Los ciervos devoran el organismo más grande del mundo

Pando es un organismo único que abarca unos 106 acres de clones de álamo temblón en el estado de Utah (EEUU). Éste está siendo devorado lentamente por ciervos de la zona.

Elena Lozano

Los ciervos representan un grave peligro para el organismo más grande del mundo.
Los ciervos representan un grave peligro para el organismo más grande del mundo.

En las montañas Wasatch en el oeste de EEUU, en las laderas sobre un lago alimentado por un manantial, habita un solo organismo gigante que proporciona un ecosistema completo en el que las plantas y los animales han dependido durante miles de años. Situado en Utah, "Pando" es un grupo de 106 acres de clones de álamo temblón.

Aunque parece un bosque de árboles individuales con una llamativa corteza blanca y pequeñas hojas que revolotean con la más mínima brisa, Pando (en latín “me esparzo”) tiene en realidad 4.000 tallos genéticamente idénticos que surgen de una red de raíces interconectadas. Este único individuo genético pesa alrededor de 6.000 toneladas. En masa, es el organismo individual más grande de la Tierra.

Pando ha existido durante miles de años, potencialmente hasta 14.000 años, a pesar de que la mayoría de los tallos solo viven unos 130 años

Los álamos tienden a formar rodales clonales en otros lugares, pero lo que hace que Pando sea interesante es su enorme tamaño. La mayoría de los rodales de álamo temblón clonal en América del Norte son mucho más pequeños, y los del oeste de EE UU tienen un promedio de solo 3 acres.

Una vista de los 106 acres de Pando en Fish Lake Utah.
Una vista de los 106 acres de Pando en Fish Lake Utah.

Pando ha existido durante miles de años, potencialmente hasta 14.000 años, a pesar de que la mayoría de los tallos solo viven unos 130. Su longevidad y lejanía significan que un ecosistema completo de 68 especies de plantas y muchos animales ha evolucionado y se ha mantenido bajo su sombra. Todo este ecosistema depende de que el álamo temblón permanezca sano y erguido. Pero, aunque Pando está protegido por el Servicio Forestal Nacional de EEUU y no corre peligro de ser talado, corre el riesgo de desaparecer debido a otros factores.

Los ciervos se comen los árboles más jóvenes

El pastoreo excesivo de ciervos y alces es una de las mayores preocupaciones. Los lobos y pumas alguna vez mantuvieron su número bajo control, pero las manadas ahora son mucho más grandes, debido a la pérdida de estos depredadores. Los ciervos y los alces también tienden a congregarse en Pando, ya que la protección que recibe el bosque significa que no están en peligro de ser cazados allí.

Las manadas de ciervos son realmente grandes en la zona, debido a la desaparición de depredadores.
Las manadas de ciervos son realmente grandes en la zona, debido a la desaparición de depredadores.

A medida que los árboles más viejos mueren o caen, la luz llega al suelo del bosque, lo que estimula a que los nuevos tallos clonales comiencen a crecer, pero cuando los ciervos se comen las copas de los tallos recién formados, mueren. Esto significa que en grandes porciones de Pando hay poco crecimiento nuevo. La excepción es un área que fue vallada hace algunas décadas para eliminar los árboles moribundos. Esta área vallada ha excluido alces y ciervos y ha visto una regeneración exitosa de nuevos tallos clonales, con un crecimiento denso conocido como el "jardín de bambú".

Enfermedades y cambio climático

Los tallos más viejos en Pando también se ven afectados por al menos tres enfermedades: cancro de corteza de hollín, mancha foliar y enfermedad fúngica conk. Si bien las enfermedades de las plantas se han desarrollado y prosperado en los rodales de álamo temblón durante milenios, se desconoce cuál puede ser el efecto a largo plazo en el ecosistema, dado que hay una falta de crecimiento nuevo y una lista cada vez mayor de otras presiones sobre el gigante clonal.

Pando surgió después de que había pasado la última edad de hielo y, desde entonces, se ha enfrentado a un clima en gran parte estable

La amenaza de más rápido crecimiento es la del cambio climático. Pando surgió después de que había pasado la última edad de hielo y, desde entonces, se ha enfrentado a un clima en gran parte estable. Sin duda, habita una región alpina rodeada de desierto, lo que significa que no es ajeno a las temperaturas cálidas o la sequía.

Aunque ningún estudio científico se ha centrado específicamente en Pando, los rodales de álamo temblón han estado luchando con las presiones relacionadas con el cambio climático, como la reducción del suministro de agua y el clima más cálido a principios de año, lo que dificulta que los árboles formen nuevas hojas.

Además del problema de los ciervos, Pando se enfrenta al cambio climático.
Además del problema de los ciervos, Pando se enfrenta al cambio climático. Foto: IStock.

Con más competencia por los recursos hídricos cada vez más escasos (el cercano Fish Lake está fuera del alcance del sistema de raíces del árbol) y las temperaturas elevándose a niveles récord en verano y la amenaza de incendios forestales más intensos, hacen creer que Pando, ciertamente, tendrá dificultades para adaptarse a estas condiciones que cambian rápidamente mientras mantiene su tamaño.

Ha lidiado con enfermedades, incendios forestales y pastoreo antes y sigue siendo el organismo científicamente documentado más grande del mundo

Los próximos 14.000 años

Sin embargo, Pando es resistente y ya ha sobrevivido a rápidos cambios ambientales, especialmente cuando los colonos europeos comenzaron a habitar el área en el siglo XIX o después del auge de las actividades recreativas en el siglo XX. Ha lidiado con enfermedades, incendios forestales y pastoreo antes y sigue siendo el organismo científicamente documentado más grande del mundo.

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