Qué es la viruela del mono

El Ministerio de Sanidad ha lanzado una alerta sanitaria después de detectar posibles pacientes con viruela del mono en Madrid. Se trata de una enfermedad endémica en África central y occidental, de la que ya se han confirmado siete casos en Reino Unido.

Raúl Rivas González/Catedrático de Microbiología, Universidad de Salamanca

Paciente infectado por el virus de la viruela del mono.
Paciente infectado por el virus de la viruela del mono.

La Comunidad de Madrid ha detectado 23 posibles casos de infección por viruela del mono en la región, que se encuentran en estudio en coordinación con el Centro Nacional de Microbiología, para confirmar el diagnóstico. Esto ocurre después de que, en los últimos días, la Agencia de Seguridad Sanitaria del Reino Unido (UKHSA) haya confirmado que seis personas en Londres y una en el noreste de Inglaterra han sido diagnosticadas con esta enfermedad. 

La viruela del mono es una infección zoonótica rara emergente, potencialmente mortal, que puede propagarse a los humanos y que suele aparecer en África occidental y central, donde ahora es endémica. Todos los pacientes de Inglaterra que necesitan atención médica se encuentran en unidades especializadas en enfermedades infecciosas. Por suerte, los individuos tienen el clado de África occidental del virus, que es leve en comparación con el clado de África central.

La enfermedad fue descubierta por primera vez en 1958, cuando ocurrieron dos brotes de una enfermedad similar a la viruela en colonias de monos mantenidos para labores de investigación

La enfermedad fue descubierta por primera vez en 1958, cuando ocurrieron dos brotes de una enfermedad similar a la viruela en colonias de monos mantenidos para labores de investigación. Por esta razón recibió el nombre de “viruela del mono” o “viruela del simio”.

El primer caso humano fue notificado en agosto de 1970 en Bokenda, una aldea remota en la provincia ecuatorial de la República Democrática del Congo. El infectado fue un niño de 9 meses que ingresó en el Hospital Basankusu con sospecha de haber contraído viruela. Una muestra, enviada al Centro de Referencia de Viruela de la Organización Mundial de la Salud (OMS) en Moscú, reveló que los síntomas eran causados por el virus de la viruela del mono.

La familia del paciente dijo que en ocasiones comían monos como un manjar, aunque no podían recordar si lo habían hecho durante el último mes o si el niño estuvo en contacto con uno antes de presentar síntomas. La investigación demostró que era el único de la familia que no había sido vacunado contra la viruela humana.

Imagend el virus de la viruela del simio.
Imagend el virus de la viruela del mono.

La viruela ha sido erradicada, la viruela del simio no

La viruela del mono está causada por un virus, un ortopoxvirus similar al virus Variola (el agente causante de la viruela), al de la bovina y al virus Vaccinia. Desde la erradicación de la viruela, la del simio ha asumido el papel del ortopoxvirus más destacado que afecta a las comunidades humanas.

De los casos confirmados estos días por la Agencia de Seguridad Sanitaria del Reino Unido (UKHSA), el primero fue anunciado el 7 de mayo. El paciente tenía antecedentes de viajes recientes desde Nigeria, que es donde se cree que contrajo la infección, antes de viajar al Reino Unido. Los dos siguientes, anunciados el 14 de mayo, comparten hogar y no están vinculados con el primer infectado confirmado. Los cuatro nuevos casos, anunciados el 16 de mayo, no tienen conexiones conocidas con los casos confirmados anteriores.

La viruela del simio es frecuente en Nigeria. En su último informe, el Centro para el Control de Enfermedades dijo que el país registró 558 casos y ocho muertes 

La viruela del simio es frecuente en Nigeria. En su último informe, el Centro para el Control de Enfermedades (NCDC) dijo que el país registró 558 casos y ocho muertes en 32 estados de la federación y el Territorio de la Capital Federal entre los años 2017 y 2022.

Incubación y síntomas de la enfermedad

En los seres humanos, los síntomas de la viruela del simio son similares a los de la viruela, aunque algo más leves. Comienzan con fiebre, dolor de cabeza, dolores musculares, dolor de espalda, escalofríos y agotamiento. Por otro lado, la principal diferencia entre los síntomas de la humana y la del simio es que la segunda hace que los ganglios linfáticos se inflamen (linfadenopatía), mientras que la primera no.

El período de incubación de la viruela símica suele ser de 7 a 14 días, pero puede reducirse a 5 y elevarse a 21 días. Es normal desarrollar una erupción, que a menudo comienza en la cara y luego se extiende a otras partes del cuerpo, particularmente a las manos y los pies. Al poco tiempo, la erupción cambia y pasa por diferentes etapas, antes de formar una costra y caer finalmente.

La enfermedad suele durar de 2 a 4 semanas. Se cree que la transmisión es producida a través de la saliva o excreciones respiratorias, o por contacto con el exudado de la lesión o el material de la costra. La excreción viral a través de las heces también puede representar otra fuente de exposición.

Los datos disponibles sugieren que los roedores africanos actúan como reservorio natural. El virus de la viruela del simio es capaz de infectar ardillas, ratas, ratones, monos, perritos de las praderas y, por supuesto, humanos.

Un paciente con erupciones causadas por la viruela del mono.
Un paciente con erupciones causadas por la viruela del mono.

Resurgimiento en África

El continente africano se enfrenta en esta última década a un resurgimiento de la viruela del simio. Han sido diagnosticados más casos desde el año 2016 que en los 40 años anteriores.

Para esclarecer la situación, se plantean cuatro explicaciones, posiblemente simultáneas, que dan respuesta al aumento de la incidencia de esta enfermedad.

La primera es el cese, en 1980, de la vacunación contra la viruela, y la consiguiente caída de la inmunidad frente a los ortopoxvirus. La segunda es la mayor o más frecuente exposición a las especies animales que actúan como reservorio de la enfermedad. La tercera es el aumento de la tasa de transmisión de persona a persona, particularmente en anfitriones inmunocomprometidos. La cuarta es el avance en la capacidad diagnóstica y el desarrollo de programas de educación sanitaria.

En este momento, se carece de tratamientos específicos disponibles para combatir la infección por viruela del simio, pero los brotes de la enfermedad pueden controlarse

En este momento, se carece de tratamientos específicos disponibles para combatir la infección por viruela del simio, pero los brotes de la enfermedad pueden controlarse. Algunos datos indican que la vacuna antivariólica tiene al menos un 85% de eficacia en su prevención. También los antivirales cidofovir y ST-246, así como inmunoglobulinas específicas, pueden ser utilizados para controlar un brote.

Más allá de África: una enfermedad global

En África, la tasa de letalidad oscila entre el 4 y 22%. La mayoría de los pacientes son niños. Además, la enfermedad también es un problema de seguridad sanitaria mundial, como demostró el brote en EEUU del año 2003. Los investigadores determinaron que un cargamento de animales provenientes de Ghana, importado a Texas en abril de 2003, introdujo el virus de la viruela símica en los Estados Unidos.

En esta enfermedad, es normal desarrollar una erupción, que a menudo comienza en la cara y luego se extiende a otras partes del cuerpo, particularmente a las manos y los pies.
En esta enfermedad, es normal desarrollar una erupción, que a menudo comienza en la cara y luego se extiende a otras partes del cuerpo, particularmente a las manos y los pies.

El envío contenía aproximadamente 800 pequeños mamíferos que representaban nueve especies diferentes, incluidos seis tipos de roedores. Las pruebas de laboratorio de los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades (CDC) demostraron que dos ratas gigantes africanas, nueve lirones y tres ardillas estaban infectados con el virus.

Enfermaron 72 personas de la viruela del simio, todas después de tener contacto con los perros de las praderas infectados

Después de la importación a los Estados Unidos, algunos de los animales infectados fueron alojados cerca de perritos de las praderas en las instalaciones de un vendedor de animales de Illinois. Éstos se vendieron como mascotas antes de que desarrollaran signos de infección. Enfermaron 72 personas de la viruela del simio, todas después de tener contacto con los perros de las praderas infectados.

Sin duda, es pertinente realizar un seguimiento de la aparición de nuevos casos o brotes, así como tomar las medidas preventivas oportunas, porque la enfermedad constituye una amenaza significativa para la salud humana.

Fuente: The Conversation.

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