Alice Ball, la química que descubrió un tratamiento para la lepra

Alice Ball fue una química que desarrolló un extracto de aceite inyectable que se convirtió en el tratamiento más eficaz para la lepra hasta la década de 1940. Tenía solo 23 años. Fue la primera mujer y la primera afroamericana en recibir un máster de la Universidad de Hawái.

Alice Ball tenía solo 23 años cuando desarrolló un método para hacer que el aceite de chaulmoogra, un tratamiento temprano para la lepra, fuera más fácil de inyectar.
Alice Ball tenía solo 23 años cuando desarrolló un método para hacer que el aceite de chaulmoogra, un tratamiento temprano para la lepra, fuera más fácil de inyectar.

En el lado este de la Universidad de Hawái en el campus de Manoa, un árbol de 25 pies con hojas largas y angostas y frutos de color marrón aterciopelado rinde homenaje a Alice Augusta Ball, la primera mujer y la primera estudiante afroamericana en recibir un máster de la escuela. 

Conocido como chaulmoogra, el árbol fue plantado en 1935 en honor a la innovadora investigación de Alice Ball sobre la enfermedad de Hansen o lepra. Como química en la universidad, entonces conocida como College of Hawaiʻi, a mediados de la década de 1910, desarrolló uno de los primeros tratamientos efectivos para la infección crónica, extrayendo aceite de las semillas de la fruta chaulmoogra para inyectarlo en el torrente sanguíneo.

Antes de la introducción de los antibióticos de sulfona en la década de 1940, el llamado Método Ball era uno de los principales tratamientos para la lepra

Antes de la introducción de los antibióticos de sulfona en la década de 1940, el llamado Método Ball era uno de los principales tratamientos para la lepra, que afecta los nervios y la piel y puede alterar drásticamente la apariencia de las extremidades. Durante décadas, sin embargo, se pasó por alto a la mujer detrás del descubrimiento, con los logros de su corta vida (murió en 1916 a los 24 años) olvidados a favor de presentar una narrativa de ingenio científico centrada en los hombres.

 “Dado que no podemos devolverle la vida a Alice, lo menos que podemos hacer es contar la historia de su vida de la manera más honesta y completa posible, para que la gente conozca su excelente trabajo hoy y en el futuro”, dice Paul Wermager, un bibliotecario jubilado, que ha dedicado los últimos 20 años a resurgir la vida y el legado de Ball. “Ella y su trabajo pueden ayudar a educar e inspirar a las personas a hacer lo que parece imposible”, agrega.

Retrato del abuelo paterno de Alice Ball, James Presley Ball.
Retrato del abuelo paterno de Alice Ball, James Presley Ball.

Más allá de abrir una ventana al racismo y sexismo generalizados de la academia de principios del siglo XX, la historia de Ball arroja luz sobre un capítulo oscuro en la historia de Hawai. Entre 1866 y 1969, las autoridades trasladaron por la fuerza a más de 8.000 pacientes de lepra, casi todos nativos hawaianos, a la remota península de Kalaupapa. Mientras que, a los leprosos blancos, o haole se les permitía salir de Hawái y buscar tratamiento en el continente, se esperaba que los hawaianos exiliados a la colonia permanecieran allí de por vida, al menos hasta que se levantaran las leyes de cuarentena en 1969.

Su abuelo paterno, James Presley Ball, fue un renombrado fotógrafo de color que capturó retratos de personas, como el abolicionista Frederick Douglass, la cantante de ópera Jenny Lind y el escritor Charles Dickens

Ball nació en Seattle el 24 de julio de 1892, hija del editor de un periódico, fotógrafo y abogado negro James Presley Ball Jr. y la fotógrafa blanca Laura Louise Howard Ball. Creció en una familia distinguida de clase media. Su abuelo paterno, James Presley Ball, fue un renombrado fotógrafo de color que capturó retratos de personas, como el abolicionista Frederick Douglass, la cantante de ópera Jenny Lind y el escritor Charles Dickens.

Cuando tenía 10 años, la familia de Alice Ball se mudó a Honolulu con la esperanza de que el clima cálido ayudara a tratar la artritis de su abuelo. Incluso cuando era una estudiante joven, mostró una inteligencia más allá de su edad, y un compañero de clase de la escuela secundaria la describió más tarde como "brillante", según Wermager, quien fue jefe del departamento de ciencia y tecnología en la Biblioteca Hamilton de UH Manoa durante décadas.

Cuando el abuelo de Ball falleció en 1904, la familia regresó a Washington. De pequeña estatura debido a su asma crónica, Ball participó en el club de teatro de su escuela secundaria y se ganó una reputación por su ingenio rápido. Su frase de graduación, inmortalizada en un anuario de clase de 1910, resume su personalidad ambiciosa: “Trabajo y trabajo y todavía parece que no tengo nada hecho”.

Ball pasó a estudiar en la Universidad de Washington y obtuvo dos títulos de licenciatura en cuatro años: el primero en química farmacéutica en 1912 y el segundo en ciencias de la farmacia en 1914. Como estudiante, fue coautora de un artículo en el Journal de la American Chemical Society, "la revista de química más prestigiosa de la época", dice Wermager.

Ball (izquierda) con los compañeros de clase de College of Hawaiʻi Yakichi Katsunari (centro) y Tomoso Ima (derecha).
Ball (izquierda) con los compañeros de clase de College of Hawaiʻi Yakichi Katsunari (centro) y Tomoso Ima (derecha).

Después de graduarse, regresó a la casa de su infancia en Hawái para obtener un máster en química. Se graduó en 1915 y continuó su racha histórica al convertirse en la primera instructora de química negra de la universidad y la primera mujer en obtener un máster.

"Ball es sin duda una pionera y un modelo a seguir", señala Philip Williams , actual presidente del departamento de química de UH Manoa. “No todos los días encontrabas a una mujer afroamericana en un laboratorio de química. Ya es bastante difícil para los estudiantes de posgrado en estos días; no puedo imaginar cómo fue para ella hace más de un siglo”.

Investigó la composición química de las plantas, particularmente la raíz hawaiana 'awa, también conocida como kava

Como estudiante de máster, Alice Ball investigó la composición química de las plantas, particularmente la raíz hawaiana 'awa, también conocida como kava. En Hawái, la raíz de 'awa se usa como una panacea para afecciones que van desde el insomnio hasta los dolores de cabeza y los trastornos renales. Ball estudió los ácidos, la solubilidad y las resinas de la planta para determinar cómo podría inyectarse como tratamiento para afecciones médicas.

La investigación de Ball llamó la atención de Harry T. Hollmann, un médico y funcionario de salud pública de EEUU que estaba usando aceite de árbol de chaulmoogra para tratar casos leves de lepra. Aunque la gente en Asia había usado el aceite como un ungüento para las afecciones de la piel durante siglos, el médico británico Frederic John Moaut solo llamó la atención del mundo occidental sobre sus propiedades curativas en 1854. Los médicos occidentales lucharon para usar chaulmoogra de manera efectiva: con demasiada frecuencia, las dosis orales causaron náuseas, mientras que las inyecciones provocaron dolorosos abscesos en la piel.

En 1915, Hollmann reclutó a Ball para ayudarlr a encontrar una manera de hacer que el aceite fuera más fácil de inyectar. En ese momento, los nativos hawaianos se enfrentaban a una pandemia de lepra, una enfermedad infecciosa crónica causada por bacterias de crecimiento lento. La enfermedad afecta a personas de todas las edades y los síntomas pueden aparecer en cualquier momento entre 1 y más de 20 años después de la infección. Descrita en la literatura que se remonta a la antigüedad, la lepra se documentó por primera vez en Hawái en 1835.

La lepra en Hawai

“Los hawaianos habían pasado por múltiples pandemias antes de que llegara la lepra, como la tos ferina, las paperas y la disentería”, explica Herman, autor de un artículo de revista de 2001 sobre los vínculos de la lepra con la raza y la colonización. “Esta es una población que ya ha sido devastada masivamente. Imagina a todas las personas que ves y conoces en tu vida diaria. Dentro de cincuenta años, solo quedará el 20 por ciento de ellos. Esto es por lo que habían pasado los nativos hawaianos”, agrega-

Gran parte de esta devastación se puede atribuir a las enfermedades introducidas por los misioneros y colonizadores occidentales.

Probablemente, traída por trabajadores inmigrantes de las plantaciones de Asia y Europa, la lepra se propagó rápidamente e infectó a 274 personas en las islas en 1866. En 1865, el reino aprobó una ley que establecía un leprosario u hospital para personas con lepra, en 800 acres de tierra estatal en la península de Kalaupapa. Los pacientes con casos avanzados de la enfermedad fueron detenidos temporalmente antes de ser exiliados a Kalaupapa de por vida; aquellos con casos más leves fueron tratados en hospitales y dados de alta.

Vista del asentamiento de leprosos, alrededor de 1922
Vista del asentamiento de leprosos, alrededor de 1922.

Kalaupapa fue el más grande de los leprosarios, albergando a unas 1.100 personas, casi todos nativos hawaianos, en su apogeo alrededor de 1890.

Bloqueado por altos acantilados, solo se podía acceder al asentamiento remoto en bote (o más tarde en avión), mula o a pie. Inicialmente, las condiciones eran duras y los pacientes carecían de vivienda y suministros adecuados. Trabajadores de la Junta de Salud, misioneros cristianos y na kokua (personas que se unieron voluntariamente a sus seres queridos en aislamiento) ayudaron a los exiliados a transformar la leprosería en una comunidad, construyendo iglesias, un bar, una tienda, un teatro y un salón social que albergaba bailes. Algunos residentes tenían trabajos, como oficinistas, camareras, pescadores o camilleros de hospitales. Pero el hecho era que los pacientes eran trasladados a la fuerza a Kalaupapa, a veces por cazadores de recompensas encargados de rastrear pacientes con lepra en las islas.

“No les importaba arruinar una vida. Ni siquiera me dieron unos días para ocuparme de mi vida personal. Que así sea. Yo era solo un número”

"Te atrapan como un ladrón y no tienes ningún derecho”, escribió Olivia Robello Breitha, quien tenía 18 años cuando fue enviada a Kalaupapa en 1937, en sus memorias. “No les importaba arruinar una vida. Ni siquiera me dieron unos días para ocuparme de mi vida personal. Que así sea. Yo era solo un número”, relató.

En la cultura hawaiana, la idea de aislar a las personas enfermas es “completamente extraña”, dice Herman. “La familia es súper, súper unida, incluso familia extendida”, agrega. “La idea de que sacas a alguien de la casa y lo despides cuando está enfermo es traumático. Muchas veces eran niños pequeños a los que se llevaban”.

A los miembros de la familia se les permitía visitar a sus parientes, pero tenían que permanecer en viviendas separadas y comunicarse a través de una pantalla de alambre de gallinero . Si los pacientes lograban escapar de Kalaupapa, eran rastreados por cazarrecompensas y podían ser arrestados. Un conjunto restrictivo de reglas gobernaba la vida en el asentamiento, incluso prohibía a los residentes criar niños. El gobierno confiscó a miles de bebés nacidos de pacientes de lepra en Kalaupapa, los dio en adopción y ocultó sus orígenes para evitar el estigma asociado con la enfermedad.

Cuando no estaba dando conferencias en la universidad o como profesora voluntaria de inglés, Ball estaba en el laboratorio tratando de encontrar una manera de hacer que la chaulmoogra se disolviera en agua. Con la ayuda de Arthur L. Dean, entonces profesor de química y luego presidente de UH Mānoa, logró este objetivo en menos de un año, a pesar de realizar su investigación fuera de servicio y sin paga. La clave, descubrió en 1915, era congelar los ácidos grasos del aceite para aislar sus compuestos de éster, que podrían modificarse para formar un tratamiento inyectable, soluble en agua, pero efectivo.

Ball continuó enseñando mientras perfeccionaba su técnica. En 1916, según los informes, inhaló gas de cloro mientras demostraba cómo usar una máscara de gas y cayó gravemente enferma. (Alternativamente, es posible que hubiera contraído tuberculosis, que figuraba como la causa de la muerte en su certificado de defunción). Su madre la llevó de regreso a Seattle, donde murió en la víspera de Año Nuevo a la edad de 24 años.

Foto de 1905 de residentes de Kalaupapa
Foto de 1905 de residentes de Kalaupapa.

Después de la muerte de Ball, Dean hizo pequeños ajustes a su descubrimiento antes de publicarlo y reclamarlo como propio. Apodado el Método Dean, el tratamiento resultó prometedor. Según un informe de 1922, resultó en una “mejoría rápida, especialmente en casos graves de lepra”. Entre 1919 y 1923, no se envió a ningún paciente con lepra a Kalaupapa: en cambio, fueron tratados en el Hospital Kalihi y dados de alta.

Según el Servicio de Parques Nacionales (NPS), las autoridades inicialmente esperaban que el tratamiento con chaulmoogra fuera lo suficientemente efectivo como para permitirles cerrar Kalaupapa. Sin embargo, a principios de la década de 1930, "la creencia en los poderes curativos del aceite había disminuido". Un tratamiento altamente efectivo para la lepra solo llegó en la década de 1940, con el desarrollo de antibióticos de sulfona.

Fin de la lepra

El estado de Hawái abolió sus leyes de cuarentena forzosa en 1969. Cuando se les ofreció la oportunidad de irse de Kalaupapa, muchos residentes de toda la vida optaron por quedarse en el asentamiento, ya sea por afecto al lugar que consideraban su hogar o por temor a reintegrarse nuevamente en una comunidad más amplia. “Sería bastante difícil que me mostraran al público, como soy”, decía Timothy, un anciano que fue enviado a Kalaupapa en 1939, al New York Times en 1971. Breitha, por su parte, viajó por todo el país. Mundo, pero continuó residiendo en Kalaupapa hasta su muerte en 2006. A partir de 2021, el asentamiento, ahora parte de un Parque Histórico Nacional, tenía una población de diez ex pacientes. Entre 80 y 100 personas adicionales trabajan en la península remota como personal de NPS, sacerdotes y monjas, voluntarios y más.

En 2020, la Organización Mundial de la Salud registró 127.558 nuevos casos de lepra en todo el mundo, más de la mitad de los cuales se produjeron en la India

Actualmente, la lepra es curable, pero continúa afectando a decenas de miles cada año. En 2020, la Organización Mundial de la Salud registró 127.558 nuevos casos de lepra en todo el mundo, más de la mitad de los cuales se produjeron en la India.

Las contribuciones de Ball al tratamiento de la lepra se pasaron por alto durante décadas. Hollmann se aferró a la verdad del descubrimiento, dando crédito a ésta en un artículo de revista de 1922. “Después de una gran cantidad de trabajo experimental”, escribió, “la señorita Ball me resolvió el problema, al hacer los ésteres etílicos de los ácidos grasos que se encuentran en el aceite de chaulmoogra”.

El legado de Alice Ball resurge

Más recientemente, el legado de la científica ha resurgido gracias a los investigadores de UH Manoa y un jubilado de Baltimore llamado Stan Ali. En la década de 1990, Ali se encontró con la historia de Ball en The Samaritans of Molokai, un libro de 1932 sobre misioneros cristianos que vivían entre los pacientes de lepra, mientras investigaba a los negros en Hawái. El libro menciona a una “joven química negra”, a quien Ali identificó más tarde como Ball.

El padre misionero Damián con el coro de niñas de Kalawao alrededor de 1878
El padre misionero Damián con el coro de niñas de Kalawao alrededor de 1878.

En su búsqueda por encontrar más sobre Alice Ball, Ali se reunió con Wermager, quien había comenzado a investigar la vida de la científica en 1988, y sus colegas en UH Manoa. Los dos compartían información sobre ella siempre que podían.

Hablando con el Honolulu Star-Bulletin en 2000, Ali atribuyó la eliminación de la científica de la historia al sexismo y al racismo. Durante y justo después de su vida, se creía que era en parte 

Obsequiado por el rey Prajadhipok de Siam (ahora Tailandia) en reconocimiento a la investigación pionera de Ball, el árbol chaulmoogra ha estado en el campus de UH Manoa desde 1935

Obsequiado por el rey Prajadhipok de Siam (ahora Tailandia) en reconocimiento a la investigación pionera de Ball, el árbol chaulmoogra ha estado en el campus de UH Manoa desde 1935. Pero no fue hasta 2000 que Alice Ball recibió un reconocimiento adicional, en forma de una placa de bronce colocada frente al árbol y la designación del 29 de febrero, Día Bisiesto, como Día de Alice Ball.. 

En 2007, la universidad le otorgó la Medalla de Distinción de los Regentes, y en 2017, Wermager estableció la Beca Dotada Alice August Ball, que honra los logros de ésta, al apoyar a estudiantes de ciencias de grupos marginados. 

Los miembros del gobierno estudiantil de la escuela también están trabajando para destacar a Ball. Este año, los líderes estudiantiles abogan por que la escuela cambie el nombre de Dean Hall, un edificio de ciencias de la tierra que lleva el nombre de Arthur Dean, a Alice Ball Hall.

Fuente: The Smisthsonian.

 

Archivado en:

Nuestros destacados