¿Quién inventó la bombilla?

Aunque, generalmente, se acredita a Thomas Edison como el hombre que inventó la bombilla, el estadounidense no fue el único que contribuyó al desarrollo de esta tecnología revolucionaria.

Meritxell Bernal

La bombilla tiene una larga y controvertida historia.
La bombilla tiene una larga y controvertida historia.

Si bien los nombres de Alessandro Volta, Humphrey Davy o Joseph Swan pueden no ser los primeros en venir a la mente cuando se pregunta quién inventó la bombilla, su papel en la historia de esta tecnología no es menos significativo.

La historia de la bombilla comienza mucho antes de que Thomas Edison patentara la primera comercialmente exitosa en 1879. En 1800, el inventor italiano Alessandro Volta desarrolló el primer método práctico para generar electricidad, la pila voltaica. Hecha de discos alternos de zinc y cobre, intercalados con capas de cartones empapados en agua salada, conducía electricidad cuando se conectaba un cable de cobre en cada extremo. Aunque en realidad es un predecesor de la batería moderna, el cable de cobre brillante de Volta también se considera una de las primeras manifestaciones de iluminación incandescente.

La pila voltaica "hizo posible que los científicos experimentaran con corrientes eléctricas en condiciones controladas"

Según Harold H Schobert, en su libro "Energía y sociedad: una introducción", la pila voltaica "hizo posible que los científicos experimentaran con corrientes eléctricas en condiciones controladas" y fomentó los experimentos con electricidad. No mucho después de que Volta presentara su descubrimiento de una fuente continua de electricidad a la Royal Society de Londres, Humphrey Davy produjo la primera lámpara eléctrica del mundo conectando pilas voltaicas a electrodos de carbón.

Humphrey Davy produjo la primera lámpara eléctrica del mundo conectando pilas voltaicas a electrodos de carbón.
Humphrey Davy produjo la primera lámpara eléctrica del mundo conectando pilas voltaicas a electrodos de carbón.

Davy y su lámpara de arco eléctrico

En su libro "La vida de Sir Humphrey Davy", Aryton Paris describe a Davy como "un químico, inventor y conferenciante enormemente influyente, que es reconocido como uno de los primeros científicos profesionales". La invención de Davy de 1802 se conocía como lámpara de arco eléctrico, llamada así por el brillante arco de luz emitido entre sus dos varillas de carbono.

Si bien ésta fue, sin duda, una mejora en las pilas independientes de Volta, todavía no era una fuente de iluminación muy práctica. Esta lámpara rudimentaria se quemó rápidamente y era demasiado brillante para usar en un hogar o espacio de trabajo.

Los principios detrás de la luz de arco de Davy se utilizaron a lo largo del siglo XIX en el desarrollo de muchas otras lámparas y bombillas eléctricas

 Sin embargo, en una conferencia de 2012 para las Actas de la Sociedad Filosófica Estadounidense, John Meurig Thomas escribió que los otros experimentos de Davy con la iluminación condujeron tanto a la lámpara de seguridad de los mineros como al alumbrado público en París "y muchas otras ciudades europeas". Los principios detrás de la luz de arco de Davy se utilizaron a lo largo del siglo XIX en el desarrollo de muchas otras lámparas y bombillas eléctricas.

En 1840, el científico británico Warren de la Rue desarrolló una bombilla de diseño eficiente, utilizando un filamento de platino enrollado en lugar de cobre, pero el alto costo del platino impidió que la bombilla se convirtiera en un éxito comercial, según Interesting Engineering.

En 1840, el científico británico Warren de la Rue desarrolló una bombilla de diseño eficiente.
En 1840, el científico británico Warren de la Rue desarrolló una bombilla de diseño eficiente.

En 1848, el inglés William Staite mejoró la longevidad de las lámparas de arco convencionales, mediante el desarrollo de un mecanismo de relojería que regulaba el movimiento de las varillas de carbono de rápida erosión de las lámparas, según la Institución de Ingeniería y Tecnología. Pero el costo de las baterías utilizadas para alimentar las lámparas de Staite arruinó las empresas comerciales del inventor.

Joseph Swan y Thomas Edison

En 1850, el químico inglés Joseph Swan abordó el problema de rentabilidad de los inventores anteriores y, en 1860, había desarrollado una bombilla que usaba filamentos de papel carbonizado en lugar de los de platino, según la BBC. Swan recibió una patente en el Reino Unido en 1878, y, en febrero de 1879, mostró una lámpara que funcionaba en una conferencia en Newcastle, Inglaterra, según la Institución Smithsonian. 

Swan recibió una patente en el Reino Unido en 1878, y, en febrero de 1879, mostró una lámpara que funcionaba en una conferencia en Newcastle

Al igual que versiones anteriores de la bombilla, los filamentos de Swan se colocaron en un tubo de vacío para minimizar su exposición al oxígeno, lo que amplió su vida útil. Desafortunadamente para él, las bombas de vacío de su época no eran tan eficientes como lo son ahora y, aunque su prototipo funcionó bien para una demostración, no era práctico en el uso real.

El químico inglés Joseph Swan abordó el problema de rentabilidad de los inventores anteriores.
El químico inglés Joseph Swan abordó el problema de rentabilidad de los inventores anteriores.

Thomas Edison se dio cuenta de que el problema con el diseño de Swan era el filamento. Un filamento delgado con alta resistencia eléctrica haría que una lámpara fuera práctica, porque solo requeriría un poco de corriente para hacerla brillar. Hizo una demostración de su bombilla en diciembre de 1879. Swan incorporó la mejora en sus bombillas y fundó una empresa de iluminación eléctrica en Inglaterra.

Los dos inventores finalmente unieron fuerzas y formaron Edison-Swan United, que se convirtió en uno de los mayores fabricantes de bombillas del mundo

Edison demandó por infracción de patente, pero la patente de Swan fue un reclamo sólido, al menos en el Reino Unido. Los dos inventores finalmente unieron fuerzas y formaron Edison-Swan United, que se convirtió en uno de los mayores fabricantes de bombillas del mundo.

A la pregunta de quién inventó la bombilla todo el mundo responde que Edison, pero hay una larga historia detrás.
Thomas Edison creó con gran éxito la Edison Electric Illuminating Company de Nueva York en 1880.

Swan no fue el único competidor al que se enfrentó Edison. En 1874, los inventores canadienses Henry Woodward y Matthew Evans presentaron una patente para una lámpara eléctrica con varillas de carbono de diferentes tamaños entre electrodos en un cilindro de vidrio lleno de nitrógeno. La pareja intentó, sin éxito, comercializar sus lámparas, pero finalmente vendió su patente a Edison en 1879.

Construyó las primeras estaciones generadoras de electricidad que alimentarían el sistema eléctrico y las bombillas recién patentadas

El éxito de la bombilla de Edison fue seguido por la fundación de Edison Electric Illuminating Company de Nueva York en 1880. La empresa se inició con contribuciones financieras de JP Morgan y otros inversores adinerados de la época. Construyó las primeras estaciones generadoras de electricidad que alimentarían el sistema eléctrico y las bombillas recién patentadas.

Otros inventores, como William Sawyer y Albon Man, tiraron la toalla, al fusionar su empresa con la de Edison para formar General Electric.

Fuente: Livescience.

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