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Especies en peligro de extinción

Unos roedores salvan la selva tropical

El agutí se encarga de dispersar la semillas en los bosques de Centroamérica

El agutí, un pequeño roedor que ayuda a la regeneración de la selva tropical.

Pequeño roedor agutí

Hasta ahora, muchos biólogos consideraban que los agutíes (Dasyprocta) eran inútiles devoradores de frutos. Pero estos roedores, de hasta 65 centímetros de longitud, habitantes de las selvas tropicales de Sudamérica y aficionados a los suculentos frutos de los árboles tropicales, juegan un importante papel en la regeneración de la selva tropical, según han descubierto Patrick Jansen, del Smithsonian Tropical Research Institute (Panamá), y el biólogo Martin Wikelski, del alemán Instituto Max Planck para Ornitología.

El método utilizado fue bastante singular. Los investigadores colocaron transmisores en miniatura en 16 roedores y más de 500 semillas de palma, y durante un año observaron sus tortuosos caminos por la selva. Gracias a los animales, el 85% de las semillas se alejó del árbol de origen. En promedio, cada fruto fue enterrado y desenterrado ocho veces y por ejemplares distintos que se los "roban unos a otros".

Una de las semillas cambió incluso 36 veces. Así, algunas se desplazaron hasta 892 metros por la selva. “Si la selva está sana, y un número considerable de agutíes es devorado por depredadores como el ocelote, las semillas en algún momento tienen la posibilidad de permanecer en la tierra y germinar”, dice Wikelski, “y sale ganando la selva.”

Con sus observaciones, los biólogos también solucionaron un misterio de varios años de antigüedad: en las regiones tropicales de África y Asia, semillas con un diámetro de unos cuatro centímetros suelen ser dispersadas exclusivamente por grandes mamíferos a través de sus heces. Pero en las selvas húmedas de Centroamérica y Sudamérica, esos animales grandes se extinguieron hace ya 10.000 años, por lo que los árboles, en teoría, no podrían haber sobrevivido. Pero al parecer, este pequeño roedor con tendencias cleptómanas se encargó de evitarlo.

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