La misteriosa desaparición de la tortuga laúd del Museo Nacional de Ciencias Naturales

Hace casi un siglo, el Museo Nacional de Ciencias Naturales mostraba en sus salas un impresionante ejemplar de una tortuga laúd (Dermochelys coriacea), el réptil más grande que existe, un animal que llegaba a pesar los 900 kilos. Hoy en día su destino final es un misterio. Lo único que se conserva de la protagonista de esta historia, además de los recortes de prensa de la época, son las fotografías y los apuntes manuscritos que custodia el Archivo de esta institución.

Vicente Alcaíde

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ninos posando junto a la tortuga laud el reptil cuyo destino es un misterio 5 315x181

Casi un siglo después de la exposición del magnífico ejemplar de tortuga laúd, el Museo Nacional de Ciencias Naturales (MNCN), aún se pregunta qué fue de este reptil sin encontrar respuesta alguna, aunque reconoce que, gracias a los archivos se puede revivir esta historia, como la que protagonizaron los niños que aparecen en la fotografía y que posaron felizmente al lado de una tortuga impresionante.

La historia de la tortuga laúd del Museo Nacional de Ciencias Naturales

 En la mañana del 5 de junio de 1928, unos pescadores apresaron un ejemplar de tortuga laud en Tazones (Asturias). Tenía dos heridas profundas, ya que los hombres que la capturaron debieron matarla con estilete o bayoneta. Después de su captura, la llevaron a la lonja de Gijón, en la que Joaquín Gómez de Llarena, catedrático de Ciencias Naturales, consciente del valor de la tortuga, la compró y la donó al museo con sede en Madrid.

Era una hembra que medía 2,20 metros de largo, 1 metro de ancho, y pesaba 480 kilos, lo que planteó algunos problemas ya que las puertas del laboratorio donde se iba a preparar eran estrechas

Según apunta la institución, el ejemplar en cuestión era una hembra que medía 2,20 metros de largo, 1 metro de ancho, y pesaba 480 kilos, lo que planteó algunos problemas ya que las puertas del laboratorio donde se iba a preparar eran estrechas.

Benedito y Patón eviscerando la tortuga laúd.
Benedito y Patón eviscerando la tortuga laúd. Foto: MNCN.

Nada más llegar al Museo urgía eviscerarla para evitar su descomposición, de esto se encargó el jefe de Laboratorio de Taxidermia, José María Benedito, y el taxidermista Julio Patón. La tortuga se naturalizó mediante la técnica de dermoplastia, que consiste en esculpir en escayola el cuerpo del animal, reconstruyendo lo más fielmente posible su forma y dimensiones, para luego colocarlo encima la piel.

En los apuntes de taxidermia y notas manuscritas que se conservan en el archivo del MNCN, Benedito escribe que, en el interior del animal, encontraron más de 1.300 huevos del tamaño de albaricoques, unos 4.000 de un tamaño intermedio entre cerezas y granos de pimienta y un número extraordinariamente elevado de huevos aún más pequeños. Todo ello sugiere que la hembra podía encontrarse próxima al desove, aunque hay que matizar que la gran mayoría de lo que Benedito refiere como huevos no son sino glóbulos de albúmina, sin yema ni embrión.

En el interior del animal, encontraron más de 1.300 huevos del tamaño de albaricoques, unos 4.000 de un tamaño intermedio entre cerezas y granos de pimienta y un número extraordinariamente elevado de huevos aún más pequeños

El propio museo relata que su proximidad a la costa donde fue encontrada podía deberse a que este reptil se encontraba muy enfermo, con una grave lesión en el intestino, lo que explicaría que no se encontrase ningún alimento en el tubo digestivo, que medía nada más y nada menos que 18 metros. Sin duda se trataba de un animal extraordinario, que los hermanos Benedito calificaron como una gran adquisición.

Beneditom con la tortuga laúd, el reptil capturado en Asturias.
Beneditom con la tortuga laúd, el reptil capturado en Asturias. Foto: MNCN.

Hoy,  a pesar de su ausencia, su recuerdo sigue vivo, ya que ha pasado a formar parte de la historia del Museo Nacional de Ciencias Naturales (CSIC) gracias a su excelente archivo.

La tortuga laúd, un reptil fascinante

En la cultura popular las tortugas marinas son símbolo de fertilidad, espíritu viajero y larga vida.  La tortuga laúd (Dermochelys coriacea) es por muchos motivos un animal fascinante. Además de por su gran peso y tamaño, se caracteriza por tener el dorso cubierto de una piel resistente con aspecto de cuero, de color negro con pequeñas manchas blancas o rosáceas, y siete quillas longitudinales. Sus aletas anteriores son muy alargadas y posee un esqueleto mayoritariamente cartilaginoso, parecido al de ballenas y manatíes.

Tortuga laúd nadando en el Océano Atlántico.
Tortuga laúd nadando en el Océano Atlántico. Foto: IStock.

Este reptil es un especialista en el consumo de medusas y la disponibilidad de zooplancton gelatinoso parece condicionar sus desplazamientos, tanto horizontales como verticales, en la columna de agua. Su capacidad para regular la temperatura corporal y tolerar bajas temperaturas del agua, le permite llevar a cabo largas migraciones desde aguas tropicales donde se reproduce, hasta aguas muy frías donde encuentra abundante alimento. Es el vertebrado marino que realiza las migraciones más largas, como el viaje transoceánico, 20.558 km durante casi dos años, registrado entre Indonesia y Oregón (EE.UU).

Es el vertebrado marino que realiza las migraciones más largas, como el viaje transoceánico, 20.558 km durante casi dos años, registrado entre Indonesia y Oregón (EE.UU)

Tortuga laúd, en una playa de Tobago.
Tortuga laúd, en una playa de Tobago. Foto: IStock.

En el litoral español es la segunda especie de tortuga marina más común, con vistas en el mar Cantábrico, las costas gallegas, el Atlántico andaluz y en todo el litoral Mediterráneo. Se desconoce el origen de las tortugas laúd que nos visitan, pero es muy probable que la mayoría procedan de las poblaciones de Guayanas, Surinam y Gabón. La mayoría de las observaciones corresponden a tortugas capturadas accidentalmente en redes y otras artes de pesca o bien a ejemplares varados en la playa.

 

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