Cómo el krill mantiene a flote la vida marina

Los depredadores marinos sienten gran atracción por el Océano Antártico, como lugar para cazar sus presas. Sin embargo, directa o indirectamente, lo que sostiene a estos animales es el krill, un crustáceo pequeño, pero sobreabundante relacionado con las gambas.

Vicente Alcaíde

El krill antártico, Euphausia superba, es una especie que se encuentra en las aguas antárticas del Océano Austral.
El krill antártico, Euphausia superba, es una especie que se encuentra en las aguas antárticas del Océano Austral.

Hay algo así como 85 especies diferentes de krill repartidas por todos los océanos del mundo. Pero el que la mayoría de la gente conoce es la del antártico. Por cada persona viva hoy, podría haber diez mil de estas criaturas en los mares del sur. Y es que, a pesar de que cada uno es solo del tamaño de un dedo meñique, colectivamente nos superan.

El krill es una especie clave en el Océano Austral. Desde peces hasta calamares, desde pingüinos hasta albatros, y desde focas hasta grandes ballenas, el krill está en la parte superior del menú. Muchos de estos depredadores tienen dietas que contienen más del 90 por ciento de krill en ciertas épocas del año. Si desapareciera, se llevarían consigo la mayor parte de las especies más carismáticas e importantes de la Antártida. No existiría el ecosistema antártico tal como lo conocemos: ni ballenas barbadas, ni focas, ni pingüinos, ni albatros.

Reunido en grandes agregaciones, el krill antártico se puede ver desde el espacio cuando se reúne

Por numerosos que sea, el krill antártico no es invulnerable. Hace veinte años, al otro lado del planeta, un cambio en las condiciones oceánicas en el mar de Bering provocó el desarrollo de una proliferación masiva de algas. ¿Buenas noticias para estos crustáceos comedores de algas? Para nada. Era la especie equivocada para el krill del Pacífico, la especie hermana del antártico: no podían comerlas. Su población se derrumbó, y con ellos se fueron enormes cantidades de aves marinas. El salmón no apareció en los ríos, y los cadáveres demacrados de las ballenas fueron arrojados a las costas. Los devastadores efectos colaterales de la caída del krill del Pacífico presagió lo que podría suceder si el antártico siguiera el mismo camino.

Sardinas del Pacífico se alimentan de una bola de krill.
Sardinas del Pacífico se alimentan de una bola de krill.

Hasta ahora, están prosperando. Reunidos en grandes agregaciones, el krill antártico se puede ver desde el espacio cuando se reúne. Un solo superenjambre podría cubrir más de 100 millas cuadradas de océano, tiñendo vastas franjas de las aguas superficiales de color rosa anaranjado a medida que se agrupan en trillones.

La congregación brinda al krill cierta protección contra los depredadores e incluso puede ayudar a mantenerlos a flote. Como son más pesados ​​que el agua que los rodea, comienzan a hundirse en el momento en que dejan de nadar. Sin embargo, al reunirse, son impulsados ​​por las corrientes ascendentes que resultan de las innumerables extremidades pulsantes de sus compañeros que empujan el agua hacia abajo. El enjambre es esencialmente el sistema de soporte vital del krill.

El krill odia estar solo

Aunque a menudo pensamos en los invertebrados como criaturas instintivas, desprovistas de las respuestas y reacciones más básicas, el krill exhibe un rasgo fundamental compartido por todos los animales sociales, incluidos nosotros: odia estar solo. Si están aislados, reaccionan mal. Es difícil saber cómo se ve el pánico en un animal que no tiene rostro, como tal, pero podemos medir algo parecido observando lo que sucede dentro de sus cuerpos. Y dado que el krill es en gran parte transparente, es posible hacerlo sin demasiada dificultad: podemos ver su diminuto corazón latiendo. Separado de las multitudes del enjambre, éste se acelera. Claramente, prefieren la compañía.

Hay unas 85 especies diferentes de krill en los océanos del mundo.
Hay unas 85 especies diferentes de krill en los océanos del mundo. Foto: IStock.

Por otro lado, a pesar de las aguas increíblemente frías en las que viven, tienen reacciones sorprendentemente rápidas cuando el peligro amenaza. Solo se necesitan alrededor de 50 milisegundos para que un evento alarmante en el entorno del krill desencadene una respuesta de escape en ellos.

Con cada bocado, se capturan muchos, pero aún más se apartan del camino, dejando a éstas con apetito

Por tanto, atraparlos no es tan fácil como podría pensarse, incluso para las bocas más grandes del planeta. Desafiando la noción común de que las ballenas simplemente aparecen y capturan el krill, un estudio reciente de ballenas jorobadas en los interminables días del verano antártico mostró el esfuerzo que deben hacer para alimentarse. Se abalanzaban sobre los enjambres de crustáceos cada 15 segundos, minuto tras minuto, hora tras hora. Con cada bocado, se capturan muchos, pero aún más se apartan del camino, dejando a éstas con apetito.

Pero ¿por qué se acumulan en cantidades tan grandes? La respuesta es que el krill es perseguido por muchos depredadores diferentes y el enjambre proporciona una excelente defensa contra la mayoría de ellos.

El krill es el principal alimento de las ballenas.
El krill es el principal alimento de las ballenas. Foto: IStock.

Rarezas del krill

Los pequeños crustáceos también tienen una serie de rarezas. Como muestra: el krill puede encender baterías de células bioluminiscentes en su parte inferior. Hasta el momento, nadie está seguro de para qué se utiliza. Cualquiera que sea la razón, el espectáculo de luces sin duda se suma al misterio de estas pequeñas criaturas cautivadoras.

Llenos de nutrientes, como hierro, fósforo y nitrógeno, son a su vez maná para las minúsculas plantas (fitoplancton) que come el krill

Además, aunque las interacciones entre las ballenas y el krill se basan en una relación depredador-presa, no es una calle de un solo sentido. Para ilustrarlo, podemos ver cómo la caza de ballenas afectó al krill. Los balleneros mataron unos dos millones de ballenas en el Océano Antártico en un período de solo 55 años, entre 1915 y 1970. En casi todas las cadenas alimenticias, cuando eliminas un depredador clave, la presa, libre de la persecución, prospera. Pero esto no sucedió con el krill antártico. Según algunas estimaciones, la población disminuyó junto con éstas ayuda a que el krill prospere. Y es que las ballenas comen una cantidad colosal de alimentos y lo que entra debe salir.

Estos enormes animales suelen defecar cerca de la superficie del océano y sus excrementos son similares a una nube. Los fragmentos dentro de ésta flotan y permanecen cerca de la superficie del agua. Llenos de nutrientes, como hierro, fósforo y nitrógeno, son a su vez maná para las minúsculas plantas (fitoplancton) que come el krill. De esta forma, las ballenas y el krill están vinculados en un ciclo ecológico.

Fuente: Popular Science.

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