Miles de especies de árboles permanecen sin descubrir

Un equipo internacional de investigadores estima que hay aproximadamente 73.300 especies de árboles en todo el mundo, y 9.200 son, actualmente, desconocidas para la ciencia.

Bosque de árboles en Europa, compuesto por alarces y abetos.
Bosque de árboles en Europa, compuesto por alarces y abetos.

Los árboles son algunos de los organismos más grandes y extendidos en la Tierra, sin embargo, el verdadero número de sus especies ha sido un misterio perdurable.

Esta falta de conocimiento es perjudicial para los esfuerzos de conservación. Si los científicos quieren proteger los ecosistemas, deben conocer los árboles que los componen y sostenerlos.

Los científicos estiman que hay un 14 por ciento más de especies de árboles en la Tierra sin descubrir

Ahora, nuevos hallazgos ayudan a iluminar el camino a seguir. Los científicos estiman que hay un 14 por ciento más de especies de árboles en la Tierra sin descubrir, según un estudio publicado en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences. En concreto, se estima hay aproximadamente 73.300 especies de árboles en todo el mundo, y 9.200 son actualmente desconocidas para la ciencia.

"Los resultados nos sorprendieron y nos sorprendieron", señaló por correo electrónico el primer autor Roberto Cazzolla Gatti, profesor asociado de la Universidad de Bolonia en Italia. "Nunca podríamos haber imaginado que, incluso para los árboles, habría tantas especies por descubrir todavía".

Datos globales sobre los árboles

Gatti es uno de los más de 100 científicos que trabajaron en el estudio. El equipo utilizó dos conjuntos de datos globales, uno de una iniciativa llamada TreeChange, un proyecto de biodiversidad afiliado a la Universidad de Aarhus en Dinamarca, y el otro de la Iniciativa Global de Biodiversidad Forestal, una colaboración de investigación que administra la base de datos de inventario a nivel de árbol más grande del mundo. Esta combinación produjo un total mundial de 64.100 especies de árboles documentadas.

Un bosque mixto de montaña de abeto noruego, abeto plateado y haya europea en los Alpes bávaros, Alemania.
Un bosque mixto de montaña de abeto noruego, abeto plateado y haya europea en los Alpes bávaros, Alemania. Foto: NBC News.

Luego, el equipo utilizó inteligencia artificial y una supercomputadora para calcular la probabilidad de especies de árboles que aún no se han identificado. Este proceso, que utilizó un conjunto de datos más extenso y métodos estadísticos más avanzados que los esfuerzos anteriores, arrojó una estimación conservadora de 73.274 especies de árboles.

Históricamente, las estimaciones de árboles se han retrasado, porque los especialistas locales no fueron incluidos y el enfoque geográfico fue desigual, escribió el equipo. El número de especies en latitudes más altas es relativamente bien conocido. Mientras tanto, otros estudios sugieren que el número de éstas aumenta constantemente hacia el ecuador.

Lugares donde se encuentran las especies no descubiertas

Es en estos bosques más tropicales y subtropicales de América del Sur, África, Asia y Oceanía donde es más probable que los científicos eventualmente encuentren especies no descubiertas. Por ejemplo, América del Sur es el hogar del 40 por ciento del número total de especies de árboles; el equipo de estudio se aproxima a que 3.900 especies de árboles en este continente aún no se han identificado formalmente y están agrupadas en los "puntos calientes de diversidad" de la cuenca del Amazonas y la interfaz Andes-Amazonía.

"Todavía hay mucho que necesitamos aprender sobre la naturaleza y el planeta"

Estas partes del mundo tienen la mayor cantidad de diversidad desconocida y las "especies más vulnerables a la pérdida", apuntó el coautor principal Peter Reich, profesor y director del Instituto de Biología del Cambio Global de la Universidad de Michigan.

El número de especies arbóreas e individuos por continente en la base de datos de la Iniciativa Mundial para la Diversidad Biológica Forestal.
El número de especies arbóreas e individuos por continente en la base de datos de la Iniciativa Mundial para la Diversidad Biológica Forestal. Foto: NBC News.

"Uno de los mensajes para llevar a casa para el público con respecto a nuestro estudio es que todavía hay mucho que necesitamos aprender sobre la naturaleza y el planeta", indicó. "Y mucho de lo que no sabemos es bastante crítico para nuestra capacidad de mantener y sostener la vida humana, y la función de la naturaleza".

Un mayor nivel de biodiversidad

La investigación sugiere que los bosques, que cumplen numerosas funciones importantes, tienen más éxito cuando contienen un mayor número de árboles diferentes, también conocido como un mayor nivel de biodiversidad. Un estudio de 2017, publicado en la revista Ecology Letters, encontró que los bosques con muchas especies de árboles crecen a un ritmo más rápido, almacenan más carbono y son más resistentes a las plagas y enfermedades.

Los bosques representan "ricas farmacias naturales en virtud de ser enormes fuentes de material planetario y microbiano con valor medicinal o nutricional conocido o potencial"

Algunas de las funciones críticas de los bosques incluyen, pero no se limitan a, proporcionar un hábitat para otras especies, facilitar el secuestro de carbono, apoyar a los polinizadores, proteger el suelo y mejorar la calidad del agua. Más allá de mejorar la resiliencia climática, los bosques representan "ricas farmacias naturales, en virtud de ser enormes fuentes de material planetario y microbiano con valor medicinal o nutricional conocido o potencial", según un estudio de 2010, publicado en la revista Environmental Health and Preventive Medicine. Los desafíos para "brindar salud a través de los bosques" son la deforestación, la degradación de la biodiversidad y el cambio climático.

"Es hora de que la Humanidad deje de destruir la biodiversidad y aumente los esfuerzos globales para protegerla mejor y mejorar nuestro conocimiento de sus características", declaró Gatti. "Si queremos proteger la diversidad de árboles y la increíble biodiversidad relacionada con ellos, debemos detener inmediatamente la deforestación y la degradación forestal, y comenzar a considerar los bosques como ecosistemas intocables que merecen protección, como los arrecifes de coral".

Hay que aumentar los esfuerzos en la protección de la diversidad de los árboles.
Hay que aumentar los esfuerzos en la protección de la diversidad de los árboles. Foto: IStock.

Urgencia para proteger a estos árboles

Estos hallazgos agregan "urgencia" al problema conocido de los bosques amenazados, dijo Reich. Las especies no detectadas y las especies raras son extremadamente vulnerables al riesgo de extinción. Una mejor comprensión de cuántos de estos árboles existen puede ayudar a los esfuerzos de preservación de la biodiversidad. Reconoce que se está trabajando para proteger los bosques a través de una serie de vías, que van desde el trabajo realizado por las organizaciones de base hasta las intervenciones gubernamentales, pero dijo que "no se está haciendo lo suficiente".

Están mapeando la biodiversidad de los árboles en todo el planeta, con el objetivo de comprender cómo varía y qué hace que cambie

Reich ve estos hallazgos como lo que se puede lograr a través de una apasionada "colaboración internacional". También se está trabajando más utilizando el conjunto de datos de la Iniciativa Mundial para la Diversidad Biológica Forestal, que ayudó a crear: él y sus colegas están mapeando la biodiversidad de los árboles en todo el planeta, con el objetivo de comprender cómo varía y qué hace que cambie.

Fuente: NBC News.

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