Cómo se contagia la viruela del mono

Durante estos días han surgido ciertas dudas sobre cómo se contagia la viruela del mono y cuáles son las poblaciones de riesgos. Gracias a la Organización Mundial de la Salud, respondemos a estas preguntas e incluimos consejos sobre cómo protegerse.

Las lesiones por viruela del mono suelen aparecer en las palmas de las manos.
Las lesiones por viruela del mono suelen aparecer en las palmas de las manos.

La viruela del mono se encuentra comúnmente en las selvas tropicales de África central y occidental, donde viven los animales que pueden ser portadores del virus y es endémica. En algunas ocasiones, se puede encontrar también en personas fuera de esas regiones africanas que podrían haberse contagiado después de visitarlas.

En cuanto a sus síntomas, cabe recordar que, generalmente, incluyen fiebre, dolor de cabeza intenso, dolores musculares, dolor de espalda, poca energía, ganglios linfáticos inflamados y erupciones o lesiones en la piel.

Las lesiones pueden ser planas o ligeramente elevadas, llenas de líquido transparente o amarillento, para después formar costras, secarse y caerse. Tienden a presentarse en la cara, las palmas de las manos y las plantas de los pies

La erupción suele comenzar en el primer o tercer día del comienzo de la fiebre. Las lesiones pueden ser planas o ligeramente elevadas, llenas de líquido transparente o amarillento, para después formar costras, secarse y caerse. Tienden a presentarse en la cara, las palmas de las manos y las plantas de los pies. También se pueden encontrar en la boca, los genitales y los ojos.

En la mayoría de los casos, los síntomas de la viruela desaparecen por sí solos en unas pocas semanas, pero en algunas personas pueden provocar complicaciones médicas e incluso la muerte. Los recién nacidos, los niños y las personas con inmunodeficiencias pueden correr el riesgo de sufrir síntomas más graves y morir por la enfermedad.

La viruela del mono produce lesiones cutáneas, fiebre y dolor corporal en las personas afectadas por el virus.
La viruela del mono produce lesiones cutáneas, fiebre y dolor corporal en las personas afectadas por el virus. Foto: ONU.

Las complicaciones de los casos graves incluyen infecciones de la piel, neumonía, confusión e infecciones oculares que pueden provocar la pérdida de la visión. Entre el 3% y 6% de los casos identificados en donde la viruela de mono es endémica ha terminado en defunciones. Muchos de estos casos son niños o personas que pueden tener otras afecciones de salud. Hay que tener en cuenta que estas cifras podrían ser una sobreestimación porque la contabilidad de los casos en los países endémicos es limitada.

¿Cómo se transmite la viruela del mono de los animales a los humanos?

Esta afección se puede propagar a las personas cuando entran en contacto físico con un animal infectado, que pueden ser roedores o primates. El riesgo de contraer dicha enfermedad a través de los animales puede reducirse evitando el contacto sin protección con éstos, especialmente aquellos que están enfermos o muertos (incluido el contacto con su carne y sangre).

Es crucial recalcar que cualquier alimento que contenga carne o partes de animales debe cocerse, especialmente en los países donde la viruela de mono es endémica

Es crucial recalcar que cualquier alimento que contenga carne o partes de animales debe cocerse, especialmente en los países donde la viruela de mono es endémica.

¿Cómo se propaga de persona a persona?

Las personas que tienen la enfermedad son contagiosas mientras tienen síntomas (normalmente entre las primeras dos y cuatro semanas). Se puede contraer esta afección a través del contacto físico. Las erupciones, los fluidos corporales (como fluidos, pus o sangre de lesiones en la piel) y las costras son particularmente infecciosos. El contacto con objetos que han estado en contacto con la persona infectada, como la ropa, ropa de cama, toallas u objetos como utensilios para comer, también pueden representar un foco de infección.

Un niño de cinco años que sufre de viruela del mono descansa en un centro de salud en la República Democrática del Congo.
Un niño de cinco años que sufre de viruela del mono descansa en un centro de salud en la República Democrática del Congo. Foto: OMS.

Pueden resultar también infecciosas las úlceras, lesiones o llagas, puesto que el virus puede propagarse a través de la saliva. Por lo tanto, tendremos un alto riesgo de infección si convivimos con personas contagiadas en nuestra casa o si lo hacemos con parejas sexuales. También las personas que trabajan en el sector de la salud están más expuestas.

El virus puede además transmitirse de una mujer embarazada al feto, a través de la placenta, o mediante el contacto de un padre infectado con el niño durante o después del parto, a través del contacto de piel con piel.

Sin embargo, no está claro si las personas que son asintomáticas pueden transmitir la enfermedad.

¿Quién está en riesgo de contraerla?

Corre mayor riesgo de infección cualquier persona que entre en contacto físico con alguien con síntomas o con un animal infectado. Es probable que aquellos que fueron vacunadas contra la viruela tengan cierta protección contra la infección. En 1980, ésta se convirtió en la primera enfermedad humana en ser erradicada, por lo que se detuvo la vacunación contra esta enfermedad. Por tanto, los más jóvenes son más propensos a contraerla. Sin embargo, las personas que fueron vacunadas contra la viruela también deben tomar precauciones para protegerse a sí mismos y a los demás.

Pueden sufrir síntomas más graves y de mayor riesgo de muerte los recién nacidos, los niños y las personas con inmunodeficiencias subyacentes

Pueden sufrir síntomas más graves y de mayor riesgo de muerte los recién nacidos, los niños y las personas con inmunodeficiencias subyacentes. Asimismo, corren alto riesgo de contagio los trabajadores sanitarios, debido a la exposición prolongada que tienen con el virus.

¿La viruela del mono es una infección de transmisión sexual?

La afección se puede propagar de una persona a otra a través del contacto físico cercano, incluido el contacto sexual. Sin embargo, actualmente, se desconoce si se puede propagar por vías de transmisión sexual (por ejemplo, a través del semen o los fluidos vaginales), pero el contacto directo de piel con piel con lesiones durante las actividades sexuales puede propagar el virus.

En ocasiones, se pueden encontrar erupciones en los genitales y en la boca, lo que probablemente contribuya a la transmisión durante el contacto sexual. Por lo tanto, el contacto boca con piel podría causar la transmisión cuando hay lesiones en la piel o en la boca.

El riesgo de infectarse no se limita a las personas sexualmente activas o a los hombres que tienen sexo con hombres. Cualquiera que tenga contacto físico cercano con alguien que es infeccioso está en riesgo

Las erupciones pueden además parecerse a algunas enfermedades de transmisión sexual, como el herpes y la sífilis. Esto puede explicar por qué varios de los casos del brote actual se han identificado entre hombres que buscan atención en clínicas de salud sexual.

La viruela del mono es una infección rara pero peligrosa, similar al ya erradicado virus de la viruela.
La viruela del mono es una infección rara pero peligrosa, similar al ya erradicado virus de la viruela.

El riesgo de infectarse no se limita a las personas sexualmente activas o a los hombres que tienen sexo con hombres. Cualquiera que tenga contacto físico cercano con alguien que es infeccioso está en riesgo. Cualquiera que tenga síntomas que podrían ser viruela del mono debe buscar el consejo de un trabajador de la salud de inmediato.

¿Cómo puedo protegerme a mí mismo y a los demás?

Se puede disminuir el riesgo de contagio limitando el contacto con personas que se sospeche que tiene la dolencia o sean casos confirmados.

Si se necesita tener contacto físico con alguien aquejado de esta afección, hay que motivar a la persona infectada a aislarse y cubrir cualquier lesión en la piel si se puede (por ejemplo, usando ropa sobre el sarpullido). Se deberá llevar una mascarilla médica cuando esté físicamente cerca de ésta, especialmente si tose o tiene lesiones en la boca. Hay que evitar el contacto piel con piel y si se tiene algún contacto directo use guantes desechables.

Hay que lavarse las manos frecuentemente con agua y jabón o usar un desinfectante a base de alcohol, especialmente, después de haber entrado en contacto con la persona infectada, o con su ropa

Por otro lado, hay que lavarse las manos frecuentemente con agua y jabón o usar un desinfectante a base de alcohol, especialmente, después de haber entrado en contacto con la persona infectada, o con su ropa (incluyendo sábanas y toallas) u otros elementos o superficies que se haya tocado o que puedan haber estado en contacto con sarpullidos o secreciones respiratorias.

Un joven muestra sus manos durante un brote de viruela del mono en la República Democrática del Congo
Un joven muestra sus manos durante un brote de viruela del mono en la República Democrática del Congo. Foto: OMS.

Además, hay que lavar la ropa, toallas y sábanas de la persona contagiada y los utensilios para comer con agua tibia y detergente. Asimismo, se debe limpiar y desinfectar cualquier superficie contaminada y eliminar los desechos contaminados (como los apósitos) de manera adecuada.

¿Existe el riesgo de que esto se convierta en un brote más grande?

La viruela del mono generalmente no se considera muy contagiosa, porque requiere un contacto físico cercano con alguien que sea infeccioso. El riesgo para el público es bajo. La OMS asegura que está respondiendo a este brote como una alta prioridad para evitar una mayor propagación; durante muchos años se ha considerado a la viruela del mono un patógeno prioritario.

"Identificar cómo se está propagando el virus y proteger a más personas para que no se infecten es una prioridad de la agencia de la ONU. Crear conciencia sobre esta nueva situación ayudará a detener una mayor transmisión”

“Los casos que estamos viendo actualmente no son típicos porque no hay informaciones de viajes desde países endémicos o animales exportados desde éstos. Identificar cómo se está propagando el virus y proteger a más personas para que no se infecten es una prioridad de la agencia de la ONU. Crear conciencia sobre esta nueva situación ayudará a detener una mayor transmisión”, asegura el organismo internacional.

¿Qué debo hacer si sospecho de haber sido infectado?

Hay que ponerse en contacto inmediatamente con el médico para obtener asesoramiento, pruebas y atención médica si se cree que se tiene los síntomas o se ha estado en contacto con alguien infectado. Si es posible, se debe aislarse o evitar el contacto cercano con otras personas. Además, se aconseja lavarse las manos frecuentemente y seguir los pasos enumerados anteriormente para proteger a los demás de infecciones.

Fuente: OMS.

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Paciente infectado por el virus de la viruela del mono.

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