¿Para qué va China a la Luna?

A finales de este mes, una nave espacial china viajará a la Luna. La misión, llamada Chang'e-5, es la última de una serie de viajes liderados por la Administración Nacional del Espacio de China (CNSA).

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Tras el aterrizaje de la primera nave China en la cara oculta de la Luna, el Chang'e-4 el año pasado, “alcanzar el siguiente nivel y traer muestras de la Luna a la Tierra es una capacidad tecnológica significativa”, afirma Carolyn van der Bogert, geóloga planetaria de la Universidad de Münster, Alemania.

Se espera que la nave despegue el 24 de noviembre del Centro de Lanzamiento de Satélites de Wenchang en la isla de Hainan. Su lanzamiento original, planeado para 2017, se retrasó debido a un fallo en el motor del cohete de lanzamiento.

La misión de Chang'e-5 es recolectar polvo y escombros de una región inexplorada de la cara expuesta de la Luna y traerlos a la Tierra. Si la misión tiene éxito, recuperará el primer material lunar desde las misiones estadounidenses y soviéticas de hace 40 años, en las décadas de 1960 y 1970.

Será el primer material lunar que llega a la tierra en 40 años

¡Atrápalo y corre!

El Chang'e-5 incluye un módulo de aterrizaje, un ascendente, un orbitador y un retorno.

Tras la entrada de la nave espacial en la órbita de la Luna, el tándem aterrizaje y ascendente se separará y descenderá cerca de Mons Rümker, un complejo volcánico de 1.300 metros de altura en la región norte de Oceanus Procellarum: las vastas y oscuras llanuras de lava visibles desde la Tierra.

Una vez que la nave haya aterrizado, perforará hasta 2 metros en el suelo y extenderá un brazo robótico para recoger aproximadamente 2 kilos de material de superficie que se almacenará en el ascendedor para su despegue.

La operación se realizará durante un día lunar para evitar las temperaturas extremas

El descenso y el ascenso se llevarán a cabo durante un día lunar, lo que equivale a unos 14 días terrestres, para evitar las temperaturas extremas durante la noche que podrían dañar los dispositivos electrónicos, comenta Clive Neal, geocientífico de la Universidad de Notre Dame en Indiana.

Según Neal, la misión es técnicamente desafiante y muchas cosas podrían salir mal. El módulo de aterrizaje podría estrellarse o volcarse, y las muestras podrían escapar de su recipiente por el camino. "Todos esperamos que funcione", dice.

Una vez que el ascendedor vuelva a la órbita lunar, las muestras se transferirán al regresador. Este encuentro en vuelo será complejo y “un buen ensayo para la exploración humana futura”, dice James Carpenter, coordinador de investigación para exploración humana y robótica de la Agencia Espacial Europea en Noordwijk, Países Bajos.

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El Chang'e-5 viajará de regreso a la Tierra, con el módulo de aterrizaje en paracaídas, hacia Siziwang Banner en Mongolia, probablemente a principios de diciembre.

De vuelta en la tierra

La mayoría de las muestras lunares se almacenarán en el Observatorio Astronómico Nacional de la Academia China de Ciencias (NAOC) en Beijing. Parte del material se almacenará a salvo de los peligros naturales, y parte se reservará para su exhibición pública.

Pero no está claro si las muestras saldrán del país. La CNSA apoya la colaboración internacional y brinda a los investigadores extranjeros acceso a las muestras si trabajan con científicos chinos, de manera similar a cómo los investigadores acceden a las rocas recolectadas por las misiones Apolo de EEUU, presentando una propuesta a la NASA sobre cómo planean usarlas. Con la salvedad de que los científicos chinos no pueden acceder a las muestras del Apolo ya que el gobierno de Estados Unidos restringe la colaboración directa de la NASA con China.

Referencia evolutiva

Las muestras de Chang'e-5 podrían llenar un vacío importante en la comprensión de la actividad volcánica de la Luna. Las rocas obtenidas por misiones lunares anteriores de EEUU y la Unión Soviética sugieren que la actividad en la Luna alcanzó su punto máximo hace 3.500 millones de años y entonces se detuvo.

Pero las observaciones de la superficie lunar han descubierto regiones que podrían contener lava volcánica formada tan recientemente como hace 1–2 mil millones de años.

Si las muestras de Chang'e-5 confirman que la Luna todavía estaba activa durante ese periodo, reescribiríamos la historia de la Luna.

El estudio de la composición de las rocas también podría aclarar qué impulsó esta actividad térmica durante tanto tiempo, ya que la Luna es pequeña y su motor térmico debería haberse agotado hace mucho tiempo.

La Luna también es una referencia importante para fechar otros planetas, según el método de contar cráteres. La regla general es que las regiones más antiguas tienen más cráteres y más grandes, mientras que las regiones más jóvenes tienen menos y más pequeños.

A estas edades relativas se les dan fechas absolutas utilizando muestras de la Luna. Pero no existen muestras para el período entre 850 millones de años y hace 3.200 millones de años. Chang'e-5 podría llenar ese vacío.