Ocho características de las orcas

Nuevamente, las orcas han sido noticia, cuando la semana pasada un velero tuvo que ser remolcado hasta el Puerto de Barbate (Cádiz), al ser atacado por estos animales a siete millas de la localidad. Pero, ¿cómo son estos mamíferos? Repasamos ocho características de las orcas.

Entre las características de las orcas, figuran que son increíblemente sociales, diversas y feroces.
Entre las características de las orcas, figuran que son increíblemente sociales, diversas y feroces.

Las orcas (Orcinus orca) a menudo se llaman ballenas asesinas, aunque casi nunca atacan a los humanos. De hecho, su nombre era originalmente "asesino de ballenas", ya que los antiguos marineros los veían cazar en grupos para derribar ballenas grandes, según Whale and Dolphin Conservation (WDC).

Hoy en día, las orcas son reconocidas como uno de los mamíferos más ampliamente distribuidos en el planeta, ocupando todos los océanos. Son depredadores marinos, increíblemente sociales, diversos y feroces, con una dieta que va desde pingüinos hasta grandes tiburones blancos.  Repasamos algunas características de estos animales para conocerlos un poco mejor.

1. Pueden llegar a medir cerca de diez metros

Los machos son más grandes que las hembras, pero varían en tamaño y peso, dependiendo del tipo de orca. La más grande jamás registrada medía 9,8 metros de largo y pesaba 10.000 kilogramos, según SeaWorld, más larga y pesada que la mayoría de las autocaravanas.

2. Es uno de los mamíferos marinos más rápidos

El cuerpo de una orca es cilíndrico y se estrecha en cada extremo para formar una forma hidrodinámica. Esta forma, junto con el gran tamaño y la fuerza de ésta, la convierte en uno de los mamíferos marinos más rápidos, capaz de alcanzar velocidades superiores a los 30 nudos (56 km/h).

3. Las orcas usan la ecolocalización para identificar a sus presas

las orcas, a veces, van a la playa para atrapar focas en tierra.
las orcas, a veces, van a la playa para atrapar focas en tierra. Foto: IStock.

Las orcas utilizan muchas técnicas diferentes para atrapar a sus presas. A veces van a la playa para atrapar focas en tierra, saltando del agua a la tierra. También trabajan juntas para atrapar presas más grandes o grupos de presas, como bancos de peces, según la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN).

Pueden usar la ecolocalización para identificarlas creando sonidos u ondas de sonido que viajan a través del agua

Asimismo, pueden usar la ecolocalización para identificarlas creando sonidos u ondas de sonido que viajan a través del agua. Éstas hacen eco en los objetos, incluidas las presas, que las orcas pueden usar para localizarlas, según SeaWorld. 

4. Son criaturas sociales que viven en manadas

Las orcas son criaturas muy sociales y viven en grupos familiares llamados manadas, que tienen hasta 50 miembros, según Animal Diversity Web (ADW) de la Universidad de Michigan. Estos grupos están formados por madres emparentadas y sus descendientes, conocidos como matrilines. Una orca macho se quedará con su madre de por vida, mientras que las hijas pueden pasar un tiempo fuera después de tener sus propias crías, según la organización benéfica de vida silvestre Whale and Dolphin Conservation (WDC).

Estos animales son muy sociales, viven en manadas.
Estos animales son muy sociales, viven en manadas. Foto: IStock.

Una orca hembra dará a luz a una cría cada tres a diez años. El período de gestación suele durar alrededor de 17 meses, según SeaWorld. Las orcas trabajan juntas para cuidar y ayudar con la crianza.

5. Las hembras son más longevas

Las orcas hembras tienen un promedio de vida de 50 años, pero se estima que algunos individuos han vivido hasta 100 años. Los machos viven vidas más cortas, con una media de 29 años y un máximo de 60 años, según el Centro para la Investigación de Ballenas en el estado de Washington.

6. Existe una sola especie de orca

Todas las orcas se enumeran actualmente en una sola especie, Orcinus orca. Sin embargo, existen diferencias reconocibles entre las poblaciones, y los biólogos han identificado varias formas distintas, conocidas como ecotipos, que en realidad pueden ser especies o subespecies diferentes, según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA).

Aunque se considera una sola especie, existen diferencias entre poblaciones de orcas.
Aunque se considera una sola especie, existen diferencias entre poblaciones de orcas. Foto: IStock.

Los ecotipos pueden variar en tamaño, dieta y comportamiento. Actualmente, hay diez descritos: cinco en el hemisferio norte y cinco en el hemisferio sur, según WDC.

7. Se desconoce su estado de conservación

La orca actualmente figura como "Datos Insuficientes" por la UICN , lo que significa que se desconoce su estado de conservación. Esto se debe a que, cuando se evaluó por última vez en 2017, existía incertidumbre con respecto a su clasificación taxonómica: si las orcas deberían dividirse en diferentes subespecies o especies. La UICN señaló que, como especie única, la orca es abundante y está ampliamente distribuida. Sin embargo, todavía se enfrenta a las amenazas de las actividades humanas y algunas poblaciones regionales, como las orcas que dependen del atún rojo en el Estrecho de Gibraltar, han disminuido significativamente.

Todavía se cazan como alimento en pequeñas cantidades, o como un medio para controlar su población, en Groenlandia, Japón, Indonesia y el Caribe

Las civilizaciones humanas de todo el mundo matan orcas directa e indirectamente. Todavía se cazan como alimento en pequeñas cantidades, o como un medio para controlar su población, en Groenlandia, Japón, Indonesia y el Caribe, según la UICN. Los contaminantes en el océano y los mares, como los productos químicos y el petróleo, representan una amenaza para las orcas junto con la perturbación de los barcos, la sobrepesca y otras interrupciones en su suministro de alimentos y el cambio climático, según la UICN.

8. Tilikum y Keiko, dos orcas muy famosas

Keiko, la famosa orca que interpretó a Wally.
Keiko, la famosa orca que interpretó a Wally.

Una orca de SeaWorld, llamada Tilikum, fue el foco del popular documental de 2013 "Blackfish", que analizó de manera crítica a estos animales en cautiverio. Tilikum estuvo involucrado en tres muertes humanas, incluida la de la entrenadora de SeaWorld, Dawn Brancheau, en 2010. El documental generó una reacción pública contra el parque y, en 2016, la empresa anunció que ponía fin a su programa de cría de orcas. Tilikum murió de una infección bacteriana en SeaWorld en 2017 a la edad de 36 años.

Keiko fue entrenada para pescar peces salvajes y fue liberada frente a las costas de Islandia en 2002. Nadó hasta Noruega, pero murió de neumonía, 18 meses después de su liberación

Por otra parte, Keiko, quien interpretó a Willy en la película de 1993 "Free Willy", vivía en un parque marino en México, pero tras el estreno de la película se lanzó una campaña internacional para devolverla a las salvajes aguas islandesas, de donde fue capturada cuando tenía unos dos años.

Keiko fue entrenada para pescar peces salvajes y fue liberada frente a las costas de Islandia en 2002. Nadó hasta Noruega, pero murió de neumonía, 18 meses después de su liberación, a la edad de 27 años, según BBC News.

Una manada de orcas atacó a esta cría de ballena azul durante un ataque en 2019.

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