Descubierto un nuevo grupo humano a partir del ADN de una adolescente de 7.000 años de edad

Los huesos, hallados en 2015, de una adolescente cazadora-recolectora, que murió hace más de 7.000 años en la isla indonesia de Sulawesi, cuentan la historia de una antigua y misteriosa cultura.

Restos hallados en la cueva de Indonesia que evidencian una antigua cultura. Foto: Nature.
Restos hallados en la cueva de Indonesia que evidencian una antigua cultura. Foto: Nature.

Un equipo de investigadores ha informado a Nature que un esqueleto de 7.000 años de antigüedad de un cazador-recolector adolescente de Sulawesi, en Indonesia, podría ser el primer resto encontrado de una misteriosa y antigua cultura conocida como los Toaleans.

El fósil en gran parte completo de una mujer de aproximadamente 18 años de la Edad de Piedra fue encontrado en 2015, enterrado en posición fetal en esta cueva de piedra. La isla es parte de una región conocida como Wallacea, que forma las islas centrales del archipiélago indonesio.

El ADN extraído del cráneo sugiere que la mujer compartía ascendencia con los neozelandeses y los aborígenes australianos, así como con una especie extinta de humanos antiguos.

Los autores dicen que puede ser uno de los toaleanos, cuya existencia se conoce por escasas evidencias arqueológicas, como herramientas de piedra con muescas distintivas, y que se cree que vivieron en Sulawesi casi al mismo tiempo

"Esta es la primera vez que alguien encuentra ADN humano antiguo en esa región", dice Adam Brumm, arqueólogo del Centro de Investigación Australiano para la Evolución Humana de la Universidad Griffith en Brisbane, que forma parte de un equipo que describió el hallazgo.

Mapa de la región conocida como Wallacea, que forma las islas centrales del archipiélago indonesio
Mapa de la región conocida como Wallacea, que forma las islas centrales del archipiélago indonesio. Imagen :Nature.

Los autores dicen que puede ser uno de los toaleanos, cuya existencia se conoce por escasas evidencias arqueológicas, como herramientas de piedra con muescas distintivas, y que se cree que vivieron en Sulawesi casi al mismo tiempo.

Puerta de entrada a Australasia

Los restos se encontraron junto con herramientas de tipo Toalean, lo que sugiere un fuerte del vínculo de la mujer con estas personas poco conocidas, coincide Shimona Kealy, arqueóloga de la Universidad Nacional de Australia en Canberra.

El ambiente tropical cálido y húmedo significa que el ADN se degrada rápidamente en los fósiles, lo que hace que el material genético sea un premio raro para los investigadores que trabajan en la región

Wallacea es la puerta de entrada a través de la cual viajaron los antepasados de los modernos australianos papúes y aborígenes, pero se han descubierto muy pocos restos humanos antiguos allí. Uno de los más famosos es el diminuto esqueleto “Hobbit”, de la primera especie humana Homo floresiensis, que se encontró en la isla de Flores, al sur de Sulawesi.

El ambiente tropical cálido y húmedo significa que el ADN se degrada rápidamente en los fósiles, lo que hace que el material genético sea un premio raro para los investigadores que trabajan en la región. Los autores sospechan que el entierro del esqueleto dentro de la cueva de piedra caliza de Leang Panninge podría haber ayudado a preservar suficiente ADN para el análisis.

Agregar el análisis genómico a la evidencia arqueológica "proporciona mucha más información sobre los primeros movimientos de población y la diversidad genética de las personas en esa región", dice Brumm.

La cueva Leang Panninge de Sulawesi ha sido una rica fuente de información sobre los pueblos antiguos.
La cueva Leang Panninge de Sulawesi ha sido una rica fuente de información sobre los pueblos antiguos. Foto: Nature.

Kealy dice que el simple hecho de que el ADN se haya extraído de un fósil en este entorno desafiante para su preservación es un logro clave del proyecto. "Ver a estos tipos obtener suficiente secuencia que realmente puedan hacer análisis sobre ella, y de algo que tiene 7.000 años de antigüedad, lo cual es bastante impresionante, esa es la verdadera emoción", agrega.

Olas de migración

El genoma de la mujer sugiere un nivel similar de relación con los aborígenes australianos y neoguinenos actuales, lo que implica que su linaje se separó antes de que cualquiera de esos grupos divergiera entre sí hace unos 37.000 años, dice la coautora Selina Carlhoff, que investiga la genética de poblaciones en el Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana en Jena (Alemania).

Es posible que los antepasados de la mujer fueran parte de un movimiento de personas que emigraron a través de Sulawesi a Australia y Nueva Guinea hace unos 50.000 o 60.000 años

Kealy explica que es posible que los antepasados de la mujer fueran parte de un movimiento de personas que emigraron a través de Sulawesi a Australia y Nueva Guinea hace unos 50.000 o 60.000 años, pero que su linaje formó una población derivada que permaneció en Sulawesi. Otra posibilidad es que sus antepasados fueran parte de una ola posterior de migración de regreso a Wallacea desde Australia y Nueva Guinea, destaca Kealy.

El genoma de la mujer también contenía ADN denisovano. Los denisovanos son una subespecie extinta de humanos antiguos que vivieron hace 500.000 o 30.000 años, y cuya existencia se conoce solo a través de descubrimientos fósiles en Siberia y en la meseta tibetana.

La presencia de material genético denisovano, que también se encuentra en personas en Australia y Nueva Guinea, sugiere que Wallacea podría haber sido una región en la que los denisovanos y los humanos modernos se entremezclaron y se cruzaron.

Arte rupestre descubierto en Sulawesi.
Arte rupestre descubierto en Sulawesi. Foto: Nature.

También está la cuestión de si este individuo podría estar vinculado a pinturas rupestres de 44,000 años de antigüedad descubiertas en 2019 en Sulawesi, consideradas como algunas de las obras de arte rupestre figurativas más antiguas conocidas del mundo. "Sería súper interesante poder averiguar si había alguna conexión entre las personas que hicieron las pinturas y los toaleanos", indica Carlhoff.

Trazas genéticas en los habitantes modernos

La región alrededor de Leang Panninge está hoy habitada por personas de las culturas Bugis y Makassar de Indonesia. Estas personas son descendientes de austronesios que se establecieron allí después de hacer su camino desde Taiwán hace unos 3.500 años.

Los científicos indonesios involucrados en el proyecto han llamado a la mujer Bessé', que es una palabra bugis para "mujer joven"

El genoma de la mujer no muestra rastro de ADN austronesio, porque vivió mucho antes de que se llevara a cabo esa migración. Pero una pregunta clave para los investigadores es si los pueblos Bugis y Makassar tienen vínculos con el antiguo grupo al que pertenecía.

Las puntas de flecha de piedra, conocidas como puntas de Maros, se consideran típicas del tecnocomplejo toaleano desarrollado por los habitantes del sur de la isla de Sulawesi. (2)

Las puntas de flecha de piedra, conocidas como puntas de Maros, se consideran típicas del tecnocomplejo toaleano desarrollado por los habitantes del sur de la isla de Sulawesi. Foto: Nature.

Los científicos indonesios involucrados en el proyecto han llamado a la mujer Bessé', que es una palabra bugis para "mujer joven". "Aunque físicamente diferente de la población actual de Sulawesi, Besse se considerará parte de la historia humana en la isla", declara el coautor del estudio Muhammad Nur, arqueólogo de la Universidad de Hasanuddin, en Sulawesi del Sur.

Es posible "que los descendientes de estos pueblos toaleanos sobrevivieran y vivieran en algunas partes del sur de Sulawesi hasta hace poco, y sus genes aún podrían sobrevivir hoy"

Por su parte, Brumm afirma que hasta ahora no se ha encontrado ningún rastro del linaje genético de la mujer en muestras tomadas de los habitantes modernos de Sulawesi. Sin embargo, esto podría deberse a que la población diversa no ha sido muestreada lo suficientemente a fondo.

Es posible "que los descendientes de estos pueblos toaleanos sobrevivieran y vivieran en algunas partes del sur de Sulawesi hasta hace poco, y sus genes aún podrían sobrevivir hoy, a pesar de que su cultura desapareció hace miles de años", concluye.

Fuente: Nature.

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