¿Por qué California sufre tantos incendios forestales?

Hay cuatro ingredientes clave que explicarían las desastrosas temporadas de incendios forestales que padece California... y el cambio climático ocupa un lugar destacado.

Mundo Geo

A pesar de haber desplegado 12.000 bomberos, el fuego avanza en el norte y el centro de California. iStock
A pesar de haber desplegado 12.000 bomberos, el fuego avanza en el norte y el centro de California. iStock

En estos momentos, California combate 625 incendios activos. Más de 160.000 hectáreas de terreno se han quemado tanto en el centro como en el norte del estado. Muchos de los incendios han sido provocados por los más de 11.000 rayos que han caído en esta zona del país. Las altas temperaturas y los fuertes vientos han hecho el resto. La pregunta es por tanto pertinente: ¿Qué tiene California que hace que los incendios forestales sean tan catastróficos? 

Hay cuatro ingredientes clave.

1. El clima cambiante

"El fuego, de alguna manera, es algo muy simple", ha declarado a The New York Times Park Williams, bioclimatólogo del Observatorio Terrestre Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia. "Mientras las cosas estén lo suficientemente secas y haya una chispa, esas cosas arderán".

California, como gran parte del oeste americano, obtiene la mayor parte de su humedad en otoño e invierno. Su vegetación pasa, por tanto, gran parte del verano secándose lentamente debido a la falta de lluvia y las temperaturas más cálidas. Esa vegetación seca es una bomba de relojería que actúa como leña para los incendios.

¿Existe algún vínculo de estos fuegos con el cambio climático? El clima de California siempre ha sido propenso a ellos, de ahí que el vínculo que algunos intentan establcer entre el cambio climático y los incendios más grandes es, hoy por hoy, imposible de establecer. Pero como señala Williams, “detrás de de todo esto hay temperaturas que son dos a tres grados más cálidas ahora de lo que hubieran sido sin el calentamiento global”. Eso seca la vegetación aún más, lo que hace que sea más probable que se queme.

El historial de fuegos de California se remonta al año 1932. Desde entonces, han ocurrido los 10 incendios más grandes, incluido el del complejo Mendocino de 2018, el más grande en la historia del estado, y el complejo de relámpagos LNU de este año, que quema el oeste de Sacramento.

“En casi todos los sentidos, una receta perfecta para estos fuegos está escrita en California”, dijo el Dr. Williams. “La naturaleza crea las condiciones perfectas para el fuego, siempre que haya gente para iniciar los incendios. Pero luego el cambio climático, de diferentes maneras, también parece inclinar la balanza hacia más fuego en el futuro ".

2. Personas

Incluso si las condiciones son adecuadas para un incendio forestal, todavía necesita algo o alguien que lo encienda. A veces, el desencadenante es la naturaleza, como un rayo, pero la mayoría de las veces los humanos son los responsables.

"Muchos de estos grandes fuegos que están viendo en el sur de California y que impactan las áreas donde vive la gente son causados ​​por humanos", dijo Nina S. Oakley, científica investigadora del Centro de Clima y Extremos del Agua del Oeste de la Institución Scripps. of Oceanography, University of California, San Diego, en una entrevista de 2018.

Muchos de los episodios mortales han sido provocados por cables eléctricos caídos . El Carr Fire de 2018, el sexto más grande registrado en el estado, comenzó cuando un camión explotó su neumático y su llanta raspó el pavimento, enviando chispas.

“California tiene mucha gente y una estación seca realmente larga”, declaró el Dr. Williams. “La gente siempre está creando posibles chispas y, a medida que avanza la estación seca y las cosas se están secando cada vez más, la posibilidad de que una persona se encienda en el momento equivocado simplemente aumenta. Y eso dejando de lado los provocados".

Hay otra forma en que las personas han contribuido a los incendios forestales: en sus elecciones de dónde vivir. Las personas se están mudando cada vez más a áreas cercanas a los bosques, conocidas como la interfaz urbano-silvestre, que tienden a quemarse fácilmente.

El fuego amenaza la localidad de Santa Clarita. iStock
El fuego amenaza la localidad de Santa Clarita. iStock

3. Supresión de incendios

Es contradictorio, pero la historia de Estados Unidos en la supresión de incendios forestales en realidad, en vez de mejorar, ha empeorado su incidencia actual.

“Durante el último siglo combatimos el fuego y lo hicimos bastante bien en todo el oeste de Estados Unidos”, declaró el Dr. Williams. “Y cada vez que combatimos un incendio con éxito, eso significa que un montón de cosas que se habrían quemado no se quemaron. Y así durante los últimos cien años hemos tenido una acumulación de plantas en muchas áreas.

“Por eso, en gran parte de California ahora, cuando comienzan los incendios, estos arden en lugares que tienen muchas más plantas para quemar de las que tendrían si hubiéramos permitido que los fuegos ardieran durante los últimos cien años”.

En los últimos años, el Servicio Forestal de los Estados Unidos ha intentado rectificar la práctica anterior mediante el uso de quemaduras prescritas o "controladas".

4. Los vientos de Santa Ana

La segunda etapa de la temporada de incendios de este año aún está por llegar.

Cada otoño, fuertes ráfagas conocidas como vientos de Santa Ana traen aire seco desde el área de la Gran Cuenca del oeste al sur de California, ha declarado a The New York Times Fengpeng Sun, profesor asistente en el departamento de geociencias de la Universidad de Missouri-Kansas City.

El Dr. Sun es coautor de un estudio de 2015 que sugiere que California tiene dos temporadas de incendios distintas. Uno, que va de junio a septiembre y es impulsado por una combinación de clima más cálido y seco, es la temporada de incendios en que la mayoría de la gente piensa. Esos incendios forestales tienden a ser más tierra adentro, en bosques de mayor altitud.

Pero el Dr. Sun y sus coautores también identificaron una segunda temporada de incendios que se extiende desde octubre hasta abril y es impulsada por los vientos de Santa Ana. Esos incendios tienden a extenderse tres veces más rápido y arder más cerca de las áreas urbanas, y fueron responsables del 80 por ciento de las pérdidas económicas durante dos décadas a partir de 1990.

No es solo que los vientos de Santa Ana secan la vegetación; también mueven brasas, propagando fuegos.

Lo que nos devuelve al cambio climático.

En última instancia, determinar los vínculos entre cualquier incendio individual y el cambio climático lleva tiempo y el análisis de la disciplina en evolución de la ciencia de la atribución. Pero los efectos de los gases de efecto invernadero que los humanos producen son la base de todo lo que ocurre en la atmósfera, y la tendencia del cambio climático a hacer que los lugares secos se sequen más con el tiempo es una advertencia para Occidente de un futuro ardiente.

Y lo peor de todo es, tal y como reconoce el gobernador de California Gavin Newsom, “que estamos poniendo todo lo que tenemos” en los devastadores incendios forestales, pero incluso eso no es suficiente para mitigar su propagación. A pesar de haber desplegado casi 12,000 bomberos en todo el estado, al menos 119.000 personas ya han recibido la orden de abandonar sus hogares.

En total, los incendios de este verano han quemado un área más grande que el tamaño de Rhode Island desde el fin de semana pasado. Gran parte de eso se debe a dos grupos masivos de incendios en el norte de California. Esas agrupaciones de incendios, el LNU Lightning Complex en Napa Valley y el SCU Lightning Complex al este de Silicon Valley, son el segundo y el cuarto incendios más grandes en la historia del estado.

El humo de los incendios también está empeorando una ola de calor ya de por sí opresiva, haciendo que el aire sea insalubre en todo el norte de California. Al mismo tiempo, la red eléctrica tiene problemas para satisfacer la demanda y el coronavirus amenazaba con propagarse en los refugios de evacuación. En definitiva, sobre California se vive lo que algunos ya definen como una tormenta perfecta.

Fuente: The New York Times. Este artículo apareció originalmente en 2018 y se actualizó en agosto de 2020.