La órbita de la Tierra y su papel en la Edad de Hielo

Un equipo de científicos ha resuelto una cuestión de larga data sobre el papel que jugó la órbita de la Tierra en el impulso de los ciclos globales de la Edad de Hielo.

Elena Lozano

Gracias a este trabajo sobre la órbita de la Tierra, se puede entender mejor nuestro clima.
Gracias a este trabajo sobre la órbita de la Tierra, se puede entender mejor nuestro clima.

En un estudio publicado en la revista Science, el equipo de la Universidad de Cardiff ha identificado exactamente cómo la inclinación y el bamboleo de la Tierra mientras orbita alrededor del Sol han influido en el derretimiento de las capas de hielo en el hemisferio norte en el pasado.

Los científicos saben desde hace mucho tiempo que el aumento y la disminución de las capas de hielo masivas del hemisferio norte son el resultado de cambios en la geometría de la órbita de la Tierra alrededor del Sol.

De esta forma, hay dos aspectos de la geometría de la Tierra que pueden influir en el derretimiento de las capas de hielo: la oblicuidad y la precesión. La oblicuidad es el ángulo de inclinación de la Tierra a medida que viaja alrededor del Sol y es la razón por la que tenemos diferentes estaciones.

El ángulo de este bamboleo significa que a veces el hemisferio norte está más cerca del Sol y otras veces el sur, lo que significa que cada 10.000 años un hemisferio tendrá veranos más cálidos en comparación con el otro

La precesión es cómo la Tierra se tambalea a medida que gira, como una peonza ligeramente descentrada. El ángulo de este bamboleo significa que a veces el hemisferio norte está más cerca del Sol y otras veces el sur, lo que significa que aproximadamente cada 10.000 años un hemisferio tendrá veranos más cálidos en comparación con el otro.

Los científicos han determinado que durante el último millón de años, más o menos, los efectos combinados de la oblicuidad y la precesión en el aumento y disminución de las capas de hielo del hemisferio norte han resultado, a través de interacciones complicadas dentro del sistema climático, en ciclos de edad de hielo que duran aproximadamente 100 mil años.

la inclinación y el bamboleo de la Tierra mientras orbita alrededor del Sol han influido en el derretimiento de las capas de hielo en el hemisferio norte.
La inclinación y el bamboleo de la Tierra mientras orbita alrededor del Sol han influido en el derretimiento de las capas de hielo en el hemisferio norte.

Sin embargo, antes de hace un millón de años, en un período conocido como el Pleistoceno temprano, la duración de los ciclos de las glaciaciones estaba controlada solo por la oblicuidad y éstos tenían una duración casi exacta de 41.000 años.

Durante décadas, los científicos se han preguntado por qué la precesión no desempeñó un papel más importante en la conducción de los ciclos de la edad de hielo durante este período.

El equipo de la Universidad de Cardiff revela una nueva evidencia que sugiere que la precesión realmente jugó un papel durante el Pleistoceno temprano

En su nuevo estudio, el equipo de la Universidad de Cardiff revela una nueva evidencia que sugiere que la precesión realmente jugó un papel durante el Pleistoceno temprano.

Sus resultados muestran que los veranos más intensos, impulsados ​​por la precesión, siempre han causado el derretimiento de las capas de hielo del hemisferio norte, pero antes de hace un millón de años, estos eventos fueron menos devastadores y no llevaron al colapso total de las capas de hielo.

El estudio muestra que los veranos más intensos, impulsados ​​por la precesión, siempre han causado el derretimiento de las capas de hielo del hemisferio norte.
El estudio muestra que los veranos más intensos, impulsados ​​por la precesión, siempre han causado el derretimiento de las capas de hielo del hemisferio norte. Foto: IStock.

El autor principal del estudio, el profesor Stephen Barker, de la Facultad de Ciencias Ambientales y de la Tierra de la Universidad de Cardiff, dijo: "Las capas de hielo del Pleistoceno temprano en el hemisferio norte eran más pequeñas que sus contrapartes más recientes y estaban limitadas a latitudes más altas, donde los efectos de la oblicuidad dominan. Esto probablemente explica por qué nos ha llevado tanto tiempo encontrar evidencia de forzamiento de precesión durante el Pleistoceno temprano”.

"Estos hallazgos son la culminación de un gran esfuerzo, que involucró más de doce años de arduo trabajo en el laboratorio para procesar casi 10.000 muestras y el desarrollo de una gama de nuevos enfoques analíticos"

"Estos hallazgos son la culminación de un gran esfuerzo, que involucró más de doce años de arduo trabajo en el laboratorio para procesar casi 10.000 muestras y el desarrollo de una gama de nuevos enfoques analíticos. Gracias a esto, finalmente, podemos poner fin a un largo problema permanente en paleoclimatología y, en última instancia, contribuir a una mejor comprensión del sistema climático de la Tierra”, agregó.

Para concluir, destacó: "Mejorar nuestra comprensión de la dinámica del clima de la Tierra, incluso en el pasado remoto, es crucial si esperamos predecir cambios durante el próximo siglo y más allá. Los cambios en curso pueden ser provocados por el hombre, pero solo hay un sistema climático y debemos entenderlo".

Fuente: Science.

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Ilustración 3D fotorrealista de un satélite en la órbita de la Tierra.

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