El ADN desvela que existen dos especies de panda rojo

Gracias al análisis del ADN, los investigadores han descubierto que, posiblemente, existan dos especies diferentes de panda rojo. Este estudio, que puede ayudar a su conservación, diferencia entre los originarios de China y los que habitan en el Himalaya.

Francisco Moral

Debido a su hábitat único y sus necesidades de alimentación, la supervivencia ha sido difícil para el panda rojo.
Debido a su hábitat único y sus necesidades de alimentación, la supervivencia ha sido difícil para el panda rojo.

Durante algún tiempo se había especulado que podría existir dos especies distintas de panda rojo, debido a las diferencias físicas que hay entre los animales procedentes de China y los que viven en el Himalaya. Sin embargo, hasta ahora, no se había hecho un análisis genético integral.

"El panda rojo del Himalaya tiene más color blanco en la cara, mientras que el del pelaje del chino es más rojo y tiene menos del anterior color. Los anillos de la cola del chino son también distintos que los del del Himalaya", explicó el coautor del estudio y biólogo conservacionista de la Academia China de Ciencias, Yibo Hu, cuyos hallazgos se publicaron en la revista Science Advances.

"Para conservar la unicidad genética de las dos especies, debemos evitar cruzarlo en cautiverio y construir pedigríes claros"

Hu dijo que el panda rojo del Himalaya necesita una protección más urgente, debido a su menor diversidad genética y tamaño de población más pequeño.

"Para conservar la unicidad genética de las dos especies, debemos evitar cruzarlo en cautiverio y construir pedigríes claros", declaró. "El mestizaje entre especies puede dañar las adaptaciones genéticas ya establecidas en su entorno de hábitat local".

El panda rojo del Himalaya necesita más protección.
El panda rojo del Himalaya necesita más protección. Foto: IStock.

Los pandas rojos chinos se encuentran en el norte de Myanmar, así como en el sureste del Tíbet y las provincias de Sichuan y Yunnan en el país asiático. Los pandas rojos del Himalaya se encuentran en Nepal, India, Bután y el sur del Tíbet en China, apuntaron los investigadores. Se cree que el río Yalu Zangbu es el límite geográfico que separa a las dos especies. Hasta ahora se había creído que, posiblemente, era el río Nujiang.

El panda rojo en peligro de extinción

Para el estudio, los investigadores analizaron el ADN de 65 pandas rojos salvajes de toda Asia. El análisis genético descubrió que estas especies distintas divergieron hace unos 250.000 años.

"Ahora que necesitamos dividir esos pocos miles entre dos especies diferentes, puede aumentar el imperativo de conservación"

“Los hallazgos son evidencia de que son dos especies distintas en lugar de variaciones de una misma”, explicó a la BBC Mike Jordan, director de plantas y animales del zoológico de Chester en el Reino Unido, que tiene un par de pandas rojos.

"La población se ha reducido a unos pocos miles", indicó. "Ahora que necesitamos dividir esos pocos miles entre dos especies diferentes, puede aumentar el imperativo de conservación y sospecho que una de ellas descubriremos que está aún más amenazada de lo que pensábamos anteriormente", detalló.

Se cree que solo hay 10.000 pandas rojos en la naturaleza.
Se cree que solo hay 10.000 pandas rojos en la naturaleza. Foto: IStock.

La conservación es clave para estos mamíferos tan queridos, pero que están desapareciendo. Considerado en peligro de extinción por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN), se estima que solo hay 10.000 pandas adultos en la naturaleza, un número que tiende a disminuir.

Hechos del panda rojo

Un poco más grandes que un gato doméstico, los pandas rojos son conocidos por sus abrigos gruesos y rojizos y su apariencia de oso. Sus caras son blancas y tienen marcas de color marrón rojizo desde las comisuras de los ojos hasta la boca. Estos pueden haber evolucionado para mantener sus ojos a salvo de los rayos solares, informa el Zoológico Nacional del Smithsonian.

Su pelaje inusual le ayuda a mezclarse con el dosel de los abetos, donde las ramas están cubiertas de matas de musgo de color marrón rojizo y líquenes blancos

El panda rojo tiene una cola gruesa y tupida que usa para mantener el equilibrio y se envuelve a sí mismo para abrigarse en invierno. Su pelaje inusual le ayuda a mezclarse con el dosel de los abetos, donde las ramas están cubiertas de matas de musgo de color marrón rojizo y líquenes blancos.

Estos ágiles y acrobáticos animales permanecen principalmente en las copas de los árboles, según WWF. Usan éstos como refugio para escapar de los depredadores. A pesar de su nombre, no están estrechamente relacionados con el panda gigante, excepto quizás por sus preferencias dietéticas. Aproximadamente el 98% de la dieta del panda rojo es bambú.

El panda rojo permanece principalmente en las copas de los árboles.
El panda rojo permanece principalmente en las copas de los árboles. Foto: IStock.

Debido a su hábitat único y sus necesidades de alimentación, la supervivencia ha sido difícil para el panda rojo. Además de la pérdida de hábitat, se han enfrentado a amenazas de la interferencia humana y la caza furtiva, a pesar de que están protegidos en todos los países en los que viven.

Se podrían formular planes de conservación específicos para cada especie

Los investigadores dicen que sus nuevos hallazgos son clave para los esfuerzos de conservación.

Hasta ahora, como consecuencia de que no había evidencia genética de que las dos especies fueran distintas, se ha llevado a "perjudicar directamente la gestión científica de la conservación", apuntan los científicos.

"La delimitación de dos especies tiene implicaciones cruciales para ello, y se podrían formular planes de conservación específicos para cada especie, con el objeto de proteger las poblaciones en declive del panda rojo", concluyen.

Los investigadores han realizado un gran esfuerzo para descubrir las razones de los colores del oso panda.

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