La miniluna que ha orbitado junto a la Tierra durante los últimos años se marchará en abril

Tiene el tamaño de un coche, su nombre es 2020 CD3 y fue descubierta el pasado mes de febrero. Aunque se se llegó a pensar que el objeto podía ser basura espacial, se comprobó que lo más probable es que sea un asteroide. Ha orbitado junto a la Tierra los últimos tres años y en abril seguirá su camino en solitario por el sistema solar.

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Miniluna 2020 CD3 (punto blanco central) seguida con el telescopio del Observatorio Gemini desde Hawái. / Gemini Observatory/NSF’s NOIARL/AURA
Miniluna 2020 CD3 (punto blanco central) seguida con el telescopio del Observatorio Gemini desde Hawái. / Gemini Observatory/NSF’s NOIARL/AURA

Encontrar un objeto temporalmente ligado a la Tierra es algo muy raro. De los aproximadamente un millón de asteroides conocidos, solo se han confirmado dos, y uno de ellos tan solo estuvo orbitando alrededor de la Tierra durante un mes. Sin embargo, desde el 15 de febrero de 2020 son tres. Los astrónomos Theodore Pruyne y Kacper Wierzchos del Observatorio del Monte Lemmon, en Arizona (EE UU) lo anunciaron así: "La Tierra tiene un nuevo objeto capturado temporalmente, posiblemente una miniluna, llamada 2020 CD3. Tiene magnitud 20 (una forma de medir su brillo, que es mayor cuanto más pequeño sea el número) y lo hemos encontrado en el marco del sondeo Catalina Sky Survey”. 

Aunque al principio se llegó a pensar que el objeto podía ser algún tipo de basura espacial, las observaciones y los datos demostraronque lo más probable es que fuera un asteroide. El Centro de Planetas Menores (MPC), el organismo oficial que bajo el auspicio de la Unión Astronómica Internacional recopila las observaciones y los cálculos sobre sus órbitas, confirmó el 25 de febrero que 2020 CD3 está temporalmente ‘atado’ a la Tierra y que no se vincula a ningún dispositivo artificial, tal y como recoge en una información la agencia SINC.

Por el albedo o radiación que refleja este asteroide, los científicos deducen que tiene entre 1,9 y 3,5 metros de diámetro, es decir, del tamaño de un vehículo aproximadamente

Respecto al movimiento de 2020 CD3 alrededor de la Tierra, no se parece en nada al circular y uniforme de la Luna, sino que su órbita es mucho más caótica, con distintos bucles, tal y como muestran los diagramas de simulación presentados por diversos astrónomos. “A pesar de su pequeño tamaño, tiene un gran interés teórico, ya que nos confirma que este tipo de capturas temporales pueden durar varios años”, ha declarado a SINC el astrónomo Carlos de la Fuente Marcos de la Universidad Complutense de Madrid, que también ha analizado la órbita de 2020 CD3. 

Diagramas orbitales de 2020 CD3 alrededor de la Tierra. Hanno Rein y Tony Dunn

Diagramas orbitales de 2020 CD3 alrededor de la Tierra, elaborados, respectivamente, por los investigadores Hanno Rein
y Tony Dunn. Los 'aros' azul y blanco corresponden a la órbita de la Luna. SINC

Aunque los primeros cálculos sobre el tiempo que este asteroide lleva acompañando a la Tierra apuntaban a unos tres años, podría ser algo más: “En nuestro estudio confirmamos su estatus como miniluna, con un valor o duración de la captura más probable de cuatro años”, apunta De la Fuente. 

Lo curioso es que ninguno de estos cuerpos permanece mucho tiempo junto a la Tierra debido a las interferencias gravitacionales de nuestra Luna e incluso del Sol, que hacen que la órbita de esos objetos no sea estable.

Extrañeza por no haberla visto antes

Muchos astrónomos profesionales y aficionados se lamentan de no haberla visto antes. “Es sorprendente que haya llegado a alcanzar magnitud 17, 15, incluso 12 (muy luminosa y visible) durante breves períodos de tiempo, pero que no se haya descubierto hasta ahora", afirma De la Fuente. "Lo más probable es que se haya detectado, pero los investigadores hayan rechazado las observaciones pensando que era un objeto artificial, algo que ahora, con los datos en la mano, no parece ser cierto”.

órbita de la mini luna alrededor de la Tierra
La órbita del asteroide 2016 HO3 en relación con el Sol (bucles grandes) y con respecto a la Tierra (bucles pequeños). NASA/JPL-CALTECH

A modo de comparación, el meteoroide 2006 RH120, que también permaneció capturado como miniluna de la Tierra durante casi un año (entre septiembre de 2006 y junio de 2007), pudo haber tenido un AMR próximo a 10, y se da por cierto que era un pequeño asteroide, no un pedazo de basura espacial. Para distinguir objetos artificiales de los naturales se usa el cociente entre el área efectiva y masa del objeto (AMR, en inglés), un valor que se obtiene de las observaciones. Los objetos artificiales suelen tener valores superiores a 15.

En España, solo el GTC de La Palma, en Canarias, podría haberlo detectado, pero desafortunadamente las noches que podría haberse utilizado tuvieron una intensa calima, muy por encima del límite de seguridad de los telescopios.

2020 CD3 es el objeto que ha estado más tiempo con nosotros, pero ahora se está alejando rápidamente de nosotros”, señala De la Fuente. “Ya tiene magnitud superior a 23 (cada vez menos brillante y visible), así que para hacer estudios de espectroscopía necesitas un telescopio con un diámetro superior a 4 metros. Los científicos coinciden es que la recién descubierta miniluna nos dejará pronto. En concreto, a finales de abril. 

En cuanto a su origen, 2020 CD3 “parece provenir de la población de objetos co-orbitales o casi co-orbitales de la Tierra, en particular los que siguen órbitas de herradura. "Regresará a esta población de objetos a partir de primeros de mayo”, afirma De la Fuente.

Es probable que esta miniluna vuelva a cruzar su camino con el de la Tierra a lo largo de este siglo, pero los astrónomos no pueden precisar la fecha y la distancia exactas. 

Fuente: SINC

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