¿Por qué soñamos?

Aunque la ciencia sabe qué son los sueños, todavía no se conoce exactamente por qué soñamos, aunque existen multitud de teorías.

Jason Ellis/Profesor de Ciencias del Sueño, Universidad de Northumbria, Newcastle

Existen distintas teorías sobre por qué soñamos.
Existen distintas teorías sobre por qué soñamos.

Los sueños son patrones de información sensorial que ocurren cuando el cerebro está en un estado de reposo, como cuando está dormido. En general, se supone que solo ocurren durante el sueño de movimientos oculares rápidos (REM): esto es cuando el cerebro parece estar en un estado activo, pero el individuo está dormido y en un estado de parálisis. Pero, los estudios han demostrado que también pueden ocurrir fuera de REM.

La investigación de los estudios del sueño, por ejemplo, muestra que los relacionados con REM tienden a ser más fantásticos, más coloridos y vívidos, mientras que los sueños que no son más concretos y, generalmente, son en blanco y negro. Estudios muestran que durante un sueño (y en particular un sueño relacionado con REM) el centro emocional del cerebro está muy activo, mientras que el centro lógico racional del cerebro está más lento. Esto puede ayudar a explicar por qué estos sueños son más emotivos y surrealistas.

La teoría evolutiva sugiere que el propósito de éstos es aprender, de manera segura, cómo lidiar con situaciones desafiantes o amenazantes

La teoría evolutiva sugiere que el propósito de éstos es aprender, de manera segura, cómo lidiar con situaciones desafiantes o amenazantes. Mientras que la teoría de la "consolidación de la memoria" sugiere que los sueños son un subproducto de la reorganización de la memoria en respuesta a lo que se ha aprendido a lo largo del día.

Ambas teorías tienen al menos una cosa en común: en momentos de estrés y ansiedad soñamos más o recordamos nuestros sueños con más frecuencia, como una forma de hacer frente a circunstancias desafiantes y nueva información. Esto también está en línea con otra teoría de los sueños: la función reguladora del estado de ánimo de la teoría de los sueños, donde su función es resolver problemas emocionales.

Los sueños son patrones de información sensorial que ocurren cuando el cerebro está en un estado de reposo, como cuando está dormido.
Los sueños son patrones de información sensorial que ocurren cuando el cerebro está en un estado de reposo, como cuando está dormido. Foto. IStock.

Sueños de ansiedad y estrés

Si bien no hay evidencia de que soñemos más cuando estamos estresados, la investigación muestra que es más probable que recordemos nuestros sueños, porque es más pobre y tendemos a despertarnos por la noche con más frecuencia.

Los estudios muestran que los sueños de las personas con insomnio (un trastorno caracterizado en gran medida por el estrés) contienen más emociones negativas y están más enfocados en uno mismo. Además, tienden a centrarse en los factores estresantes de la vida actual, las ansiedades y pueden dejar a una persona con un estado de ánimo bajo al día siguiente.

La investigación ha encontrado que las personas que están deprimidas, mientras se divorcian, parecen soñar de manera diferente en comparación con aquellas que no lo están

Fuera del insomnio, la investigación ha encontrado que las personas que están deprimidas, mientras se divorcian, parecen soñar de manera diferente en comparación con aquellas que no lo están. Califican sus sueños como más desagradables. Curiosamente, el estudio encontró que los voluntarios deprimidos que soñaban con su excónyuge tenían más probabilidades de recuperarse de su depresión un año después en comparación con los que no lo hacían. Los participantes cuyos sueños cambiaron con el tiempo, para volverse menos enojados y más pragmáticos, también mostraron las mayores mejoras. La pregunta es ¿por qué?

Aunque nuestros sentidos se amortiguan durante el sueño (con la visión completamente ausente), la información sensorial fuerte, como una alarma, se registrará y, en algunos casos, se incorporará al mismo. También sabemos que durante los momentos de estrés estamos más atentos a las amenazas (en los niveles cognitivo, emocional y conductual), por lo que es lógico pensar que es más probable que incorporemos señales internas y externas, como una forma de manejarlas.  Y esto puede explicar estos cambios en nuestros sueños, cuando estamos ansiosos, deprimidos o durmiendo mal.

Los sueños de las personas con insomniocontienen más emociones negativas.
Los sueños de las personas con insomnio están más enfocados en uno mismo. Foto: ISotck.

Cómo dormir mejor

El pensamiento actual es la reducción del estrés antes de acostarse y el buen manejo del sueño, como mantener una rutina, usar el dormitorio solo para dormir, asegurarse de que esté fresco, oscuro, tranquilo y libre de cualquier cosa que lo despierte, reducirá los despertares por la noche y la frecuencia de los sueños negativos relacionados con el estrés.

Dicho esto, utilizando una técnica llamada terapia de ensayo de imágenes (IRT), usada principalmente para tratar las pesadillas en personas con trastorno de estrés postraumático, parece que se puede reducir el estrés y la ansiedad asociados con las pesadillas y los malos sueños, así como la frecuencia de éstos. Esto se logra al volver a imaginar el final del sueño o el contexto de éste, haciéndolo menos amenazador.

Quizás entonces la clave sea manejar los sueños en lugar de tratar de manejar el estrés, especialmente en tiempos inciertos

También hay pruebas de que la TIR es eficaz para reducir las pesadillas en los niños.

Dicho esto, un estudio reciente demostró que enseñar a las personas con insomnio a ser conscientes mientras tienen sueños y a controlarlos, a medida que ocurren, algo conocido como entrenamiento del sueño lúcido, no solo redujo los síntomas del insomnio, sino que también redujo los síntomas de la ansiedad y la depresión.  Quizás entonces la clave sea manejar los sueños en lugar de tratar de manejar el estrés, especialmente en tiempos inciertos.

Fuente: The Conversation.

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