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Salud

Las 10 preguntas sobre la gripe porcina

El virus de la gripe porcina en Madrid
H1N1: este nuevo virus de gripe es mortal. Parece que cientos de personas ya están infectadas. ¿Pero debemos realmente temer una epidemia a nivel mundial? La OMS ha aumentado el nivel de alerta.

1. ¿Dónde se contagiaron humanos con la gripe porcina?

La enfermedad, provocada por el virus H1N1, ha estallado en México. Allí han muerto alrededor de 150 personas a causa de la gripe. Se desconoce cuánta gente está infectada y tampoco se sabe si siempre se trata exactamente del mismo virus. Por eso todavía no existe una estadística precisa sobre los casos a nivel mundial. Actualmente se conocen casos también en Estados Unidos, Canadá, España, Gran Bretaña y Nueva Zelanda. En otros países hay pacientes sospechosos de tener la enfermedad.

2. ¿Cómo se manifiesta la enfermedad?

La gripe porcina causa síntomas semejantes a otros tipos de influenza: fiebre, dolor de cabeza, tos y catarro. Algunos pacientes también sufren náuseas, diarrea, vómitos y dolores de garganta. La muerte suele producirse por pulmonía. El virus es tan agresivo que también puede matar a personas jóvenes aparentemente sanas.

3. ¿Por qué es tan peligroso el virus?

El virus responsable del brote de México es una nueva variedad del subtipo A/H1N1. Los virus de gripe cambian constantemente a nivel genético. El nuevo virus contiene genes que aparecen tanto en cerdos como en aves y seres humanos. Puesto que los cerdos pueden estar infectados con varios virus al mismo tiempo (por ejemplo, H1N2, H3N1, H3N2), estos virus se pueden mezclar intercambiando sus genes, con lo que generan virus nuevos. Si uno de estos tipos aún no ha circulado entre la población humana, el sistema inmunitario aún no ha producido los anticuerpos correspondientes y, por lo tanto, se halla indefenso.

Virus mortal

4.¿Qué significa H1N1?

El virus de gripe porcina tiene cuatro subtipos importantes: H1N2, H3N2, H3N1 y el susodicho H1N1. H y N representan las dos proteínas más importantes de la envoltura del virus: hemaglutinina y neuraminidasa. Estas proteínas existen en diversas combinaciones que de esta manera forman nuevos subtipos. Todos los subtipos de hemaglutinina y neuraminidasa están presentes en las aves acuáticas, que representan el reservorio para los virus de influenza. Los actuales virus de influenza presentes entre los humanos, que se extendieron en los últimos decenios, figuran entre los subtipos H1N1 y H3N2.

5.¿Qué significa pandemia?

La OMS considera el brote de la gripe porcina en Norteamérica como "emergencia sanitaria de dimensiones internacionales“. Una pandemia –una propagación intercontinental– todavía no se ha dado, pero sí existe el potencial para semejante epidemia internacional. Una pandemia conllevaría porcentajes de contagio y de mortandad que superan las de las habituales olas de influenza. En España, el contagio entre personas que no han viajado al foco de infección ha comenzado.

6. ¿Cómo de probable es una pandemia?

La OMS ha subido el nivel de alerta de pandemia de tres a cuatro y ahora a cinco. Esto significa: un virus nuevo, que parcialmente es contagiado de ser humano a ser humano, se propaga sin límites geográficos. “La probabilidad de una pandemia ha aumentado, pero no se tiene que producir forzosamente“, dijo la directora general del OMS, Margaret Chan, el martes 28 de abril. Ahora, dice, la misión consiste en impedir al máximo la propagación del virus. El nivel 5 significa pandemia inminente.

Las grandes pandemias de la historia

  • Gripe española: un virus gripal del tipo H1N1 era tan agresivo que mató a entre 25 y 50 millones de personas entre 1918 y 1920: sobre todo gente joven y sana.
  • Gripe asiática: el virus entonces nuevo A/H2N2 causó una pandemia entre 1957 y 1958. Murieron entre uno y dos millones de personas. El país de origen probablemente era China.
  • Gripe de Hong Kong: entre 1968 y 1970 fallecieron 800.000 personas en todo el mundo. Como el virus responsable, el A/H3N2, es muy emparentado con el de la gripe asiática, se produjeron menos muertes que en el caso anterior. El sistema inmunitario de muchas personas todavía contaba con anticuerpos.
  • Gripe aviar: estalló en los criaderos de pollos de Hong Kong en 1997. Sólo murieron pocas personas; probablemente porque el virus sólo se transmitía de ave a humano, pero no de humano a humano. Una pandemia no se produjo.
Tamiflu, el medicamento contra el virus mortal

7. ¿Ayuda la vacuna contra la gripe?

Aún no se sabe si la vacuna del H1N1 protege contra el nuevo virus. No obstante, los dos virus se asemejan hasta cierto punto, por lo que el Centro Europeo para la Prevención y el Control de las Enfermedades (ECDC) no descarta que la vacuna pueda ofrecer alguna protección. Sin embargo, nadie lo puede garantizar.

8. ¿Existen medicamentos contra la gripe porcina?

El Instituto Robert Koch (la principal institución alemana para el control y la prevención de las enfermedades) discute diversos medicamentos antivirales. El virus parece estar resistente contra amantadina y rimantidina; sin embargo, hay indicios de que dos inhibidores de neuraminidas -oseltamivir y zanamivir- pueden mostrarse eficaces. Hasta ahora los antivirales podían comprarse en farmacia, pero desde hoy, jueves 30 de abril, deberán ser recetados.

9. ¿Puedo comer carne de cerdo?

Sí, la gripe porcina no se contagia comiendo carne. Sin embargo, es necesario que la carne haya sido preparada a una temperatura de al menos 70 grados centígrados.

10. ¿Qué información es fiable?

Según los expertos internet sirve para frenar la epidemia. Siempre que se sepa cómo hacerlo. Sería mucho más fácil controlar las olas de gripe si uno lograra seguirles la pista “en tiempo real”. Por ello, un grupo de investigadores estadounidenses alrededor del colaborador de Google Jeremy Ginsberg acaba de encontrar un método para observar la propagación de la enfermedad con solo un día de diferencia: a través de internet.

Por supuesto que para localizar los casos de gripe no es suficiente buscar en Google la palabra “gripe”. En México, el país de origen de la ola de gripe porcina, se han producido bastante menos búsquedas de internet que en Estados Unidos o Europa. Aunque ha que tener criterio puesto que a veces algunos informaciones son más más bien una fuente de desinformación. Para luchar contra la alarma y los falsos diagnósticos, un grupo de científico gracias a unos algoritmos inteligentes, han combinado informaciones sobre búsquedas relacionadas con la salud con datos adicionales como la estación del año y la búsqueda de hospitales. De esta forma lograron una congruencia casi perfecta con las estadísticas de gripe oficiales de Estados Unidos entre los años 2003 y 2008.

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