Los pequeños anfibios sufren mayor riesgo de extinción

El riesgo de extinción para los anfibios, los animales más amenazados del planeta, aumenta para las especies de menor tamaño corporal, ya que sus hembras producen menos bebés por nacimiento, según una investigación dirigida por la Queen's University de Belfast.

Elena Lozano

El estudio analizó diferentes especies de anfibios que se encuentran en peligro de extinción.
El estudio analizó diferentes especies de anfibios que se encuentran en peligro de extinción.

Los biólogos han creído durante mucho tiempo que los animales de mayor tamaño corporal son más vulnerables a la extinción, una idea respaldada por los peligros generalizados a los que se enfrentan los animales icónicos de gran tamaño, como los rinocerontes o las ballenas.

Este estudio es el primero en sugerir restablecer la teoría para centrarse en los niveles de reproducción de los animales, en lugar de en el tamaño corporal, al calcular el riesgo de extinción. Y es que más del 40 por ciento de los anfibios se enfrentan actualmente a la extinción.

Comprender los factores que impulsan las extinciones se ha consolidado como una de las principales prioridades para los científicos en la era del cambio climático

La investigación se ha publicado en la revista Global Ecology and Biogeography y se llevó a cabo en colaboración con la Universidad de Nottingham Trent, la Universidad de Tel Aviv, la Universidad de Exeter y la Universidad de Lincoln.

Las aceleradas extinciones de la biodiversidad en todo el mundo se consideran en general como uno de los desafíos más urgentes a los que se enfrenta la Humanidad. Por lo tanto, comprender los factores que impulsan las extinciones se ha consolidado como una de las principales prioridades para los científicos en la era del cambio climático.

La disminución de especies de anfibios supera la de cualquier otro grupo de animales.
La disminución de especies de anfibios supera la de cualquier otro grupo de animales. Foto: IStock.

Los anfibios, como ranas, sapos, salamandras y tritones, en particular, se han convertido en el ejemplo icónico de extinciones inducidas por el hombre, dado que sus disminuciones superan a las de cualquier otro grupo de animales de la Tierra.

Este estudio es el primero en investigar las causas de esto, basándose en la teoría de que no es el tamaño corporal, sino la cantidad de bebés que produce una hembra por nidada lo que determina el riesgo de extinción.

Un análisis de anfibios de todo el mundo

El doctor Daniel Pincheira-Donoso, profesor de biología evolutiva y macroecología de la Facultad de Ciencias Biológicas de la Queen's University y autor principal de la investigación, explica: “Más bebés por nidada o nacimiento significa más variedad entre los bebés”.

"Los bebés más numerosos y diversos aumentan las posibilidades de que, al menos, algunos puedan sobrevivir al estrés de las alteraciones ambientales"

"Hasta cierto punto, es como jugar a la lotería, cuantos más boletos juegue, mayores serán sus posibilidades de ganar. En este caso, los bebés más numerosos y diversos aumentan las posibilidades de que, al menos, algunos puedan sobrevivir al estrés de las alteraciones ambientales, como cambios climáticos progresivos", detalla.

El estudio incluyó análisis de salamandras.
El estudio incluyó análisis de salamandras.

El equipo de investigación analizó anfibios de todo el mundo y de toda su diversidad: ranas, salamandras y sapos.

Luego, comparó los niveles de peligro de miles de especies y analizó esta información con el tamaño de sus cuerpos y la cantidad de bebés que producen por nidada.

El riesgo de extinción aumenta hacia especies que producen menos crías, como las ranas de lluvia (Eleutherodactylus), mientras que el riesgo de extinción disminuye hacia especies que producen más

Encontraron una fuerte evidencia de que el riesgo de extinción aumenta hacia especies que producen menos crías, como las ranas de lluvia (Eleutherodactylus), mientras que el riesgo de extinción disminuye hacia especies que producen más, como diferentes especies de ranas acuáticas americanas (Lithobates) o las grandes sapos bufonidos de cuerpo, que pueden poner hasta 80.000 huevos en una nidada.

Más del 40 por ciento de los anfibios se enfrentan actualmente a la extinción.
Más del 40 por ciento de los anfibios se enfrentan actualmente a la extinción. Foto: IStock.

La reproducción y el riesgo de extinción

En contraste con la opinión generalizada sobre el tamaño de los animales como un "motor" de extinciones, encontraron que el riesgo de una especie no se correspondía con su tamaño con tanta precisión como con su reproducción.

Hacer hincapié en la cantidad de descendientes que producen las especies, en lugar de simplemente en sus grandes tamaños corporales, podría orientar acciones humanas más efectivas

Pincheira-Donoso aclara: “Nuestros hallazgos explican las discrepancias en la relación entre el tamaño corporal y el riesgo de extinción observada entre mamíferos y anfibios”.

Esta nueva investigación sugiere que hacer hincapié en la cantidad de descendientes que producen las especies, en lugar de simplemente en sus grandes tamaños corporales, podría orientar acciones humanas más efectivas sobre qué especies o áreas proteger durante la lucha contra la pérdida de biodiversidad.

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Curiosidades de las ranas. Estos anfibios cuentan con un buen número de especies distintas. Foto: IStock.

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