El cambio climático amenaza una de las mayores cosechas de peces del mundo

El calentamiento de las aguas podría reemplazar las abundantes anchoas peruanas por peces más pequeños y menos nutritivos, según apunta una reciente investigación.

El cambio climático una vez casi eliminó el valioso recurso de las anchoas.
El cambio climático una vez casi eliminó el valioso recurso de las anchoas.

La anchoa peruana es un pez pequeño con un gran impacto. Solo del tamaño de un dedo índice, constituyen la captura de peces más grande del mundo, a veces hasta el 15% del total mundial. Casi todos los peces altamente nutritivos se usan para alimentar al salmón y otras especies criadas en piscifactorías que valen miles de millones de dólares. Ahora, los científicos que estudian sedimentos y fósiles antiguos han demostrado que el calentamiento de las aguas una vez casi eliminó este valioso recurso, lo que aumenta los temores de que el cambio climático actual pueda repetir el desastre.

"El hallazgo es realmente preocupante", dice Becca Selden, ecóloga marina del Wellesley College que no participó en la investigación. El nuevo registro del impacto del cambio climático en los peces muestra "un cambio completo en cómo se veía ese ecosistema", indica.

Los depredadores, desde las aves marinas hasta los mamíferos marinos, tendrían dificultades sin las anchoas, comenta, especialmente a medida que los océanos continúan calentándose

La investigación presagia impactos potencialmente devastadores en todo el mundo, señala William Cheung, ecólogo marino de la Universidad de Columbia Británica, Vancouver, que tampoco participó en el trabajo. Los depredadores, desde las aves marinas hasta los mamíferos marinos, tendrían dificultades sin las anchoas, comenta, especialmente a medida que los océanos continúan calentándose. "Aumentará sustancialmente el riesgo de extinción".

Sin las anchoas, muchas especies tendrán serias dificultades para sobrevivir.
Sin las anchoas, muchas especies tendrán serias dificultades para sobrevivir. Foto: IStock.

Los investigadores han estado preocupados durante mucho tiempo por el impacto del cambio climático en las poblaciones de peces silvestres. Una razón es que algunas requieren un rango estrecho de temperaturas para reproducirse. Un problema más amplio es que cuando el agua se calienta, contiene menos oxígeno. Este es un hándicap particular para los peces más grandes, que requieren proporcionalmente más oxígeno que los más pequeños. Si las especies no pueden migrar fácilmente a aguas más frías, los investigadores predicen que sus comunidades ecológicas terminarán dominadas por otras pequeñas, lo que podría ser un grave problema para la industria pesquera local.

La pesca intensiva también puede llevar a las comunidades a estar dominadas por peces más pequeños, que evitan más fácilmente las redes

Pero es difícil saber si el cambio climático realmente obliga a esta transformación, debido a un factor de confusión: el acto de la pesca intensiva también puede llevar a las comunidades a estar dominadas por peces más pequeños, que evitan más fácilmente las redes.

Renato Salvatteci, biólogo pesquero de la Universidad Christian-Albrecht de Kiel, decidió retroceder en el tiempo, a un período cálido antes del advenimiento de la pesca intensa. Las aguas de Perú parecían un lugar ideal para estudiar el impacto del cambio climático en las poblaciones de peces. Los investigadores creían que el fondo marino era probable que tuviera un registro fósil detallado, debido a la alta tasa de sedimentos que se asientan en el océano y la abundancia de pesca.

Salvatteci estudió un núcleo de 14 metros de largo que fue recolectado por un buque de investigación en 2008. Contenía una sección con sedimentos depositados entre 116.000 y 130.000 años atrás, cuando la Tierra experimentaba un clima más cálido que el actual. Para averiguar la temperatura y la concentración de oxígeno del agua de mar cuando se formaron los sedimentos, sus colegas estudiaron biomarcadores producidos por fósiles de pequeños organismos marinos llamados cocolitóforos y midieron isótopos de nitrógeno.

Se decidió estudiar esta zona, debido a la alta tasa de sedimentos de su fondo marino.
Se decidió estudiar este tipo de zona, debido a la alta tasa de sedimentos de su fondo marino. Foto: IStock.

Estos registros indicaron que el agua era aproximadamente 2 ° C más cálida que hoy y contenía menos oxígeno.

Asumiendo una tarea hercúlea, Salvatteci descubrió qué tipos de peces habían vivido allí un esfuerzo que implicó 2 años de recolección, a través del sedimento y contando más de 100.000 vértebras y otros restos de peces. "Hay muy, muy pocas personas en el mundo que estén interesadas en observar las vértebras de los peces en los sedimentos", admite.

Durante el período anterior y más cálido, alrededor del 60% de los peces eran otras especies más pequeñas

El estudio mostró que el sedimento depositado durante el siglo pasado está dominado por huesos de anchoa. Pero durante el período anterior y más cálido, alrededor del 60% de los peces eran otras especies más pequeñas, informa el equipo en Science.

Estos incluyen gobios, que son aproximadamente la mitad del tamaño de las anchoas y están mejor adaptados a condiciones de bajo oxígeno. También fueron comunes las especies típicas de aguas más profundas, como el pez luz de Panamá (Vinciguerria lucetia), que también puede prosperar en condiciones de bajo oxígeno.

En comparación con las anchoas, éstas causarían problemas a la industria pesquera. Su pequeño tamaño los hace más difíciles de atrapar, requiriendo redes con agujeros más pequeños que son difíciles de limpiar. Además, los buques de arrastre tendrían que realizar viajes más largos, quemando más combustible, para atrapar grandes cantidades. Los pescados también son menos nutritivos que la anchoa, que contienen grasas ricas en ácidos grasos saludables. Menos de éstas aumentarían el costo de la harina de pescado, lo que podría significar más caros, y menos nutritivos, salmones y camarones, por ejemplo.

Las abundantes poblaciones de anchoveta también incluyen a la caballa y otras especies silvestres que son capturas deseables. Una población decreciente de éstas podría significar que se volverían más escasas y más difíciles de capturar, lo que podría aumentar los precios para los consumidores.

Los gobios tienen la mitad de tamaño que las anchoas.
Los gobios tienen la mitad de tamaño que las anchoas. Foto: IStock.

En el pasado, cuando el agua se calentaba incómodamente, algunas anchoas pueden haber nadado hacia el sur hasta el agua más fría que necesitan para reproducirse. Pero éstas no pueden sostener las poblaciones masivas frente a la costa de Perú, que se nutren de corrientes locales que proporcionan abundante alimento de las profundidades.

Una mejora sería que las personas comieran más este producto, en lugar de alimentarla con peces cultivados, dice. Eso ayudaría a mantener el beneficio de la especie para la nutrición humana

Cuando una población de peces está amenazada por el cambio climático, un enfoque para ayudar a la especie a hacer frente es hacer que la gestión de la pesca sea más conservadora y reducir la captura permitida, desvela Cheung.

La población de anchoveta en Perú ya está bien administrada, señala Salvatteci, pero una mejora sería que las personas comieran más este producto, en lugar de alimentarla con peces cultivados, dice. Eso ayudaría a mantener el beneficio de la especie para la nutrición humana. "En lugar de preparar harina de pescado", explica, "necesitamos preparar una comida de pescado".

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El cambio climático y los cambios en la disponibilidad de nutrientes y alimentos crearán una disminución más marcada de la biomasa animal en los océanos. Foto: AZTI | Alex Iturrate

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