El orangután gigante redujo gradualmente su tamaño durante casi 2 millones de años

Los orangutanes gigantes que alguna vez habitaron en los bosques del sudeste asiático continental pertenecían a una sola especie que se redujo gradualmente de tamaño durante casi 2 millones de años, según apunta un estudio.

Juan Domínguez

Los descubrimientos de fósiles en el sur de China sugieren que una especie de orangután ahora extinta se redujo gradualmente en tamaño durante casi 2 millones de años,
Los descubrimientos de fósiles en el sur de China sugieren que una especie de orangután ahora extinta se redujo gradualmente en tamaño durante casi 2 millones de años,

Hoy en día, los orangutanes se encuentran solo en las islas de Sumatra y Borneo. Pero sus antiguos parientes de gran tamaño vagaban por los bosques de lo que ahora es el sur de China y el norte de Vietnam.

Unos fósiles asiáticos fragmentarios de edad incierta han indicado durante mucho tiempo que estos orangutanes masivos, ahora extintos, se redujeron con el tiempo. Y el antropólogo biológico Terry Harrison de la Universidad de Nueva York sospechaba, basándose en una pequeña cantidad de fósiles de períodos de tiempo muy diferentes, que los simios evolucionaron rápidamente de una especie de cuerpo más grande a una especie diferente de cuerpo más pequeño hace aproximadamente 400,000 años como el clima. enfriado.

Un análisis de 600 dientes de orangutanes antiguos desenterrados en diez cuevas en el sur de China respalda un escenario evolutivo diferente

Pero, un análisis de 600 dientes de orangutanes antiguos desenterrados en diez cuevas en el sur de China respalda un escenario evolutivo diferente, informan Harrison y sus colegas en el Journal of Human Evolution de diciembre.

Hasta hace poco se pensaba que los simios evolucionaron muy rápidamente.
Hasta hace poco se pensaba que los simios evolucionaron muy rápidamente. Foto: IStock.

Desde hace alrededor de 2 millones a 111.000 años, las formas de éstos se mantuvieron prácticamente iguales, lo que sugiere que todos eran de una sola especie de orangután.

Pero el tamaño de los dientes disminuyó progresivamente. Usando medidas dentales, Harrison, el paleoantropólogo Yingqi Zhang de la Academia de Ciencias de China en Beijing y sus colegas estiman que la masa corporal promedio de los antiguos orangutanes comenzó alrededor de 96 kilogramos, cerca del doble que la que tienen hoy.

La masa corporal media de los simios antiguos era de casi 80 kilogramos, que aún excedía la de los orangutanes modernos en casi 25 kilogramos

Hace alrededor de 111.000 años, la masa corporal media de los simios antiguos era de casi 80 kilogramos, que aún excedía la de los orangutanes modernos en casi 25 kilogramos.

Los fósiles de otros animales asiáticos antiguos, incluidos los rinocerontes y los monos, también muestran disminuciones en el tamaño corporal durante el mismo período. Las condiciones más frías y secas que redujeron los alimentos disponibles hace unos 400.000 años pueden haber estimulado una tendencia hacia cuerpos más pequeños, apunta Harrison.

No está claro cuándo se extinguieron los orangutanes en Asia continental. Pero el cambio climático y posiblemente la llegada de humanos a la región hace más de 60.000 años contribuyeron a su desaparición, especula Harrison.

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