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Animales

Canguros: Los marsupiales de Australia

Cara a cara con los canguros

Ningún animal de tamaño comparable se mueve con saltos tan elegantes. El fotógrafo Thorsten Milse siguió los pasos de los musculosos saltarines y sus crías en Australia.

"Kangooroo": esta palabra de los aborígenes australianos evoca la singularidad biológica que sigue asombrando a los observadores de estos animales: los saltos. Ningún otro animal de más de cinco kilos de peso se mueve brincando. El representante más poderoso de esta familia que abarca alrededor de 60 especies, el canguro rojo, tan alto como un hombre, puede alcanzar así una velocidad nada desdeñable de 50 kilómetros por hora, salvando con un solo salto distancias de aproximadamente doce metros. Pero el peculiar andar de los Macropodidae, los "pies grandes“, no sólo es veloz, ágil y elegante. Sobre todo, es económico.

-En cada aterrizaje, los canguros cargan de energía los tendones de las piernas y la aprovechan para el salto siguiente –dice Craig McGowan, del University of Texas, en la ciudad de Austin, quien examina la interacción de ligamentos, músculos, huesos, articulaciones, cartílagos y tendones en los “roos”, como los australianos apodan estos animales. (Ver imágenes de la fauna salvaje de Australia)

Fauna de Australia: el campeón mundial del ahorro energético

Hotel mamá

Los tendones son extremadamente finos en comparación con los de la mayoría de los demás vertebrados y funcionan como resortes especialmente efectivos que aprovechan hasta el 96 por ciento de la energía para el salto siguiente. Cuando los científicos colocaron algunos de los marsupiales encima de una cinta transportadora y les pusieron una máscara de oxígeno, obtuvieron resultados sensacionales. Cuando el canguro aceleraba sobre la cinta, el consumo de oxígeno primero descendió ligeramente.

A partir de cierta velocidad se mantuvo constante durante mucho tiempo. En los cuadrúpedos, al contrario, el consumo de oxígeno crecía sin cesar. El consumo constante de oxígeno de los canguros significa: su demanda de energía no cambia aunque aceleran: los investigadores habían encontrado un concepto único.

Probablemente también el peculiar movimiento contribuye a esto. Pues cada impacto en el suelo une las piernas casi como una navaja. Así, sus elásticos tendones son estirados enormemente, por lo que pueden almacenar abundante energía. McGowan incluso ha logrado traducir sus resultados al ser humano: aquellas personas que viven con modernas prótesis de fibra de carbono. Estos miembros postizos oscilan como un resorte y tienen un efecto semejante al de los tendones altamente especializados de las piernas traseras de los saltarines.

Marsupiales: 100 metros lisos en once segundos

-Aprendemos de los canguros cómo mejorar las prótesis y cuál es la mejor manera de caminar con ellas –dice McGowan, quien ha analizado también los sprints del participante surafricano de los Juegos Paralímpicos Oscar Pistorius.

Sus piernas están amputadas por debajo de las rodillas; no obstante, corre los cien metros lisos en algo menos de once segundos. Gracias a un modelo cibernético, el investigador quiere penetrar aún más en los complejos secretos del movimiento a saltos. La idea es que la simulación no sólo muestre todos los procesos del aparato motriz. También debe mostrarle en qué lugares tiene que inyectar en el futuro sus aparatos de medición para obtener datos aún más precisos.

-Cuanto más sepamos de lo que ocurre en los miembros tanto mejor podremos analizar también los fósiles –dice McGowan-. Pues la manera del movimiento forma los huesos, y su diseño nos delata por qué los canguros se convirtieron en saltarines.

Para ver más imágenes de canguros:

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