El lindo, pero duro, erizo africano

África está llena de especies icónicas: leones, elefantes, rinocerontes, guepardos y más. Sin embargo, si se mira fijamente al suelo, es posible ver una especie que no suele asociarse con los safaris tan típicos en este continente. Es el erizo africano.

Elena Lozano

El erizo africano se puede encontrar en gran parte de África oriental, occidental y central.
El erizo africano se puede encontrar en gran parte de África oriental, occidental y central.

El erizo pigmeo africano, o erizo de cuatro dedos, se puede encontrar en gran parte de África oriental, occidental y central. Pesa entre medio y un kilo y mide unos veinte centímetros.

Sus diminutos cuerpos están cubiertos con unas 6.000 púas, que suelen utilizarse como mecanismo de defensa, aunque la gente también considera que la piel y las púas del erizo africano son buenos amuletos para la fertilidad. Estas últimas son más duras y afiladas que las de un puercoespín.

Cuando un erizo se asusta, se enrosca en una bola para que sus púas apunten en todas las direcciones diferentes, lo que lo hace muy poco atractivo para los depredadores

Cuando un erizo se asusta, se enrosca en una bola para que sus púas apunten en todas las direcciones diferentes, lo que lo hace muy poco atractivo para los depredadores. Tienen un músculo circular especial que recorre los costados de su cuerpo y atraviesa el cuello y el trasero. Cuando este músculo se contrae, crea una "bolsa" para colocar la cabeza, el cuerpo y las piernas mientras se enrosca. También duermen enrollados, por si acaso.

Aunque el erizo africano tiene muchos depredadores, incluidos pájaros grandes y la mayoría de los carnívoros, solo los más fuertes, como los tejones, pueden abrirlo cuando está acurrucado.

Las púas del erizo africano se consideran buenos amuletos para la fertilidad.
Las púas del erizo africano se consideran buenos amuletos para la fertilidad. Foto: IStock.

Cuando busca un hogar, un erizo africano tiene algunos requisitos. Necesita un refugio seco, suelo bien drenado y abundancia de los insectos que le encanta comer. Desde hace un tiempo, ha comenzado a mudarse a áreas suburbanas, que son hábitats ideales para estos animales.

También se sabe que comen serpientes venenosas, aunque no son completamente inmunes a las toxinas (aunque tienen suficiente inmunidad para que sea seguro)

Sin embargo, debido a que comen muchos insectos considerados plagas, las personas a menudo se alegran de tener un erizo cerca.

Los erizos adoran comer insectos, lombrices, caracoles y babosas, y también comen huevos, pequeños mamíferos, pájaros, ranas, reptiles, frutas, hongos y raíces. También se sabe que comen serpientes venenosas, aunque no son completamente inmunes a las toxinas (aunque tienen suficiente inmunidad para que sea seguro).

Cuando las temperaturas del desierto llegan a ser demasiado altas y la comida escasea, entrarán en estivación. Ésta es la versión veraniega de la hibernación; el calor extremo hace que el erizo africano se esconda, disminuya su tasa metabólica y viva de la grasa almacenada en su cuerpo hasta que pueda volver a salir. Si bien es similar a la hibernación, este animal no duerme tan profundamente ni durante tanto tiempo mientras está estivado.

La UICN considera a la población de erizo africano grande y estable.
La UICN considera a la población de erizo africano grande y estable. Foto: IStock.

La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN), actualmente, incluye al erizo africano en la categoría de "preocupación menor", lo que significa que la población es grande y estable.

Por supuesto, esto no significa que no se enfrente a ninguna amenaza. Estos erizos están perdiendo cada vez más su hábitat debido al desarrollo humano. Además, a medida que éste se expande, se construyen más carreteras, lo que da como resultado que muchos de ellos sean atropellados por automóviles.

El erizo es un animal de lo más querido.

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