La proxémica, comprender el espacio personal a través de las culturas

Desarrollada por el antropólogo Edward T. Hall en los años 60, la proxémica es el estudio de cómo usamos el espacio cuando nos comunicamos, algo que varía mucho según la cultura de cada país.

Elena Lozano

El padre de la proxémica, Edward T. Hall, estableció medidas exactas para el tamaño de las zonas que rodean el cuerpo de un individuo.
El padre de la proxémica, Edward T. Hall, estableció medidas exactas para el tamaño de las zonas que rodean el cuerpo de un individuo.

Sucede tan naturalmente que la mayoría de la gente ni siquiera piensa en ello, pero la cantidad de espacio que se mantiene no es aleatoria. Depende en gran medida de dónde se sea y con quién se esté hablando. Además, estas distancias varían de una cultura a otra. Si te encuentras con una conocida en la calle y te detienes para preguntarle cómo le va en su nuevo trabajo, inconscientemente elegirás mantenerte a una distancia culturalmente específica de ella.

Para los estadounidenses, sería bastante desconcertante mantener esta conversación en la acera con solo 200 ó 300 metros de separación entre sus cuerpos. En el otro extremo, sería extraño estar parado a varios metros de distancia, levantando la voz para que la otra persona pueda escucharte. En el primer caso, tu amiga podría retroceder un poco, y en el segundo, podría intentar acercarse a ti.

Todo este asunto de “cuán lejos nos separamos” tiene un nombre, proxémica, y se puede definir como cómo se mantiene el espacio personal en función de la cultura de uno

Resulta que todo este asunto de “cuán lejos nos separamos” tiene un nombre, proxémica, y se puede definir como cómo se mantiene el espacio personal en función de la cultura de uno. El término fue acuñado por Edward Hall en 1966 y es solo un aspecto de la comunicación no verbal. Hall entrevistó a un gran número de personas de todo el mundo para ver si había alguna regularidad en la distancia personal. Puede darse el caso, por ejemplo, de que esto sea simplemente una idiosincrasia personal, una diferencia individual que varía de persona a persona.

Los devotos del programa de televisión estadounidense "Seinfeld" pueden recordar un episodio en el que se muestra que el nuevo novio de Elaine, interpretado por el juez Reinhold, es un hablador cercano. Parte del humor del episodio giraba en torno a lo desconcertante que era esto para los otros personajes, que culminó con Kramer cayendo hacia atrás, mientras se alejaba del asalto verbal del hablante cercano.

La proxémica es un aspecto de la comunicación no verbal.
La proxémica es un aspecto de la comunicación no verbal. Foto: IStock.

Lo que encontró Edward Hall, sin embargo, fue una gran consistencia en el espacio personal. De hecho, incluso estableció medidas exactas para el tamaño de las zonas que rodean el cuerpo de un individuo.

Diferentes distancias en la proxémica

La más cercana de estas zonas se conoce como distancia íntima, que incluye el espacio desde el contacto corporal, como un abrazo, hasta la distancia que tomaría susurrarle a un confidente. Muy pocas de nuestras interacciones públicas ocurren dentro de una distancia íntima. Incluso los apretones de manos, que implican contacto físico, tienden a no tener lugar dentro de una distancia íntima: las dos personas que saludan se mantienen separadas mientras extienden los brazos hacia afuera del cuerpo para darse la mano.

Una segunda zona, que se extiende más allá de la distancia íntima, es la distancia personal. Ésta es la zona dentro de la cual las personas interactúan con familiares o buenos amigos. Por supuesto, hay momentos en que el espacio personal o incluso el espacio íntimo es violado por extraños. Esto podría ocurrir, por ejemplo, en un ascensor lleno de gente. Sin embargo, es probable que la incomodidad que sienten las personas sea transitoria, ya que la mayoría de los viajes en ascensor duran solo uno o dos momentos.

En Tokio, Seúl, Río de Janeiro y otras ciudades, el metro tiene vagones especiales que deben ser utilizados solo por mujeres para evitar violaciones de su espacio personal o íntimo por parte de los hombres

Un vagón de metro repleto es otro asunto. En este caso, la cercanía no deseada puede continuar durante períodos de tiempo considerables, acompañada de empujones físicos mientras el tren se mueve y cuando las personas entran y salen del vagón. A menudo se lidia con la violación de su espacio alejándose psicológicamente de la situación, por ejemplo, cerrando los ojos o escuchando música a través de auriculares. En Tokio, Seúl, Río de Janeiro y otras ciudades, el metro tiene vagones especiales que deben ser utilizados solo por mujeres, para evitar violaciones de su espacio personal o íntimo por parte de los hombres.

Hay momentos en que el espacio personal o incluso el espacio íntimo es violado por extraños., por ejemplo, en un ascensor lleno de gente.
Hay momentos en que el espacio personal o incluso el espacio íntimo es violado por extraños., por ejemplo, en un ascensor lleno de gente. Foto: IStock.

Cuando se trata de interactuar con conocidos, se ingresa en la llamada distancia social. Si se está chateando con un colega en el trabajo, es probable que se esté manteniendo una distancia social. De hecho, si dos de los colegas en el trabajo tienen una aventura secreta, pueden ajustar inconscientemente su espacio personal de una distancia social a una más íntima. Lo que quizás no se den cuenta es que también están transmitiendo una señal a otros.

Por último, en la proxémica está la distancia pública, que es la utilizada al hablar en público. Las personas realizan una serie de cambios inconscientes en su comportamiento cuando se presentan a una distancia pública. Por ejemplo, normalmente hablan más alto y pueden cambiar su postura corporal, para proyectar su voz de modo que llegue más lejos. Y como suele ser el caso, en realidad solo somos conscientes de estos cambios cuando crean un problema.

En Oriente Medio, la distancia social es más estrecha que en los Estados Unidos, por lo que cuando retrocede, tu compañero de conversación puede intentar cerrar la brecha una vez más

Probablemente, no sorprenderá saber que el espacio personal varía de una cultura a otra. En Arabia Saudita, por ejemplo, si un extraño se acerca a ti para conversar, es posible que retrocedas inconscientemente (como en el caso de Kramer y el hablador cercano). En Oriente Medio, la distancia social es más estrecha que en los Estados Unidos, por lo que cuando retrocede, tu compañero de conversación puede intentar cerrar la brecha una vez más. Es fácil imaginar un baile incómodo por la acera, con una parte retirándose y la otra avanzando a medida que avanza la conversación.

Discrepancias en las distancias

El punto aquí es que tu posición cuando hablas con alguien es reflexiva. Aunque, ciertamente, no mides la distancia físicamente, la estás calculando mentalmente. Cuando se produce una discrepancia entre lo que cree que debería ser la distancia y lo que es la distancia, llega la pregunta ¿Por qué esta persona está tan cerca? La teoría de Hall sobre el espacio personal puede ayudar a responder esta pregunta.

La falta de comunicación intercultural surge cuando se hace una atribución incorrecta

A veces, una persona se acerca demasiado porque es típico de su cultura. Otras, se para demasiado cerca porque realmente es insistente o agresiva. La falta de comunicación intercultural surge cuando se hace una atribución incorrecta. Por ejemplo, puede suceder que alguien insista (atribución personal) en lugar de darse cuenta de que su idea de la distancia social puede ser diferente (atribución situacional).

En Mongolia, cuando dos personas chocan inadvertidamente (como chocar la pierna de alguien debajo de una mesa), deben darse la mano de inmediato, lo que en cierto sentido restablece la distancia personal correcta. Pero, cuando alguien se tropieza contigo en una acera llena de gente en Ulaanbaatar, ¿deberías estrecharle la mano o agarrar con más fuerza tu bolso? Desafortunadamente, la teoría de Hall no solventa esto.

Fuente: The Mit Press Reader.

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