Las orcas matan y se alimentan de ballenas azules

La ballena azul es el animal más grande del planeta. Sin embargo, se ha verificado recientemente que hay un animal (aparte del ser humano) capaz de cazar y matar a individuos adultos de esta especie: la orca.

Una manada de orcas atacó a esta cría de ballena azul durante un ataque en 2019.
Una manada de orcas atacó a esta cría de ballena azul durante un ataque en 2019.

Las orcas son asesinas expertas, cazando de todo, desde arenques hasta grandes tiburones blancos. Ahora, por primera vez, los científicos fueron testigos de cómo una manada de éstas derribaba al animal más grande del mundo: una ballena azul adulta.

Desde 2019, un equipo que incluye, entre otros, a John Totterdell, del Centro de Investigación de Cetáceos en Australia Occidental (CETREC WA), y Isabella Reeves, de la Universidad Flinders en Australia, ha documentado varios casos de ballenas azules cazadas por orcas.

"Cuando llegamos al sitio, vimos a unas 14 orcas atacando a la ballena azul en aguas a 70 metros de profundidad, con las hembras de orca liderando el ataque"

El caso más impactante fue el de una ballena azul que, pese a ser adulta y no estar debilitada por enfermedad alguna, sucumbió al ataque de un grupo de orcas.

"Cuando llegamos al sitio, vimos a unas 14 orcas atacando a la ballena azul en aguas a 70 metros de profundidad, con las hembras de orca liderando el ataque. Al llegar, ya nos percatamos de una importante herida en la parte superior de la cabeza de la ballena azul, que dejaba hueso expuesto. También faltaba la aleta dorsal, sin duda cortada por mordeduras de las orcas", explica Reeves.

Vídeo del ataque de la manada de orcas a una ballena azul adulta. Vídeo: Science News.

"Poco después, ya había grandes trozos de piel y grasa arrancados de los costados de la ballena. Ésta sangraba profusamente y se estaba debilitando. Esto último era evidente por su lentitud de movimientos. El ataque coordinado de varias orcas hizo que algunas hembras embistieran un costado de la ballena, mientras otras la atacaban en la cabeza”, detalla.

La ballena azul murió y unas 50 orcas fueron vistas congregadas alrededor del cadáver, alimentándose de la presa abatida

La ballena azul murió y unas 50 orcas fueron vistas congregadas alrededor del cadáver, alimentándose de la presa abatida. Este evento es el segundo de tres capturados en vídeo que muestran que las orcas cazan y matan a las ballenas masivas.

Totterdell, Reeves y sus colegas detallan sus observaciones en la revista académica Marine Mammal Science, bajo el título “The first three records of killer whales (Orcinus orca) killing and eating blue whales (Balaenoptera musculus)”.

"Este es el evento de depredación más grande del planeta", señala Robert Pitman, ecólogo de cetáceos en el Instituto de Mamíferos Marinos de la Universidad Estatal de Oregón en Newport. "No hemos visto cosas como esta desde que los dinosaurios estaban aquí, y probablemente ni siquiera entonces".

Se había debatido durante décadas si las orcas, o las orcas (Orcinus orca), son capaces de depredar a las ballenas grandes adultas. Relatos anteriores habían descrito intentos de ataques, pero nadie había observado que las orcas completaran el trabajo hasta el 21 de marzo de 2019.

Hasta el momento no se había observado un ataque de estas características.
Hasta el momento no se había observado un ataque de estas características. Foto: Science News.

Fue "un día realmente siniestro y de mal tiempo" frente a la costa de Australia Occidental, dice John Totterdell. Todavía estaban a una hora de su sitio habitual de observación de orcas cuando disminuyeron la velocidad. Bajo la lluvia torrencial, casi se perdieron las salpicaduras y las reveladoras aletas dorsales de éstas.

"En cuestión de segundos, nos dimos cuenta de que estaban atacando algo grande. Entonces vimos que era una ballena azul", dice Totterdell.

"Son cazadores de ballenas expertos", dice el coautor del estudio Pitman. "Saben cómo hacer esto"

El ataque coordinado coincidió con los métodos observados durante otros ataques. Las orcas apuntaron a las aletas, la cola y la mandíbula, posiblemente para frenar a la ballena. También empujaron la cabeza de ésta bajo el agua, para evitar que saliera a la superficie en busca de aire, mientras que debajo la empujaban hacia arriba para que no pueda bucear. "Son cazadores de ballenas expertos", dice el coautor del estudio Pitman. "Saben cómo hacer esto".

El nuevo documento describe otros dos ataques exitosos, llevados a cabo por muchas de las mismas orcas, que mataron a una cría de ballena azul en 2019 y a un juvenil en 2021.

No está claro si estas ballenas desempeñaron un papel importante en las dietas de las orcas antes de que la caza de estos grandes mamíferos eliminara a casi 3 millones, incluida hasta el 90 por ciento de las ballenas azules, pero definitivamente es posible, apunta Pete Gill, ecólogo de ballenas en Blue Whale Study en Narrawong, Australia. Las orcas y las ballenas azules han estado interactuando durante decenas de miles de años, indica. "Me imagino que han tenido esta dinámica durante bastante tiempo".

Fuente: Science News.

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