El escarabajo que camina boca abajo sobre el agua

Un escarabajo que habita en el agua puede deslizarse boca abajo a lo largo de la parte inferior de la superficie, como si ésta fuera un cristal sólido, según un estudio, que documenta por primera vez el fenómeno en esta especie.

Juan Domínguez

Según el estudio, el escarabajo carroñero puede caminar a lo largo de la parte inferior de la superficie del agua, algo poco común en el reino animal.
Según el estudio, el escarabajo carroñero puede caminar a lo largo de la parte inferior de la superficie del agua, algo poco común en el reino animal.

Al ser bastante pequeños, los insectos pueden tener una relación muy diferente con la interfaz agua-aire que los animales más grandes. La tensión superficial permite que insectos, como los zancudos, patinen por la parte superior de aguas tranquilas, por ejemplo. Pero una nueva investigación revela una forma inusual de caminar a lo largo de este límite: desde abajo.

Según informa un equipo de investigadores en la revista Ethology, existe un escarabajo que es capaz de desplazarse boca abajo a lo largo de la parte inferior de la superficie del agua, como si ésta fuera un cristal sólido.

"Al principio, asumí que debía ser un insecto que había caído al agua y nadaba por la superficie", relata Gould, "pero luego me di cuenta de que el insecto estaba al revés y debajo de la superficie del agua"

John Gould, un biólogo conductual de la Universidad de Newcastle en Callaghan, Australia, no se había propuesto buscar escarabajos una noche en las montañas Watagan del país, sino que buscaba renacuajos en estanques efímeros. En una de estas piscinas, vio un objeto negro más pequeño que una uña meñique.

"Al principio, asumí que debía ser un insecto que había caído al agua y nadaba por la superficie", relata Gould, "pero luego me di cuenta de que el insecto estaba al revés y debajo de la superficie del agua". 

El insecto identificado caminando bajo la superficie del agua era un escarabajo carroñero.
El insecto identificado caminando bajo la superficie del agua era un escarabajo carroñero.

Mientras Gould filmaba rápidamente la escena, el insecto, identificado más tarde como un escarabajo carroñero (Hydrophilidae), caminó bajo la superficie del agua tal como lo haría sobre una superficie plana y sólida, descansando periódicamente y cambiando de dirección.

“No entendí completamente lo que estaba describiendo hasta que me mostró el vídeo”, apunta el ecologista. "Entonces me quedé anonadado"

Más tarde, Gould mencionó el encuentro a su colega José Valdez, un ecologista de vida silvestre en el Centro Alemán para la Investigación Integrativa de la Biodiversidad en Leipzig. Valdez pensó que las observaciones eran interesantes, pero antes había visto insectos caminar erguidos bajo el agua.

“No entendí completamente lo que estaba describiendo hasta que me mostró el vídeo”, apunta el ecologista. "Entonces me quedé anonadado".

Al buscar en la literatura científica, los investigadores encontraron que algunos caracoles podían deslizarse a lo largo de la parte inferior de la superficie del agua sobre una capa de moco, pero existía poca documentación de escarabajos caminando de esta manera, solo menciones pasajeras en artículos de hace décadas.  


El escarabajo caminando bajo la superficie del agua, tal como lo haría sobre una superficie plana y sólida. Vídeo: ScienceNews.

Es algo que también sorprendió a Martin Fikáček, entomólogo de la Universidad Nacional Sun Yat-sen en Kaohsiung, Taiwán. Nadie había mirado de cerca el fenómeno.

“Es realmente genial que alguien comenzara a pensar en (las habilidades de los escarabajos), porque siempre los vemos y ni siquiera pensamos en eso”, afirma Fikáček, que no participó en esta investigación.

Cómo se maneja el escarabajo para tal hazaña

Lo que aún no está claro es cómo el insecto se maneja físicamente para hacer esta hazaña, pero los investigadores tienen una idea. La grabación de Gould del escarabajo mostró una burbuja de aire atrapada a lo largo del vientre levantado de la criatura.

Gould y Valdez creen que el escarabajo podría usar esta superpotencia de caminar sobre el agua para mantenerse alejado de los depredadores

El equipo cree que la flotabilidad de la burbuja puede estar volteando y clavando al escarabajo en la parte inferior de la superficie del agua. Eso permite que el insecto ejerza presión sobre ella y el aire con cada paso, creando lo que Gould observó como pequeñas colinas de agua, que brotaban de las patas del escarabajo.

Gould y Valdez creen que el escarabajo podría usar esta superpotencia de caminar sobre el agua para mantenerse alejado de los depredadores que acechan en el fondo.

La hazaña del escarabajo podría servir para avances en otros campos, como la robótica.
La hazaña del escarabajo podría servir para avances en otros campos, como la robótica.

La investigación futura podría revelar si los escarabajos pueden cambiar al lado opuesto de la interfaz agua-aire y abandonar el agua por completo. Estudios adicionales sobre la física de la destreza de este insecto para caminar sobre el agua al revés también podrían inspirar avances en robótica, como se ha logrado con los zancudos, señala el equipo.

Los hallazgos resaltan la frecuencia con la que ignoramos o extrañamos las cosas asombrosas que hacen los animales más pequeños todos los días, declara Gould. "Describir la historia natural de los pequeños es tan importante como describir la historia natural de cualquier gran mamífero o ave".

Fuente: ScienceNews.

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escarabajo extinto

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