¿Qué come el elefante para que haya iniciado un éxodo en China?

China está pendiente de una manada de 15 enormes elefantes merodeadores que está causando estragos en el suroeste del país. Millones de personas siguen con devoción el recorrido de más de 500 kilómetros desde que se escaparon de una reserva natural en el sur del país el año pasado. Los expertos sugieren que este éxodo se puede deber a la falta de alimento. ¿Pero qué comen los elefantes para que hayan iniciado este largo viaje?

Elena Lozano

Se cree que los elefantes han iniciado este éxodo en busca de comida.
Se cree que los elefantes han iniciado este éxodo en busca de comida.

La manada de elefantes que tiene en vilo a China ha pisoteado cultivos y causando daños por más de un millón de dólares hasta el momento. Han recorrido pueblos, forzando a los residentes a permanecer en sus casas y al menos una docena de drones los vigilan las 24 horas del día y están siendo escoltados por la policía.

Científicos de todo el mundo estudian con asombro esta migración de elefantes asiáticos, una especie que se considera protegida en China.

Muchos apuntan a que este éxodo se debe a la búsqueda de comida, debido a la disminución de la selva tropical

Muchos apuntan a que este éxodo se debe a la búsqueda de comida, debido a la disminución de la selva tropical. Los biólogos ven la situación como una advertencia de lo que ocurre cuando se degrada el entorno de estos animales.

Vídeo de la travesía de los elefantes en China. Vídeo: El País.
En las últimas décadas, la agricultura ha provocado la pérdida de hábitats para los elefantes, dejando a las manadas fragmentadas y aisladas en parcelas de tierra cada vez más pequeñas, según un artículo publicado en Nature. Muchos elefantes se ven obligados a buscar comida en zonas agrícolas, lo que ha provocado un aumento de los conflictos entre humanos y elefantes en los últimos 10 años, algo de lo que las autoridades son claramente conscientes.

Pero ¿Cuál es la alimentación de un elefante? ¿Qué come el elefante?

Animales herbívoros muy inteligentes

Los elefantes son los mamíferos terrestres más grandes que existen. En la actualidad sólo hay dos especies: africano y asiático, aunque se sabe que han existido muchas otras a lo largo de la historia. El asiático es un poco menor que el africano. Cuando nacen pesa unos 90 kilos y pueden alcanzar los 6.000 kilos en su edad adulta.

Todos los elefantes son herbívoros, lo que significa que consumen sólo vida vegetal y la consumirá dondequiera que vayan, de ahí el deambular por aldeas y cultivos de China.

Imagen desde un dron de la manada de elefantes.
Imagen desde un dron de la manada de elefantes.

Su gran inteligencia le ha servido para sobrevivir y evolucionar durante millones de años. Y es que su carencia de habilidades básicas de supervivencia la compensa con la creatividad, de hecho, resulta impresionante observar como los elefantes se alimentan en su entorno natural.

Sus estrategias para conseguir grandes cantidades de comida

Su gran tamaño les permite conseguir alimentos hasta de las zonas altas de los árboles. Incluso pueden usar la trompa para llegar a las frutas que crecen donde otros tipos de animales simplemente no puede llegar.

De tal manera que, si el alimento que desean está demasiado alto, envuelven la trompa alrededor del tronco y lo agitan rápidamente. Gracias a esta estrategia, lograrán gran cantidad de alimento, que al caer al suelo también alimentará a sus crías.

Estos animales son muy pacientes. No tienen prisa. Los elefantes pueden pasar hasta 16 horas al día en busca de comida

Estos animales son muy pacientes. No tienen prisa. Los elefantes pueden pasar hasta 16 horas al día en busca de comida. Sin embargo, necesitan mucha cantidad, se estima que un elefante adulto come entre 100 y 220 kilos de vegetación al día, en función de su tamaño y del hábitat en el que se encuentre.

Millones de personas siguen en China los movimientos de la manada de elefantes.
Millones de personas siguen en China los movimientos de la manada de elefantes.

El proceso de digestión del elefante es muy diferente que el de otros animales, ya que su cuerpo apenas procesa un 50% de lo que ingiere. Del mismo modo, los adultos también beben mucha agua. Usan sus colmillos para cavar en el suelo y encontrar el suministro que necesitan. Se calcula que beben unos 225 litros de agua al día y pueden consumir hasta 15 litros de una vez.

Cómo se alimentan las crías

Por otra parte, las hembras amamantan a sus crías durante unos 4 años y, mientras buscan alimentos, otras hembras del rebaño se encargan de cuidar a los bebés.

En la manada que deambula por el sur de China se encuentran varias crías, que han dejado imágenes entrañables, como la de una hembra cuidando de su cría mientras el resto del grupo duerme.

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