Científicos descubren un virus similar al de la Covid-19 en murciélagos de Laos

Un grupo de científicos del Instituto Pasteur de París, junto a otros del Instituto Pasteur de Laos, ha descubierto un virus muy similar al SARS-CoV-2 en murciélagos, lo que podría reforzar la tesis de que la Covid-19 tiene un origen natural, según publica Science.

Una cueva en una montaña en Laos no muy lejos de la que se muestra aquí es el hogar de murciélagos infectados con el coronavirus más cercano al SARS CoV 2 descubierto hasta ahora.
Una cueva en una montaña en Laos no muy lejos de la que se muestra aquí es el hogar de murciélagos infectados con el coronavirus más cercano al SARS CoV 2 descubierto hasta ahora.

Cuando se descubrió el SARS-CoV-2, el virus causante de la Covid-19 a principios de 2020, algunos investigadores inicialmente sospecharon que podría haber sido diseñado en un laboratorio y escapó accidentalmente, en parte porque una región de la proteína de la superficie viral que se adhiere a los receptores celulares humanos tuvo un extraño ajuste.

El descubrimiento de tres coronavirus en murciélagos que viven en cuevas de piedra caliza en Laos agrega un peso sustancial a la evidencia existente de que el virus no fue diseñado

Ahora, sin embargo, el descubrimiento de tres coronavirus en murciélagos que viven en cuevas de piedra caliza en Laos agrega un peso sustancial a la evidencia existente de que el virus no fue diseñado, señala Edward Holmes, biólogo evolutivo de la Universidad de Sydney.

Estos tres virus son los parientes más cercanos al SARS-CoV-2 encontrados hasta la fecha, y son los primeros descubiertos que son casi idénticos en esta región. "La parte central y funcional del SARS-CoV-2 tiene un origen natural", dice Linfa Wang, investigadora de coronavirus de murciélagos en la Escuela de Medicina Duke-NUS en Singapur. "Está probado".

Sin embargo, algunos científicos apuntan que el hallazgo no dice nada sobre el llamado escenario de "fuga de laboratorio", en el que un virus natural e inalterado infectó por primera vez a los humanos haciendo trabajo de campo o de laboratorio. "El hallazgo de Laos no cambia nada en absoluto", dice Gilles Demaneuf, un científico de datos que forma parte de un grupo basado en Internet llamado Drastic, que ha defendido la hipótesis del origen del laboratorio.

Investigadores del Institut Pasteur du Cambodge recolectan heces de murciélago de una cueva en Camboya
Investigadores del Institut Pasteur du Cambodge recolectan heces de murciélago de una cueva en Camboya.

En el tiempo evolutivo, varias décadas separan estos virus de murciélagos, apodados BANAL, porque los investigadores los encontraron en hisopos anales de murciélagos, del SARS-CoV-2, por lo que los nuevos virus no podrían haber provocado la pandemia. Pero el estudio amplía aún más el árbol genealógico del SARS-CoV-2 y plantea nuevas preguntas sobre cómo pudo haber surgido. Y los virus BANAL bien podrían representar una amenaza para los propios humanos, advierte Wang. "Este virus podría ser el SARS-CoV-3", declara.

En el distrito de Feuang, encontraron murciélagos de tres especies diferentes del género Rhinolophus que estaban infectados hasta en un 96,8% con virus idénticos en secuencia genética al SARS-CoV-2

Para el estudio, un equipo de investigadores de la Universidad Nacional de Laos que trabaja con colegas del Instituto Pasteur, que tiene una sucursal en Laos, tomó muestras de 645 murciélagos de cuatro sitios diferentes. En el distrito de Feuang, encontraron murciélagos de tres especies diferentes del género Rhinolophus que estaban infectados hasta en un 96,8% con virus idénticos en secuencia genética al SARS-CoV-2.

El aislado anterior más cercano, RaTG13, provino de otra especie de murciélago, R. affinis, que vive en una cueva en Mojiang, en la provincia china de Yunnan. Su similitud con el SARS-CoV-2 es del 96,2%, solo ligeramente inferior a la de los virus BANAL, pero este número oscurece una profunda distinción entre los nuevos aislados y RaTG13.

"Cuando vimos que el RBD estaba muy cerca del SARS-CoV-2 fue muy emocionante"

El SARS-CoV-2 utiliza su proteína de superficie, espiga, para acoplarse a los receptores celulares humanos, conocidos como enzima convertidor de angiotensina 2 (ACE2) e iniciar una infección. Una pequeña porción en la punta del pico llamada dominio de unión al receptor (RBD) juega un papel principal en este proceso. En comparación con el RBD en el virus RaTG13, los de los aislados de BANAL están mucho más cerca en secuencia del SARS-CoV-2. Además, la cristalografía de BANAL-236, el único aislado cultivado en cultivo, una hazaña de laboratorio difícil, mostró que su estructura era idéntica a la RBD del SARS-CoV-2. Y en estudios de probeta, BANAL-236 infectó fácilmente las células que tenían el receptor humano ACE2. "Cuando vimos que el RBD estaba muy cerca del SARS-CoV-2 fue muy emocionante", dice el investigador principal del proyecto, el virólogo Marc Eloit del Instituto Pasteur.

Murciélago del género Rhinolophus, que ha formado parte del estudio.
Murciélago del género Rhinolophus, que no migran lejos, pero puede infectar a otras especies con las que comparten el dormidero.

Los aislados de BANAL se unen a una creciente lista de coronavirus de murciélagos relacionados con el SARS-CoV-2, que también se han encontrado en Camboya, Tailandia y Japón. Todos están en Rhinolophus unos murciélagos, que no migran lejos, pero a menudo infectan a otras especies que comparten dormideros. Eso permite que los coronavirus se expandan por los países del sudeste asiático y China, sostiene Eloit.

El sitio de escisión de furina

A los aislados de BANAL, como a todos los parientes cercanos del SARS-CoV-2, les falta un componente característico del virus pandémico conocido como el sitio de escisión de furinas. La proteína espiga del virus humano tiene una región cerca de su centro que, cuando es escindida por la furina, una enzima humana, mejora notablemente la infectividad y la virulencia.

Los estudios también pueden mostrar que los aislados banales no son patógenos, en cuyo caso el nuevo virus podría incluso proteger del SARS-CoV-2, dada su similitud. "Esto es como el SARS-CoV-3 o una vacuna viva y gratuita"

Se han encontrado sitios de escisión de furina en coronavirus de murciélagos lejos del SARS-CoV-2. Pero los coronavirus no necesitan un sitio de escisión de furina para enfermar a los animales. El equipo de Eloit planea poner BANAL-236 en ratones "humanizados" y posiblemente monos para ver si puede causar enfermedades. Eso debería ofrecer pistas sobre si representa una amenaza para los humanos.

Los estudios, que Eloit señala que serán realizados por investigadores vacunados que trabajan bajo estrictas reglas de bioseguridad, también pueden mostrar que los aislados banales no son patógenos, en cuyo caso el nuevo virus podría incluso proteger del SARS-CoV-2, dada su similitud. "Esto es como el SARS-CoV-3 o una vacuna viva y gratuita", dice Eloit.

Cómo surgió la pandemia

Se ha encontrado un coronavirus relacionado con el SARS CoV 2 en los murciélagos de herradura de Shamel capturados en Camboya en 2010
Se ha encontrado un coronavirus relacionado con el SARS CoV 2 en los murciélagos de herradura de Shamel capturados en Camboya en 2010

Pero la ausencia del sitio de escisión de furina en BANAL-236 y otros familiares del SARS-CoV-2 plantea la cuestión de cómo y cuándo el progenitor del virus pandémico podría haber surgido. Wang y muchos otros investigadores piensan que esto pudo haber sucedido cuando intercambió material genético con otros coronavirus más distantes que tienen un sitio de escisión de furina. "La recombinación ocurre en murciélagos con una alta frecuencia", dice Wang.

"Dudo que haya pasado directamente de los murciélagos a los humanos, porque eso rara vez sucede"

Otros sostienen que es más probable que la recombinación ocurriera en algunas otras especies animales coinfectadas con un coronavirus de murciélago y una diferente que tiene un sitio de escisión de furina, que podría incluir cualquier cosa, desde cánidos hasta roedores y felinos. "Dudo que haya pasado directamente de los murciélagos a los humanos, porque eso rara vez sucede", puntualiza Holmes.

También es posible que el sitio de escisión de furina surgiera sin recombinación. "Este tipo de virus se replica muy rápido en los humanos, especialmente si no tienen ninguna inmunidad previa, y acumula muchas mutaciones que podrían generar un sitio de furina", dice Eloit. Y mientras acumulaba estas mutaciones, el virus podría haber "circulado silenciosamente" de una persona a otra, dándole tiempo para moverse sin ser detectado desde una zona rural a Wuhan, China, donde estalló la pandemia a principios de 2020.

Fuente: Science.

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La mutación de un coronavirus de murciélago se cree que pudo iniciar la infección en las personas.

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