Los corales del Caribe amenazados por el agua de lastre de los barcos

El coral del Caribe está sufriendo la enfermedad más mortal que jamás se haya detectado. Las investigaciones apuntan a que puede ser consecuencia del agua de lastre de los barcos.

El coral del Caribe padece una enfermedad mortal. Foto. The Guardian.
El coral del Caribe padece una enfermedad mortal. Foto. The Guardian.

Una enfermedad virulenta que ha barrido el coral del Caribe podría estar relacionada con los desechos o el agua de lastre de los barcos, según una investigación.

La infección mortal, conocida como enfermedad de pérdida de tejido de coral pétreo (SCTLD), se identificó por primera vez en Florida en 2014, y desde entonces se ha desplazado a través de la región, causando gran preocupación entre los científicos.

Es la enfermedad más mortal que jamás haya afectado a los corales

Esto se debe a que se propaga más rápido que la mayoría de las enfermedades de los corales y tiene una tasa de mortalidad inusualmente alta entre las especies más susceptibles a ella, lo que la convierte potencialmente en la enfermedad más mortal que jamás haya afectado a los corales. Más de 30 especies de coral son susceptibles. Se ha encontrado en Jamaica en 2018, luego en el Caribe mexicano, Sint Maarten y las Bahamas,y desde entonces se ha detectado en otros 18 países.

Arrecife de coral
Una enfermedad virulenta está barriendo el coral del Caribe.

En México, más del 40% de los arrecifes en un estudio tenían al menos el 10% de coral infectado por SCTLD, y casi una cuarta parte tenía más del 30%. En Florida, las disminuciones regionales en la densidad del coral se acercaron al 30% y la pérdida de tejido vivo fue superior al 60%.

Los científicos aún no han podido determinar si la enfermedad es causada por un virus, una bacteria, un producto químico o algún otro agente infeccioso, pero un estudio de la revista Frontiers in Marine Science apoya la teoría de que el agua de lastre de los barcos puede estar involucrada.

El estudio encontró que SCTLD era más frecuente en los arrecifes que estaban más cerca de los principales puertos comerciales de las Bahamas

Realizado en las Bahamas por científicos del Instituto Perry de Ciencias Marinas, el estudio encontró que SCTLD era más frecuente en los arrecifes que estaban más cerca de los principales puertos comerciales de las Bahamas, en Nassau y Gran Bahama, lo que sugiere un probable vínculo entre la enfermedad y los barcos.

En 2017, la propagación de patógenos mortales por parte de los buques cuando descargan agua de lastre llevó a la Organización Marítima Internacional a implementar el Convenio de Gestión del Agua de Lastre, que exige que los buques descarguen su agua de lastre -utilizada para mantener la estabilidad del buque- a 200 millas náuticas de la costa en aguas de al menos 200 metros de profundidad antes de entrar en puerto, para garantizar que no introduzcan patógenos extranjeros dañinos.

Un técnico de investigación corta un coral con un cincel de acero para eliminar la sección que está siendo asesinada por SCTLD.
Un técnico de investigación corta un coral con un cincel de acero para eliminar la sección que está siendo asesinada por SCTLD. Foto: The Guardian.

Krista Sherman, científica principal del Instituto Perry y coautora del artículo recientemente publicado, ha asegurado: "La enfermedad se propaga a lo largo de unos 75 kilómetros de zona de arrecife, por lo que para Gran Bahama esa es una gran estructura. Estamos hablando de que se cubre principalmente toda la costa sur de la isla".

Las tasas de infección entre las especies más susceptibles fueron del 23% y el 45% en Nueva Providencia y Gran Bahama, respectivamente, y las tasas de mortalidad recientes han alcanzado casi el 43%

La enfermedad también está muy extendida en los arrecifes de coral de New Providence, donde se encuentran la capital de las Bahamas, Nassau, y el puerto principal. El estudio señala la presencia de buques portacontenedores internacionales, cruceros y embarcaciones de recreo en ese lugar, así como una estación de transporte de combustible.

Un asistente de investigación aplica un ungüento antibiótico a un coral estrella montañoso afectado por SCTLD cerca de Key West, Florida.
Un asistente de investigación aplica un ungüento antibiótico a un coral estrella montañoso afectado por SCTLD cerca de Key West, Florida. Foto: The Guardian.

Las tasas de infección entre las especies más susceptibles fueron del 23% y el 45% en Nueva Providencia y Gran Bahama, respectivamente, y las tasas de mortalidad recientes han alcanzado casi el 43%.

Los investigadores encontraron que "había una relación significativa" entre la enfermedad y la proximidad de los arrecifes a los principales puertos de navegación

Con la excepción de dos especies, los investigadores encontraron que "había una relación significativa" entre la enfermedad y la proximidad de los arrecifes a los principales puertos de navegación. Observaron "una proporción cada vez mayor de colonias sanas a medida que aumentaba la distancia del puerto en ambas islas, y una mayor proporción de colonias recientemente muertas más cerca del puerto que más lejos".

Los lugares donde SCTLD prevalece en las Bahamas son populares entre los turistas, pescadores recreativos y buceadores, ha afirmado Sherman.

Preocupación en la industria pesquera

Por otro lado, existe la preocupación de que la enfermedad del coral podría afectar la principal exportación pesquera del país, la langosta espinosa, ha comentado Adrian LaRoda, presidente de la Alianza de Pescadores Comerciales de Bahamas. Aunque los pescadores de langosta trabajan más lejos en el mar, la industria se vería afectada si los arrecifes mueren. La pesca de langosta espinosa aporta 90 millones de dólares al año y emplea a 9.000 personas.

Una bióloga mueve corales entre tanques.
Una bióloga mueve corales entre tanques. Foto: The Guadian.

"Cualquier impacto negativo en nuestros arrecifes definitivamente afectaría drásticamente a nuestras langostas espinosas, porque los animales maduros migran [de los arrecifes] a los dispositivos de agregación de peces [una técnica para capturar peces]", ha manifestado LaRoda. Agregó que la tasa de reproducción de langostas y el suministro de alimentos para las langostas juveniles en el arrecife también se verían afectados.

Según Lang, en lugar de tratar los síntomas, existe la necesidad de abordar las posibles causas de origen humano. "Si se le da una oportunidad, la naturaleza puede sanar naturalmente"

El gobierno de las Bahamas ha establecido un grupo de trabajo nacional para abordar el problema. Actualmente, el tratamiento más eficaz para la enfermedad es la aplicación del antibiótico amoxicilina directamente a los corales, que ha tenido cierto éxito en la reducción de la mortalidad, pero no se dispone de una solución permanente realista.

Según Lang, en lugar de tratar los síntomas, existe la necesidad de abordar las posibles causas de origen humano. "Si se le da una oportunidad, la naturaleza puede sanar naturalmente", indicó.

Fuente: The Guardian.

 

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