En algunas situaciones, no prestes tanta atención

Aunque prestar atención es importante, diversas investigaciones psicológicas también han revelado que, en algunas circunstancias, es importante no hacerlo y dejar que la automaticidad se haga cargo.

En determinados casos prestar atención plena no resulta tan importante. Foto: Scientific American.
En determinados casos prestar atención plena no resulta tan importante. Foto: Scientific American.

"Estar presente". Este es el mantra de la meditación de atención plena y una supuesta clave para la autoconciencia y la aceptación. En un tipo de ejercicio de atención plena, el objetivo es realizar actividades de rutina con un mayor sentido de atención. "Trate de tomarse el tiempo para experimentar su entorno con todos sus sentidos: tacto, sonido, vista, olfato y gusto. Por ejemplo, cuando comas una comida favorita, tómate el tiempo para olerla, probarla y disfrutarla de verdad", recomienda un artículo de Mayo Clinic.

La atención plena puede tener beneficios psicológicos. A principios de este año, una síntesis de ensayos controlados aleatorios reveló que las intervenciones basadas en la atención plena tuvieron beneficios pequeños a moderados para una serie de resultados de salud, incluidos el estrés, la ansiedad y la depresión. Dicho esto, los efectos de la atención plena fueron más pequeños y menos consistentes en comparación con los de otras terapias, y algunos efectos parecieron desvanecerse meses después de la intervención. Tomados en conjunto, los resultados sugieren que las intervenciones basadas en la atención plena pueden ser mejor en general, pero que se necesita más investigación para comparar la atención plena con otras terapias.

Una síntesis de ensayos controlados aleatorios reveló que las intervenciones basadas en la atención plena tuvieron beneficios pequeños a moderados para una serie de resultados de salud
Una síntesis de ensayos controlados aleatorios reveló que las intervenciones basadas en la atención plena tuvieron beneficios pequeños a moderados para una serie de resultados de salud. Foto: IStock.

Una cosa que las intervenciones basadas en la atención plena tenían en común es que todas intentaron cultivar el enfoque en el momento presente a través de múltiples sesiones de práctica de meditación.

La investigación psicológica también ha revelado que en determinadas circunstancias no es tan importante prestar atención. Es decir, a medida que desarrollamos habilidad en tareas complejas, podemos realizarlas con mayor facilidad hasta que la atención parezca innecesaria

No hay duda de que prestar atención tiene sus méritos. No obstante, la investigación psicológica también ha revelado que en determinadas circunstancias no es tan importante prestar atención. Es decir, a medida que desarrollamos habilidad en tareas complejas, podemos realizarlas con mayor facilidad hasta que la atención parezca innecesaria. Los ejemplos cotidianos van desde andar en bicicleta hasta cortar pepinos y cepillarse los dientes.

Detrás de este estado de "automaticidad" (como lo llaman los psicólogos cognitivos) hay procesos mentales que pueden ejecutarse sin prestarles atención. Estos procesos se ejecutan sin conciencia consciente, una reacción en cadena de eventos mentales. No realizamos todas las tareas automáticamente, pero muchas se pueden realizar de esta manera una vez que se practican bien.

A medida que desarrollamos habilidad en tareas complejas, podemos realizarlas con mayor facilidad hasta que la atención parezca innecesaria.
A medida que desarrollamos habilidad en tareas complejas, podemos realizarlas con mayor facilidad hasta que la atención parezca innecesaria. Foto: IStock.

Para ser claros, prestar atención es importante cuando se aprende una nueva habilidad. En un estudio, encontramos que las medidas de capacidad cognitiva que aprovechaban la capacidad de enfocar la atención predecían la capacidad de los pianistas novatos para aprender y tocar "Happy Birthday to You".

Pero la investigación de la experiencia también ha revelado que prestar demasiada atención a lo que está haciendo puede tener efectos dañinos, particularmente cuando realiza habilidades bien practicadas. De hecho, ésta es una de las razones por las que algunos expertos parecen "ahogarse bajo presión": piensan demasiado en la mecánica de la tarea en cuestión.

Los golfistas expertos se desempeñaron sustancialmente peor cuando se centraron en su swing que cuando prestaron atención a los sonidos irrelevantes

En un estudio clásico, la científica cognitiva Sian Beilock y sus colegas hicieron que golfistas expertos intentaran hundir putts en diferentes condiciones experimentales. Éstos simplemente recibieron instrucciones de prestar atención al swing de su palo y decir "alto" cuando terminaron su swing. En otra condición, se les indicó que escucharan un sonido objetivo mientras ignoraban otros ruidos y decían la palabra "tono" cuando escuchaban el sonido objetivo.

Los golfistas expertos se desempeñaron sustancialmente peor cuando se centraron en su swing que cuando prestaron atención a los sonidos irrelevantes. El efecto de prestar atención a su swing fue tan dañino que en realidad les fue mejor cuando estaban calentando antes de que comenzara el experimento.

Los investigadores realizaron estudios de atención con golfistas expertos.
Los investigadores realizaron estudios de atención con golfistas expertos.

Más recientemente, el psicólogo Yannick Balk y sus colegas hicieron que los golfistas probaran diferentes intervenciones diseñadas para mitigar los efectos de la presión del rendimiento. Los investigadores indujeron la presión del rendimiento grabando en video a los participantes, diciéndoles que sus hojas de puntuación se publicarían públicamente en la casa club e incentivando un fuerte rendimiento con cupones para la tienda de golf.

El mensaje importante de esta investigación es que centrarse demasiado en la ejecución de secuencias motoras bien practicadas puede causar errores

Sin intervención, éstos se desempeñaron significativamente peor bajo presión. Sin embargo, los participantes que fueron alentados a pensar en otra cosa, específicamente, en una canción que sabían de memoria, mejoraron cuando había mucho en juego.

Sin embargo, el mensaje importante de esta investigación es que centrarse demasiado en la ejecución de secuencias motoras bien practicadas puede causar errores. Por supuesto, no debemos resignarnos a ir por la vida en piloto automático, perdiendo oportunidades para hacer conexiones más profundas con nosotros mismos, entre nosotros y con nuestro entorno. Pero hay situaciones en las que debemos dejar que la automaticidad se haga cargo. La próxima vez que montes en bicicleta, no lo pienses demasiado.

Fuente: Scientific American.

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