¿Qué es el látex?

¿Qué es el látex? Este término se usa a menudo como sinónimo de caucho, pero en realidad se refiere a cualquier medio líquido que contenga una suspensión de pequeñas partículas de polímero.

Vicente Alcaíde

El látex es un producto que está compuesto de pequeñas partículas de polímero.
El látex es un producto que está compuesto de pequeñas partículas de polímero.

El látex es una sustancia vegetal natural, pero también se puede fabricar mediante procesos químicos, polimerizando una variedad de sustancias químicas y suspendiéndolas en una emulsión.

De revestir telas a su uso en la medicina

Los indios de América Central y del Sur usaban el caucho o látex ya en el siglo XI para revestir telas o hacer bolas. En 1736, fue descubierto por el botánico francés Charles Marie de la Condamine, quien envió muestras a Europa.

Su primer uso fue descubierto en 1818 por un estudiante de medicina británico llamado James Syme. Lo utilizó para impermeabilizar telas con el fin de hacer los primeros impermeables

Años más tarde, el químico británico Joseph Priestley le dio a éste su nombre inglés, mientras que su primer uso fue descubierto en 1818 por un estudiante de medicina británico llamado James Syme. Lo utilizó para impermeabilizar telas con el fin de hacer los primeros impermeables, proceso patentado en 1823 por Charles Macintosh.

Hoy este elemento se ha extendido a más de 40.000 productos en diferentes ámbitos.

El latex se usa especialmente en el sector sanitario.
El látex se usa especialmente en el sector sanitario.

Destaca especialmente el uso del látex en el campo sanitario. De tal manera que la inmensa mayoría de los artículos de prevención utilizados en el hospital están hechos a base de este producto: guantes, mascarillas, sondas, enemas, catéteres, tiritas… Por otor lado, la industria textil también explota este tipo de producto, especialmente en el terreno deportivo y de baño. Otros sectores, como la juguetería, el material escolar, la caracterización y el maquillaje, el mercado de los preservativos y el mundo del motor usan el látex para un buen número de productos.

Latex natural

El látex natural es un material vegetal que se encuentra principalmente en el árbol del caucho, pero en realidad está en muchas otras plantas. Por ejemplo, el opio es en realidad el látex seco de la adormidera.

Las plantas usan látex para sellarse después de una lesión, protegiéndose así contra los insectos

Es importante apuntar que no es lo mismo que la savia, es una sustancia separada, creada por la planta como protección contra los insectos. El látex en las plantas es una mezcla compleja de proteínas, alcaloides, almidones, azúcares, aceites, taninos, resinas y gomas que se coagula cuando se expone al aire. Las plantas usan látex para sellarse después de una lesión, protegiéndose así contra los insectos.

El latex natural se cosecha de los árboles cortando la corteza.
El látex natural se cosecha de los árboles cortando la corteza.

Se cosecha de los árboles cortando la corteza y permitiendo que el látex lechoso se filtre para su recolección, un proceso similar al que se usa para extraer savia de los arces. Después de golpear, se agregan productos químicos para evitar que éste se endurezca.

Puede pasar por diversos procesos como coagulación, centrifugación, mezcla, vulcanización, decapado, lixiviación, cloración y lubricación para crear el producto final. Se cree que el látex natural es una causa de alergias en algunas personas, aunque algunos estudios sugieren que no es el látex en sí, sino los productos químicos utilizados durante la fabricación los que en realidad pueden causar estas reacciones alérgicas.

Látex sintético

Por su parte, el látex sintético también es una emulsificación líquida de polímeros, pero en lugar de polímeros vegetales naturales, utiliza diversas sustancias que se encuentran en los productos del petróleo.

Las personas con ciertas sensibilidades químicas pueden encontrar que el látex sintético es más problemático que el natural

Los cauchos sintéticos suelen ser más fuertes y más estables que de látex natural para productos como neumáticos. Por otro lado, las personas con ciertas sensibilidades químicas pueden encontrar que el látex sintético es más problemático que el natural.

Hoy la producción de látex natural no logra satisfacer su creciente demanda, por lo que dos tercios de este producto en el mundo es sintético.

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