El cóndor de California sorprende con dos “nacimientos vírgenes”

Datos genéticos obtenidos en el San Diego Zoo Wildlife Alliance revelaron que dos hembras de cóndor de California pusieron huevos sin padre, según informa Smisthsonian Magazine.

Rocío Snyder

La población del cóndor de California se redujo peligrosamente a 22 individuos en la década de 1980.
La población del cóndor de California se redujo peligrosamente a 22 individuos en la década de 1980.

La partenogénesis, también conocida como nacimiento virginal, es un tipo de reproducción asexual en la que el óvulo de una hembra puede convertirse en un embrión sin esperma. Los lagartos lo hacen. Incluso los dragones de agua lo hacen. En un giro sorprendente, los científicos han encontrado que los cóndores de California también pueden reproducirse de esta manera.

La población del cóndor de California se redujo peligrosamente a 22 individuos en la década de 1980. En una carrera para salvar a esta especie en peligro crítico de extinción, los científicos capturaron los ejemplares restantes y comenzaron un programa de cría en cautiverio que aún está en marcha. Con un acervo genético tan pequeño y una población frágil, su reproducción debe planificarse y documentarse meticulosamente.

Encontraron algo desconcertante: dos pollos machos, conocidos como SB260 y SB517, no tenían contribución genética de ningún macho en el programa

Cuando los científicos de San Diego Zoo Wildlife Alliance estaban revisando los datos genéticos de las aves, encontraron algo desconcertante: dos pollos machos, conocidos como SB260 y SB517, no tenían contribución genética de ningún macho en el programa. Estos hallazgos aparecieron publicados en el Journal of Heredity.

La reproducción del cóndor de California debe planificarse y documentarse meticulosamente.
La reproducción del cóndor de California debe planificarse y documentarse meticulosamente. Foto: IStock.

"Este es realmente un descubrimiento asombroso. No estábamos buscando exactamente evidencia de partenogénesis, simplemente nos golpeó en la cara", explica el coautor Oliver Ryder, un genetista de San Diego Zoo Wildlife Alliance, en un comunicado de prensa. "Solo lo confirmamos, debido a los estudios genéticos normales que hacemos para probar la paternidad".

Ambos polluelos de cóndor murieron antes de alcanzar la madurez sexual, pero otros partenotes, como pavos, palomas y pollos domesticados, generalmente mueren antes de la eclosión

Ambos polluelos de cóndor murieron antes de alcanzar la madurez sexual, pero otros partenotes, como pavos, palomas y pollos domesticados, generalmente mueren antes de la eclosión. SB260 solo vivió dos años antes de morir en 2003 en la naturaleza, probablemente por desnutrición. SB517 era inusualmente pequeño y permaneció en cautiverio hasta que murió de una infección en el pie cuando tenía casi ocho años en 2017, informa Wired.

"Ciertamente no eran, digamos, especímenes brillantes del cóndor", apunta Demian Chapman, biólogo del Laboratorio y Acuario Marino Mote.

La partenogénesis en el cóndor de California

La partenogénesis es una ocurrencia rara, pero alguna evidencia sugiere que las hembras capaces de ésta se reproducirán así cuando no haya parejas alrededor, lo que podría suceder con una población en peligro.

Los científicos sospechan que eso fue lo que llevó al pez sierra de diente pequeño, en peligro crítico de extinción, a la partenogénesis en la naturaleza. Por esa razón, es más común que las hembras en cautiverio se reproduzcan asexualmente si no tienen parejas en su recinto.

El cóndor de California es un buitre del Nuevo Mundo, el ave terrestre más grande de América del Norte
El cóndor de California es un buitre del Nuevo Mundo, el ave terrestre más grande de América del Norte. Foto: IStock.

Pero en un giro desconcertante de esta teoría, las hembras de cóndores de California que pusieron estos dos huevos vivían con machos. Se aparearon con sus parejas antes y después de que nacieran los partenotes, lo que hizo que el equipo se preguntara: ¿Por qué estas aves se reproducirían asexualmente? Los investigadores aún no tienen una respuesta, pero están trabajando en ella.

“Anteriormente, la partenogénesis se identificaba realmente al ver que las hembras que no estaban alojadas con machos tenían descendencia. Pero ahora sabemos que el cóndor puede tener descendencia mientras se aloja con machos"

"Solo ahora tenemos las herramientas genéticas para ver esto en detalle", declaró Ryder a Gizmod. “Anteriormente, la partenogénesis se identificaba realmente al ver que las hembras que no estaban alojadas con machos tenían descendencia. Pero ahora sabemos que el cóndor puede tener descendencia mientras se aloja con machos y surge la pregunta: “¿Está sucediendo esto más de lo que sabemos?”

Probablemente lo sea, informa Wired. El equipo captó estos dos partenotes mientras revisaba los datos genéticos, pero podría haber más. Debido a que estos nacimientos ocurrieron dos veces, en momentos separados y con diferentes hembras, podría ser una rareza recurrente, apunta Ryder.

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