Por qué el oso panda es blanco y negro

El característico pelaje blanco y negro del panda gigante lo convierte en uno de los animales más reconocibles del planeta. Pero, ¿por qué tiene esas tonalidades? Nos lo explica LiveScience.

Vicente Alcaíde

Los investigadores han realizado un gran esfuerzo para descubrir las razones de los colores del oso panda.
Los investigadores han realizado un gran esfuerzo para descubrir las razones de los colores del oso panda.

Un equipo de científicos de la Universidad de California asegura que el oso panda posee ese patrón distintivo para esconderse de los depredadores, tanto en la nieve como en las sombras. Además, los grandes círculos negros alrededor de sus ojos pueden ayudar a otros pandas a reconocerlo, añadieron los investigadores.

"Comprender por qué el panda gigante tiene una coloración tan llamativa ha sido un problema de larga data en biología, que ha sido difícil de abordar, porque prácticamente ningún otro mamífero tiene esta apariencia, lo que dificulta las analogías", apuntó el autor principal del estudio, Tim Caro, profesor del Departamento. de Vida Silvestre, Pesca y Biología de la Conservación de la Universidad de California, Davis.

Los investigadores determinaron que las partes blancas del panda (Ailuropoda melanoleuca ), su cara, cuello, vientre y rabadilla, lo ayudan a esconderse en la nieve. En contraste, sus brazos y piernas negros lo ayudan a esconderse en las sombras

Para investigar, Caro y sus colegas observaron fotos de pandas y otras 195 especies de carnívoros, incluidas 39 subespecies de osos. Luego, anotaron el color en cada región de los cuerpos de esos animales y los compararon con las del panda.

El equipo de investigación intentó hacer coincidir las áreas peludas de color oscuro con diferentes variables ecológicas y de comportamiento para descubrir su propósito.

Las partes blancas permiten al oso panda esconderse en la nieve.
Las partes blancas permiten al oso panda esconderse en la nieve. Foto: IStock.

Después de realizar muchas comparaciones, los investigadores determinaron que las partes blancas del panda (Ailuropoda melanoleuca ), su cara, cuello, vientre y rabadilla, lo ayudan a esconderse en la nieve. En contraste, sus brazos y piernas negros lo ayudan a esconderse en las sombras, dijeron.

El color blanco y negro no parecía estar involucrado en la regulación de la temperatura o la coloración disruptiva, un tipo de camuflaje en el que las marcas de un animal no coinciden con la forma de su cuerpo. Tampoco encontraron evidencia de que las ojeras alrededor de los ojos ayudaran a reducir el resplandor.

La coloración y la dieta

Asimismo, es posible que la coloración sea el resultado de su dieta restringida. Los pandas son conocidos por comer bambú casi exclusivamente. Sin embargo, no tienen las bacterias intestinales para digerir de manera eficiente esta planta resistente, según se describía en un estudio de 2015 en la revista mBio. Más bien, los pandas tienen bacterias intestinales que recuerdan a sus ancestros, los osos carnívoros.

Debido a que obtienen tan poca nutrición y calorías al masticar bambú, no pueden almacenar suficiente grasa para hibernar durante el invierno

Debido a que obtienen tan poca nutrición y calorías al masticar bambú, no pueden almacenar suficiente grasa para hibernar durante el invierno, explicaron Caro y sus colegas. Por lo tanto, éstos deben permanecer activos durante todo el año, deambulando por largas distancias y a través de diferentes tipos de hábitats, desde montañas nevadas hasta bosques tropicales, para encontrar más bambú.

Oso panda comiendo bambú, su dieta exclusiva.
Oso panda comiendo bambú, su dieta exclusiva. Foto: IStock.

"Proponemos que, dado que el panda gigante no puede mudar lo suficientemente rápido para coincidir con cada fondo ... ha desarrollado un pelaje blanco y negro de compromiso", escribieron los investigadores en el estudio.

Sin embargo, dijeron que las marcas negras en la cabeza del panda no se usan para esconderse de los depredadores, sino para comunicarse.

Las orejas negras de los osos pueden ayudarlo a expresar agresión como una advertencia a los depredadores

Las orejas negras de los osos pueden ayudarlo a expresar agresión como una advertencia a los depredadores, declaró Caro. Además, sus parches en los ojos oscuros pueden ayudar a los pandas a reconocerse entre sí o indicar hostilidad hacia los competidores de los pandas, añadió.

Sus parches en los ojos pueden ayudar a los pandas a reconocerse entre sí.
Sus parches en los ojos pueden ayudar a los pandas a reconocerse entre sí. Foto: IStock.

"Fue realmente un esfuerzo hercúleo de nuestro equipo, encontrando y anotando miles de imágenes", comentó el coautor del estudio, Ted Stankowich, profesor asistente de biología en la Universidad Estatal de California, Long Beach. "A veces se necesitan cientos de horas de arduo trabajo para responder lo que parece ser la pregunta más simple: ¿Por qué el panda es blanco y negro?"

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