Ocho datos impactantes sobre la anguila eléctrica

La anguila eléctrica es un pez cuchillo y está más estrechamente relacionado con el bagre y la carpa que con otras familias de anguilas. Su capacidad para generar una descarga eléctrica ha impresionado desde antiguo. Hoy desvelamos ocho datos sorprendentes sobre estos animales.

Francisco Moral

La anguila eléctrica es un pez cuchillo.
La anguila eléctrica es un pez cuchillo.

La anguila eléctrica no es una anguila en absoluto, es un pez. Su cuerpo largo y esbelto le da la apariencia de ello, pero su capacidad para generar una descarga eléctrica de alto voltaje es lo que realmente le hace única. Las tres especies de anguilas eléctricas ocupan regiones únicas dentro de América del Sur. Todas son depredadores superiores, con poco que temer en sus hábitats.

Desde su capacidad para saltar del agua para atacar a sus presas hasta su sistema sensorial altamente complejo, descubre los datos más fascinantes sobre las anguilas eléctricas.

1. Las anguilas eléctricas no son anguilas

A pesar de su nombre común engañoso, la anguila eléctrica es una especie sudamericana de pez cuchillo y está estrechamente relacionada con el bagre. Es tan único que tiene su propio género: Electrophorus.

Durante siglos, los científicos creyeron que solo había una especie de anguila eléctrica, pero en 2019, mediante análisis de ADN, descubrieron que en realidad hay tres especies distintas

Durante siglos, los científicos creyeron que solo había una especie de anguila eléctrica, pero en 2019, mediante análisis de ADN, descubrieron que en realidad hay tres especies distintas: Electrophorus voltai, Electrophorus varii y Electrophorus electricus.

Existen tres especies diferentes de anguilas.
Existen tres especies diferentes de anguilas eléctricas. Foto: IStock.

Cada especie habita en una región diferente: el electricus se encuentra en el Escudo de Guayana, el voltai está en el Escudo de Brasil y el varii habita en las tierras bajas de la cuenca del Amazonas. Todos son similares en apariencia, excepto que el voltai tiene una cabeza más en forma de huevo que los otros dos.

A diferencia de las anguilas, estas especies son peces de agua dulce que pasan la mayor parte de su tiempo en el fondo de ríos y arroyos fangosos.

2. Pueden liberar una descarga eléctrica de hasta 860 voltios

Las anguilas eléctricas reciben su nombre por una buena razón: según la especie, pueden liberar una descarga eléctrica de hasta 860 voltios. Este mecanismo de defensa es creado por tres órganos que se encuentran en las tres especies de anguilas eléctricas: el órgano principal, el del cazador y el de Sach.

Los científicos descubrieron que las cargas de alto voltaje más fuertes, de hasta 860 voltios, provienen de la especie Electrophorus voltai

Las descargas eléctricas más fuertes son causadas por los órganos principal y el de cazador trabajando al unísono, mientras que el órgano de Sach produce cargas eléctricas de menor voltaje.

Los científicos descubrieron que las cargas de alto voltaje más fuertes, de hasta 860 voltios, provienen de la especie Electrophorus voltai, mientras que Electrophorus electricus y Electrophorus varii producen cargas de alto voltaje de hasta 480 voltios y 572 voltios, respectivamente.

3. Pueden saltar fuera del agua

La anguila eléctrica es un depredador superior que tiene poco que temer en la naturaleza.
La anguila eléctrica es un depredador superior que tiene poco que temer en la naturaleza. Foto: IStock.

Las anguilas eléctricas no solo son capaces de generar una descarga de alto voltaje, sino que también se sabe que saltan fuera del agua para atacar a los depredadores. El biólogo de la Universidad de Vanderbilt, Ken Catania, hizo el descubrimiento sin darse cuenta mientras las manipulaba en un tanque usando una red con una varilla de metal.

Cuando este objeto se acercaba, las anguilas se abalanzaban sobre el agua para atacarla con descargas eléctricas

Observó que cuando este objeto se acercaba, las anguilas se abalanzaban sobre el agua para atacarla con descargas eléctricas.

Debido a que la vara conduce la electricidad, las anguilas la vieron como un animal grande. Cuando se usaron no conductores, los animales ignoraron al objetivo y no atacaron. En el mismo estudio, los ejemplares doblaron sus cuellos para mantenerse en contacto con el objetivo, asegurando que cualquier depredador contra el que se estén defendiendo sienta toda su ira.

 Si bien la anguila eléctrica es un depredador superior que tiene poco que temer en la naturaleza, esta estrategia es especialmente beneficiosa durante la estación seca, cuando puede quedar atrapada en estanques pequeños y es particularmente vulnerable.

4. Ponen huevos en nidos hechos de saliva

Durante la estación seca, las anguilas eléctricas hembras ponen sus huevos en un nido de espuma hecho de saliva. Los machos son los encargados de construirlo y de cuidarlos hasta que eclosionan durante la temporada de lluvias.

Los machos son los encargados de de cuidar los huevos hasta que eclosionan.
Los machos son los encargados de de cuidar los huevos hasta que eclosionan. Foto: IStock.

Un promedio de 1.200 crías de anguila saldrá del nido. Se cree que las anguilas eléctricas son reproductores fraccionarios que ponen tres lotes de huevos durante cada ciclo de desove.

5. Son respiradores bucales

Si bien tienen branquias pequeñas a los lados de la cabeza, las anguilas eléctricas obtienen la mayor parte de su oxígeno en la superficie del agua. Así, consiguen alrededor del 80% de su oxígeno tragando aire con la boca, una adaptación para las aguas turbias y poco oxigenadas en las que viven.

6. Usan su carga eléctrica como un radar

Debido a que tienen mala vista y viven en un ambiente fangoso, las anguilas eléctricas se han adaptado para usar su energía eléctrica para otro propósito: localizar presas que se mueven rápidamente.

Después de aplicar una descarga eléctrica a su objetivo, seguirán el campo eléctrico como un radar, concentrándose en su presa incapacitada sin usar la vista ni el tacto

Un estudio de los pulsos eléctricos descargados por éstas reveló que hay tres tipos distintivos. Las anguilas utilizan un pulso de bajo voltaje para la electrolocalización; pulsos cortos de alto voltaje para la caza; y los pulsos de mayor frecuencia e intensidad cuando están en modo ataque.

Después de aplicar una descarga eléctrica a su objetivo, seguirán el campo eléctrico como un radar, concentrándose en su presa incapacitada sin usar la vista ni el tacto.

7. Se acurrucan para concentrar sus poderes

Las anguilas eléctricas utilizan una estrategia inteligente para manejar presas grandes o desafiantes.

Las anguilas elécricas inmovilizan a su presa para ser consumida fácilmente.
Las anguilas elécricas inmovilizan a su presa para ser consumida fácilmente. Foto: IStock.

Se enroscan a su alrededor, sosteniéndola cerca de sus colas, que son esencialmente dos postes eléctricos. Como mínimo, esta estrategia duplica la electricidad y, por lo tanto, la cantidad de descarga que recibe la presa. Este comportamiento es particularmente efectivo porque les da a las anguilas la oportunidad de inmovilizar y reposicionar su objetivo, para que pueda ser consumido fácilmente.

8. Se componen principalmente de órganos eléctricos

Si bien las anguilas eléctricas pueden alcanzar una longitud corporal de hasta 8 pies, solo el 20% de esa longitud contiene sus órganos vitales. Toda la parte posterior de la anguila, el 80% de su cuerpo, se corresponde con órganos eléctricos. Incluso su piel está cubierta por células electroreceptoras tuberosas y ampulares. Todos sus órganos internos están apretados en el pequeño espacio cerca de su cabeza.

Fuente: Treehugger.

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