Un tercio de las estrellas similares al Sol puede haberse comido sus planetas

Al igual que el dios griego Cronos, un buen número de estrellas devora a sus hijos. Hasta un tercio de ellas se ha tragado uno o más de sus planetas, según un estudio. Los hallazgos podrían ayudar a descartar sistemas estelares que es poco probable que contengan mundos similares a la Tierra.

El concepto de un artista de un planeta siendo devorado por su estrella madre
El concepto de un artista de un planeta siendo devorado por su estrella madre

Los investigadores han sabido durante décadas que las estrellas podrían, en ocasiones, envolver a su progenie. Los planetas rocosos son ricos en elementos pesados como hierro, silicio y titanio, mientras que las estrellas contienen en su mayoría material más ligero como hidrógeno, helio, oxígeno y carbono. Cuando se traga un planeta, sus elementos pesados se extienden en las capas externas de la estrella, dejando firmas de absorción reveladoras en su luz.

"Si una estrella es anómalamente rica en hierro, pero no en otros elementos como el carbono y el oxígeno, esto puede interpretarse como una firma de envolvimiento planetario", afirma Lorenzo Spina, astrofísico del Observatorio Astronómico de Padua que dirigió el estudio.

En 33 de éstos, uno de los compañeros mostró niveles elevados de hierro en comparación con el otro, un signo de canibalismo planetario

Él y sus colegas investigaron con qué frecuencia sucede esto al observar 107 sistemas binarios que contienen dos estrellas similares al Sol, muy parecidos al mundo ficticio de dos soles Tatooine en Star Wars. Las estrellas binarias nacen de la misma nube de gas y polvo, por lo que sus composiciones químicas deberían ser casi idénticas.

Los sistemas estudiados son muy parecidos al mundo ficticio de dos soles Tatooine en Star Wars
Los sistemas estudiados son muy parecidos al mundo ficticio de dos soles Tatooine en Star Wars.

En 33 de éstos, uno de los compañeros mostró niveles elevados de hierro en comparación con el otro, un signo de canibalismo planetario. Estos mismos socios también eran ricos en litio, dando más crédito a la hipótesis de la masticación del mundo. Aunque las estrellas similares al Sol nacen con cantidades sustanciales de litio, lo queman dentro de los primeros 100 millones de años de sus vidas, por lo que verlo en las estrellas más antiguas en la muestra del estudio indicó que probablemente provenía de un planeta.

El equipo pudo modelar que entre el 20% y el 35% de las estrellas similares al Sol consumen el valor de algunas Tierras de su descendencia

El equipo también encontró que las firmas químicas anormales aparecieron con más frecuencia en las estrellas más calientes. Eso tiene sentido, dice Spina, porque éstas tienen capas externas delgadas, y el material de un planeta se concentraría en un volumen más pequeño, dejando una firma más cruda.

Espoco probable que nuestro sol se haya tragado un planeta.
Espoco probable que nuestro sol se haya tragado un planeta. Foto: IStock.

Usando estas diferentes líneas de evidencia, el equipo pudo modelar que entre el 20% y el 35% de las estrellas similares al Sol consumen el valor de algunas Tierras de su descendencia. Tales eventos podrían ocurrir en sistemas donde las interacciones gravitacionales entre los planetas arrojarían uno a la estrella central o la acercarían lo suficiente como para que ésta se vaporizara lentamente y la devorara. Estos resultados han aparecido en Nature Astronomy.

El nuevo documento proporciona un tamaño de muestra mucho mayor y evidencia estadística clara para el fenómeno

"Ésta es claramente una tendencia fuerte", afirma Mamajek. La ingestión planetaria se ha estudiado antes, dice, pero el nuevo documento proporciona un tamaño de muestra mucho mayor y evidencia estadística clara para el fenómeno.

Spina piensa que es poco probable que nuestro Sol se haya tragado ningún planeta, porque está agotado en elementos pesados en comparación con otros de su clase.

Fuente: Science.

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