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Espacio

El laboratorio espacial Columbus

Instalación giratoria

El laboratorio espacial Columbus, realizado íntegramente con tecnología y personal europeo, ya gira alrededor de la Tierra como parte de la Estación Espacial Internacional. Su construcción ha durado once años, más que su tiempo previsto de estancia en órbita. Por primera vez en la historia, Europa cuenta con un módulo experimental propio.

Tiene las dimensiones de un autobús de dos pisos, pesa trece toneladas y se llama Columbus. Este tubo de aluminio está repleto de equipos técnicos altamente sofisticados y, desde principios de febrero de 2008, forma parte de la Estación Espacial Internacional (ISS, según sus siglas en inglés), donde funciona como laboratorio. La ISS es el mayor objeto artificial en órbita. A una altitud aproximada de 350 kilómetros, cada 92 minutos da una vuelta alrededor de la Tierra.

Antes del lanzamiento al espacio hubo que solucionar un rompecabezas terrestre: la financiación, la coor-dinación entre las organizaciones participantes en el diseño y la construcción del módulo de alta tecnología y la logística para llevar el laboratorio a su destino. Lo más sorprendente es que los cientos de científicos e ingenieros europeos involucrados durante once años no perdieron la paciencia y el optimismo, y que el proyecto no acabó en un cajón, debido al complicado tira y afloja entre los políticos de diversas naciones. Es una empresa histórica: por primera vez, Europa contará con una base espacial propia para realizar investigaciones.

Septiembre de 2001. Empresa espacial EADS Astrium, Bremen (Alemania): Günther Brandt, jefe de proyecto, y su equipo esperan en la pista del aeropuerto. Cuando el avión de carga procedente de Turín (Italia) aterriza, la preocupación por los plazos desaparece. La bodega transporta el fuselaje del módulo Columbus.

Desde el principio

En 1996, la Agencia Espacial Europea (ESA) adjudicó a la empresa espacial EADS Astrium el encargo de diseñar y equipar el laboratorio espacial. Esta compañía fue elegida porque Alemania, con un 41 por ciento de los gastos, es el mayor contribuyente europeo de la Estación Espacial Internacional y, además, financia la mitad de los 880 millones de euros que cuesta Columbus. Por lo demás, las labores de desarrollo fueron adjudicadas según la contribución financiera de cada país. Al final, 341 empresas europeas entregaron cerca de dos millones de elementos necesarios para la construcción, y un fabricante de satélites italiano produjo la piel de aluminio. Para llenarla, los constructores de EADS se han preparado bien: primero, durante un año y medio, construyeron una maqueta de entrenamiento, el llamado engineering model. A primera vista, no tiene nada en común con el original: la maqueta es un armario empotrado de unos diez metros de longitud, lleno de monitores, cables, enchufes y botones. Pero se han integrado todas las funciones del laboratorio Columbus: desde los sistemas que garantizan la supervivencia de los astronautas hasta los equipos de experimentación, las unidades de datos y vídeo. Muchos componentes, procedentes de diversos países, no casaban al principio. Los ingenieros los modificaron y adaptaron.

Trabajando en el espacio

Y para qué tanto esfuerzo? Al y al cabo se trataba de diez de los 16 armarios de carga (international standard payload racks). Cada uno es tan grande como una cabina telefónica y pesa hasta 500 kilogramos. Tres sirven como bodega, tres albergan los sistemas de electricidad, agua y aire acondicionado. Los restantes diez, sin embargo, se ponen a disposición de la ciencia. La mitad corresponde a los norteamericanos, como recompensa por llevar el laboratorio al espacio con un transbordador espacial (space shuttle). Desde el principio hay cuatro unidades de experimentación europeas: el laboratorio de biología, para estudiar las consecuencias de la ingravidez sobre células, plantas e insectos; el laboratorio para experimentos fisiológicos, donde se investigará el efecto de una larga estancia en el espacio sobre el cuerpo humano; el laboratorio para la investigación del comportamiento dinámico de los líquidos y, por último, el European Drawer Rack, una especie de armario con cajones para experimentos menores de disciplinas diversas. La quinta unidad aún no se ha adjudicado. Además, hay dos dispositivos para experimentos fuera de la estación, por ejemplo, para investigaciones relacionadas con el Sol.

Enero de 2003. EADS Astrium, Bremen: Columbus está prácticamente listo para el despegue. Año y medio después de la entrega de la funda exterior, después de la escrupulosa instalación de los interiores y numerosos exámenes de los sistemas y funciones, está previsto que el módulo sea acoplado a la Estación Espacial Internacional (ISS) en octubre de 2004. Pero el 1 de febrero de 2003 se produce la catástrofe: el transbordador espacial Columbia se desintegra al volver a la atmósfera terrestre, causando la muerte de los siete astronautas. La culpa la tiene un escudo térmico defectuoso. Los peritos critican a la NASA, que detiene enseguida el vuelo de sus transbordadores espaciales.

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