La NASA y la SEA planean construir bases lunares con la orina de los astronautas

Los investigadores han descubierto que se podría utilizar la urea de la orina de los astronautas como plastificante en el hormigón de las estructuras.

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Construcciones con urea en la Luna
Construcciones con urea en la Luna

La colonización de la Luna no solo plantea problemas ya conocidos como los altos niveles de radiación, las temperaturas extremas y el bombardeo de meteoritos. A ellos se añade también el logístico, es decir, cómo transportar hasta allí los materiales necesarios para la construcción de las bases que darán cobijo a los primeros astronautas. Transportar medio kilo de material de la Tierra al espacio cuesta unos 9.200 euros, lo que supone que la construcción de un módulo completo en la Luna tendría unos costes prohibitivos. Por este motivo, tal y como informa la agencia de noticias Sync, las agencias espaciales han tirado de imaginación y han encontrado una solución sorprendente: utilizar las materias primas de la superficie lunar, o incluso, las que pueden aportar los propios astronautas, como su orina.

Científicos de noruegos, españoles, belgas e italianos, en colaboración con la Agencia Espacial Europea (ESA), han realizado diversos experimentos para verificar el potencial que tiene la urea de la orina como plastificante, un aditivo que se puede incorporar al hormigón para suavizar la mezcla inicial y hacerla más moldeable antes de que se endurezca. Los detalles del experimento han sido publicados en Journal of Cleaner Production.

El poder de la urea de la orina como plastificante
La urea de la orina se puede incorporar al hormigón como suavizante de la mezcla y hacerla más moldeable. Journal of Cleaner Production.

El investigador español Ramón Pamies, profesor de la Universidad Politécnica de Cartagena (Murcia), uno de los autores del informe y lugar donde se han realizado varios análisis de las muestras mediante difracción de rayos X, explica que “para fabricar el hormigón basado en geopolímeros que se usará en la Luna, la idea es utilizar lo que hay allí: el regolito (material suelto de la superficie lunar) y el agua del hielo presente en algunas zonas”. Y añade, "con este estudio hemos visto que un producto de desecho, como es la orina del personal que ocupe las bases lunares, se podría utilizar también. Los dos principales componentes de este fluido corporal son el agua y la urea, una molécula que permite romper los enlaces de hidrógeno y, por tanto, reducir las viscosidades de muchas mezclas acuosas”. 

Las muestras con urea soportaban grandes pesos, se mantenían estables y, una vez calentadas, eran resistentes a los ciclos de congelación-descongelación

Para la fase de experimentación los científicos usaron un material similar al regolito lunar diseñado por la ESA, y junto a éste se realizaron análisis con tres tipos de plastificantes: urea,  policarboxilato, y  naftaleno. A diferencia de los otros dos plastificantes la urea mejoró más cualidades de los geopolímeros: se mantuvo  más tiempo la fluidez durante el proceso de impresión 3D, una vez fraguado el material soportó fuertes compresiones, mantuvo  una forma  casi estable y  se incrementó su resistencia después de 8 ciclos de congelación-descongelación.

Material fabricado con urea de la orina de los astronautas
Los plastificantes fabricados con urea son más resistentes a las condiciones lunares. Journal of Cleaner Production.

“Todavía no hemos investigado cómo se extraería la urea de la orina, ya que estamos valorando si realmente sería necesario, porque quizá sus otros componentes también podrían servir para formar el hormigón geopolimérico”, apunta a la agencia Sync una de las investigadoras de la universidad noruega, Anna-Lena Kjøniksen. Y añade: “El propio agua de la orina se podría usar para la mezcla, junto a la que se pueda obtener en la Luna, o una combinación de ambas”.

Los científicos subrayan la necesidad de seguir realizando ensayos para encontrar el mejor material de construcción para las bases lunares, donde se podrá producir en serie mediante impresoras 3D.