Cómo afecta la alimentación a la evolución del hombre?

Exámenes realizados en calaveras virtuales lo demuestran: algunos ancestros del humano tenían una cara de cascanueces

Evolución hombre

Los seres humanos tenemos una cabeza grande, pero carecemos de morro: esto lo sabe todo el mundo. Menos conocido es el hecho de que los australopithecus (es decir, nuestros ancestros de hace entre dos y cuatro millones de años) tenían calaveras pequeñas, pero un morro, dientes muy grandes y algunos, además, refuerzos semejantes a pilares en el rostro. ¿Para que necesitaban todo eso?

Paleoantropología

Como la forma y la función suelen estar relacionadas, los paleoantropólogos, expertos en la evolución humana, sospechan que el aspecto del rostro resulta esencialmente de las fuerzas que afectan la parte delantera de la calavera al desmenuzar los alimentos. Con una serie de modelos biomecánicos, un equipo de David Strait (Universidad de Albany) y Gerhard Weber (Universidad de Viena) acaba de simular la distribución de estas fuerzas en la calavera del homínido Australopithecus africanus, para compararlas con lo que ocurre en la calavera del macaco cangrejero (Macaca fascicularis).

Este descubrimiento fue posible gracias a la “Finite Elemente Analyse“ (FEA), un método informático para resolver cuerpos geométricamente complejos dividiéndolos en pequeños cubos y tetraedros que permiten la realización de cálculos matemáticos. Para aplicar el software de FEA primero había que reconstruir las calaveras como modelos tridimensionales de máxima precisión. En la Universidad de Viena, un centro puntero en antropología virtual, la calavera del homínido “fue reconstruida“ a base de dos ejemplares incompletos hallados en Sudáfrica : los hallazgos Sts 5 (“Mrs. Ples“, ver el reportaje sobre Darwin en GEO número 266) y Sts 52. En laboratorios estadounidenses se determinó experimentalmente qué fuerzas se dan en la calavera de los primates actuales y qué cualidades tienen los huesos de estos simios.

La evolución del hombre

De esta manera, el equipo austríaco y estadounidense logró representar las fuerzas que afectaban las calaveras de A. africanus y M. fascicularis. Especialmente la presión que se ejerce al morder sobre los premolares de la mandíbula superior resultó tener una relación funcional con el aspecto de la cara: mientras en el caso de los macacos el impacto mecánico es amortiguado por el morro, semejante a una concha, en el caso de A. Africanus, de rostro más plano, los “pilares“ adicionales a ambos lados de la nariz absorben la presión.

¿Pero qué alimentos eran los que afectaban principalmente los premolares de A. africanus? “Deben de haber sido objetos mayores“, sospecha David Strait, “objetos que no se podían meter en la boca hasta los molares y que eran demasiado duros para los dientes incisivos”. La hipótesis de los paleoantropólogos es la siguiente: la especie dependía de nueces y otras semillas de corteza dura, cuyo diámetro variaba entre uno y cinco centímetros: los necesitaban por lo menos como ración de supervivencia en las épocas más austeras del año.

“Imagínense que nosotros, los hombres actuales, estuviéramos comiendo bistec y helados durante diez meses al año”, dice Weber. “Pero durante dos meses no hay otra cosa que nueces duras y tampoco tenemos herramientas para abrirlas”. Esto podría desencadenar un proceso de selección natural y nuestras mandíbulas y nuestros dientes transformarse después de varias generaciones. En ese caso, los humanos tal vez desarrollaríamos “pilares” faciales y un morro.

* Información del proyecto de la Unión Europea EVAN (European Virtual Anthropology Network), apoyado por GEO

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