Qué ocurrió con los nativos de la Isla de Pascua

Pocos lugares en la Tierra son tan conocidos por sus supuestos misterios como la Isla de Pascua, también conocida como Rapa Nui. Este pequeño territorio y sus habitantes, con sus vecinos más cercanos a unas 1.300 millas de distancia, han vivido grandes controversias.

Rocío Snyder

La Isla de Pascua encierra muchos misterios, entre ellos, la desaparición de los nativos.
La Isla de Pascua encierra muchos misterios, entre ellos, la desaparición de los nativos.

Los antropólogos se han preguntado durante mucho tiempo si los habitantes de la Isla de Pascua, aparentemente simples, realmente tenían la capacidad para tal complejidad cultural como demuestra el lugar. ¿O fue una población más avanzada, tal vez de las Américas, realmente responsable, una que posteriormente acabó con todos los recursos naturales que alguna vez tuvo la isla?

Más de 60 años de investigación arqueológica en realidad pintan una imagen muy diferente, y nuevos datos genéticos en los últimos tiempos han arrojado más luz sobre el destino de la isla

Recientemente, Rapa Nui se ha convertido en la máxima parábola del egoísmo de la Humanidad; una historia moral sobre los peligros de la destrucción del medio ambiente. En la hipótesis del “ecocidio” popularizada por el geógrafo Jared Diamond, Rapa Nui se utiliza como una demostración de cómo la sociedad está condenada al colapso si no nos sentamos y tomamos nota. Pero más de 60 años de investigación arqueológica en realidad pintan una imagen muy diferente, y nuevos datos genéticos en los últimos tiempos han arrojado más luz sobre el destino de la isla. Es hora de desmitificar a Rapa Nui.

La narrativa del "ecocidio" no se sostiene

La hipótesis del ecocidio se centra en dos afirmaciones principales. Primero, la población de la isla se redujo de varias decenas de miles en su apogeo, a un diminuto 1.500-3.000 cuando los europeos llegaron por primera vez a principios del siglo XVIII.

Hermosa playa de Anakena con palmeras en la Isla de Pascua.
Hermosa playa de Anakena con palmeras en la Isla de Pascua.

En segundo lugar, que las palmeras que alguna vez cubrieron la isla fueron taladas cruelmente por la población de Rapa Nui para mover estatuas. Sin árboles para anclar el suelo, la tierra fértil se erosionó, lo que provocó un bajo rendimiento de las cosechas, mientras que la falta de madera significó que los isleños no pudieran construir canoas para acceder a los peces o mover estatuas. Esto condujo a una guerra intestina y, en última instancia, al canibalismo.

La cuestión del tamaño de la población es una que todavía no se puede responder de forma convincente. La mayoría de los arqueólogos están de acuerdo en estimaciones entre 4.000 y 9.000 personas, aunque un estudio reciente analizó los probables rendimientos agrícolas y sugirió que la isla podría haber soportado hasta 15.000.

No hay evidencia real de una disminución de la población antes del primer contacto europeo en 1722

Pero no hay evidencia real de una disminución de la población antes del primer contacto europeo en 1722. Los informes etnográficos de principios del siglo XX proporcionan historias orales de guerras entre grupos de islas rivales. El antropólogo Thor Heyerdahl, más famoso por cruzar el Pacífico en un barco inca tradicional, tomó estos informes como evidencia de una gran guerra civil que culminó en una batalla de 1680, donde murió la mayoría de una de las tribus de la isla. Los copos de obsidiana o "mata'a" que ensucian la isla se han interpretado como fragmentos de armas que atestiguan esta violencia.

Sin embargo, una investigación reciente dirigida por Carl Lipo ha demostrado que es más probable que se trate de herramientas o implementos domésticos utilizados para tareas rituales.

Una teoría afirma que las palmeras que alguna vez cubrieron la isla fueron taladas por la población de Rapa Nui para mover las estatuas.
Una teoría afirma que las palmeras que alguna vez cubrieron la isla fueron taladas por la población de Rapa Nui para mover las estatuas.

Sorprendentemente, pocos de los restos humanos de la isla muestran evidencia real de lesiones, solo el 2,5%, y la mayoría de ellos mostró evidencia de curación, lo que significa que los ataques no fueron fatales. Fundamentalmente, no hay certeza, más allá del boca a boca histórico, de canibalismo. Es discutible si las leyendas del siglo XX realmente pueden considerarse fuentes confiables para los conflictos del siglo XVII.

¿Qué pasó realmente con las palmeras?

Más recientemente, ha surgido una imagen de una población prehistórica que tuvo éxito y vivió de manera sostenible en la isla hasta el contacto con los europeos. En general, se acepta que Rapa Nui, una vez cubierta de grandes palmeras, fue rápidamente deforestada poco después de su colonización inicial alrededor del 1200 d.C.

Aunque la evidencia microbotánica, como el análisis de polen, sugiere que el bosque de palmeras desapareció rápidamente, es posible que la población humana solo haya sido parcialmente culpable.

Los primeros colonizadores polinesios trajeron consigo a otro culpable, a saber, la rata polinesia. Parece probable que éstas comieran nueces de palma y árboles jóvenes, evitando que los bosques volvieran a crecer. Pero, a pesar de esta deforestación, una investigación sobre la dieta de los rapanui prehistóricos descubrió que consumían más mariscos y eran agricultores más sofisticados y adaptables de lo que se pensaba.

La rata polinesia parece ser la culpable de la desaparición de los bosques de palmeras.
La rata polinesia parece ser la culpable de la desaparición de los bosques de palmeras.

Culpa a los esclavistas, no a los leñadores

Entonces, ¿qué le sucedió a la población nativa, si es que le sucedió algo, para que su número disminuya y para que se detuviera la talla de estatuas? ¿Y qué causó los informes de guerras y conflictos a principios del siglo XX?

A lo largo del siglo XIX, las redadas de esclavos sudamericanos se llevaron hasta la mitad de la población nativa

La verdadera respuesta es más siniestra. A lo largo del siglo XIX, las redadas de esclavos sudamericanos se llevaron hasta la mitad de la población nativa.

La introducción de enfermedades, la destrucción de propiedades y la migración forzada por parte de los comerciantes europeos diezmaron a los nativos y provocaron un aumento del conflicto entre los que quedaban. Quizás ésta, en cambio, fue la guerra a la que se refieren los relatos etnohistóricos y lo que finalmente detuvo la talla de la estatua.

Los europeos inspeccionan las estatuas, alrededor de un siglo después del primer contacto
Ilustración de europeos inspeccionando las estatuas, alrededor de un siglo después del primer contacto.

Se pensaba que los sudamericanos entraron en contacto con Rapa Nui siglos antes que los europeos, ya que su ADN se puede detectar en los habitantes nativos modernos. Sin embargo, un nuevo estudio, dirigido por el paleogenetista Lars Fehren-Schmitz, cuestiona esta línea de tiempo. El trabajo, publicado en la revista Current Biology, no encontró un flujo genético significativo entre América del Sur y la Isla de Pascua antes de 1722. En cambio, la considerable alteración reciente de la población de la isla puede haber tenido un impacto en el ADN moderno.

Debería ser una lección sobre cómo la escasa evidencia, una fijación con los "misterios" y una amnesia colectiva por las atrocidades históricas hicieron que una población sostenible y sorprendentemente bien adaptada fuera culpada falsamente de su propia desaparición

Quizás, entonces, el misterio de Rapa Nui no debería ser una historia de ecocidio y el colapso de la población maltusiana. En cambio, debería ser una lección sobre cómo la escasa evidencia, una fijación con los "misterios" y una amnesia colectiva por las atrocidades históricas hicieron que una población sostenible y sorprendentemente bien adaptada fuera culpada falsamente de su propia desaparición.

Fuente: Inverse.

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