Muga dhambi, un coral de más de 400 años

Los científicos australianos han descubierto una de las colonias de coral más grandes y antiguas de la Gran Barrera de Coral, que ha sobrevivido a 80 ciclones importantes, numerosos eventos de blanqueamiento y siglos de exposición a otras amenazas.

Los investigadores nadan sobre el Muga dhambi, de 10,4 metros de ancho, el coral más ancho conocido en la Gran Barrera de Coral.
Los investigadores nadan sobre el Muga dhambi, de 10,4 metros de ancho, el coral más ancho conocido en la Gran Barrera de Coral.

El “Muga dhambi” es un coral masivo pertenece al género Porites y mide más de diez metros de ancho y 5,3 metros de alto, lo que lo convierte en el coral más ancho y sexto más alto de la Gran Barrera de Coral. Los buceadores lo encontraron frente a la costa de Goolboodi, parte del Palm Island Group en Queensland, Australia, y lo llamaron "Muga dhambi", que significa "gran coral" en el idioma de los manbarras, que son los indígenas de Palm Islands.

Asimismo, los investigadores descubrieron que el coral masivo ha existido entre 421 y 438 años, lo que significa que es anterior a la colonización de Australia. La colonia ha sobrevivido a siglos de exposición a especies invasoras, eventos de blanqueamiento de corales y mareas bajas, así como a alrededor de 80 ciclones importantes, dijeron los investigadores.

"Saber que estas cosas (como Muga dhambi) existen, y han persistido durante mucho tiempo, ayuda a proporcionar un renovado sentido de esperanza para el futuro"

"Es un coral independiente ... y no vemos muchos de ese tamaño", dice el científico marino Nathan Cook de Reef Ecologic, una firma de consultoría climática y ambiental en Townsville, Australia.

Investigadores de la ONG Reef Ecologic junto con Muga dhambi.
Investigadores de la ONG Reef Ecologic junto a Muga dhambi.

Muchas de las historias recientes sobre los corales en la Gran Barrera de Coral se leen como obituarios, dice Cook. "Saber que estas cosas (como Muga dhambi) existen, y han persistido durante mucho tiempo, ayuda a proporcionar un renovado sentido de esperanza para el futuro".

Qué son los corales

Los corales son animales coloniales que obtienen la mayor parte de su energía de una relación simbiótica con algas fotosintéticas llamadas Zooxantelas. La colonia está conectada por un esqueleto hecho de carbonato de calcio del agua de mar circundante, que crece lentamente con el tiempo.

"Es difícil para cualquier especie de coral duro crecer tan alto sin romperse"

La increíble circunferencia de Muga dhambi es el resultado de su esqueleto duro, que requiere una estabilidad adicional en el agua, mientras que los corales blandos más flexibles requieren una base menos sólida.

"Estas colonias masivas crecen en forma hemisférica, probablemente priorizando el ancho sobre la altura para la estabilidad", explicó Cook. "Es difícil para cualquier especie de coral duro crecer tan alto sin romperse".

Vista aérea de la Gran Barrera de Coral.
Vista aérea de la Gran Barrera de Coral. Foto: IStock.

Otros corales Porites (especie del coral encontrrado) en el Pacífico crecieron incluso más grandes que Muga dhambi; en Samoa Americana, se registró una colonia de coral con una asombrosa cifra de 17 metros de ancho y 12 metros de altura. Ese arrecife está fuera de la Gran Barrera de Coral, pero sugiere la posibilidad de encontrar colonias de Porites aún más grandes en la Gran Barrera de Coral, apuntó Cook.

"Hay muchos rincones inexplorados de la Gran Barrera de Coral", dijo Cook. "Es posible que haya colonias de coral más grandes esperando ser documentadas por intrépidos científicos ciudadanos".

"Las grandes colonias de coral son como depósitos históricos que guardan secretos dentro de sus esqueletos de carbonato de calcio"

Las colonias antiguas como Muga dhambi brindan a los científicos una oportunidad única de aprender más sobre las condiciones de los arrecifes a medida que crecen los corales.

"Las grandes colonias de coral son como depósitos históricos que guardan secretos dentro de sus esqueletos de carbonato de calcio", apuntó Cook. Similar a tomar núcleos de capas de hielo antárticas para ver cómo las condiciones atmosféricas han cambiado con el tiempo, es posible tomar muestras de esqueletos de coral para ver cómo han cambiado las condiciones del océano en la Gran Barrera de Coral, agregó.

Desafortunadamente, es probable que esto solo confirme lo que los científicos ya saben: que las condiciones del océano se están volviendo mucho más inhóspitas para los corales.

El proceso conocido como blanqueamiento está matando los corales.
El proceso conocido como blanqueamiento está matando los corales. Foto: IStock.

"Los corales son sensibles a los cambios ambientales, particularmente al aumento de la temperatura del mar", dijo Cook. "Ha habido una disminución del 50% de la cobertura de coral en la Gran Barrera de Coral en los últimos 30 años", agregó.

Los investigadores tienen la esperanza de que incluso si se pierde la mayor parte de la cobertura de coral, colonias resistentes como Muga dhambi podrían seguir sobreviviendo en el futuro

Los investigadores tienen la esperanza de que incluso si se pierde la mayor parte de la cobertura de coral, colonias resistentes como Muga dhambi podrían seguir sobreviviendo en el futuro. La colonia goza de muy buena salud con un 70% de coral vivo y el resto cubierto de esponja y algas no simbióticas.

"Debido a la creciente gravedad e intensidad de las alteraciones de los ecosistemas en todo el mundo, los corales como este son cada vez más raros", dijo Cook. "Como optimistas, esperamos que Muga dhambi sobreviva durante muchos años más, pero requerirá un gran cambio en los humanos".

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