Ranas venenosas: datos sobre estos hermosos pero mortales anfibios

Pueden parecer unos bonitos animales, pero, cuidados con ellos, las toxinas de las ranas venenosas pueden ser lo suficientemente fuertes como para matar a varios humanos.

Juan Domínguez

Las ranas venenosas sueles ser de colores brillantes y viven en las selvas tropicales de América Central y del Sur.
Las ranas venenosas sueles ser de colores brillantes y viven en las selvas tropicales de América Central y del Sur.

Las ranas venenosas son pequeños anfibios de colores brillantes que viven en los suelos de las selvas tropicales de América Central y del Sur. Son miembros de la familia Dendrobatidae, y hay más de 175 especies conocidas, según el Zoológico de San Francisco. Son diminutas, miden de 2,5 a 5 centímetros y, a diferencia de muchos otros anfibios, son diurnas, lo que significa que están activas durante el día, según Rainforest Alliance.

Las ranas dardo venenosas reciben su nombre de las toxinas que secretan de su piel, que tradicionalmente se han utilizado en las puntas de las armas de los cazadores. Por ejemplo, los pueblos indígenas Emberá y Noanamá, en el occidente de Colombia, han utilizado la piel de las ranas venenosas doradas (Phyllobates terribilis) para ponerlo en la punta a los dardos de sus cerbatanas durante cientos de años, según el Museo Americano de Historia Natural.

Su color vibrante advierte a los depredadores de que son venenosas y deben evitarse

Estas ranas venenosas vienen en una gama de colores vivos, por lo que a veces se las conoce como las "joyas de la selva tropical". Su color vibrante advierte a los depredadores de que son venenosas y deben evitarse. Este mecanismo de supervivencia se llama aposematismo. Algunas especies también usan sus colores y patrones como camuflaje. Por ejemplo, las ranas dardo teñidas (Dendrobates tinctorius) usan sus patrones de color amarillo brillante y negro para mezclarse con su hábitat natural, según una investigación publicada en 2018 en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS).

La gran variedad de colores entre las especies de ranas venenosas puede deberse a que los ancestros de éstas se separaron hace unos 10.000 años, cuando lo que ahora es Panamá se inundó, aislando a las ranas en diferentes lugares. Las diversas poblaciones desarrollaron su propia coloración, según el Instituto Smithsonian.

¿Cómo son de peligrosas las ranas venenosas?

La toxicidad de las ranas dardo venenosas difiere entre especies. Las especies más tóxicas de ranas venenosas pertenecen al género Phyllobates. Éstas secretan una potente toxina llamada batracotoxina, según la Enciclopedia de Toxicología. Las doradas son consideradas uno de los animales más tóxicos de la Tierra.

Las ranas dardo venenosas reciben su nombre de las toxinas que secretan de su piel.
Las ranas dardo venenosas reciben su nombre de las toxinas que secretan de su piel.

La batracotoxina es un poderoso alcaloide esteroideo que interfiere con el sistema nervioso. El cerebro envía mensajes eléctricos instructivos a diferentes partes del cuerpo, que pasan a través de los canales de sodio. Las batracotoxinas mantienen estos canales abiertos e interrumpen el sistema de mensajes del cerebro, causando varias condiciones debilitantes y potencialmente fatales, como parálisis, dolor extremo e incluso insuficiencia cardíaca.

Hay un animal que puede resistir los poderes venenosos de las ranas dardo doradas: las serpientes de vientre de fuego.  Son los únicos depredadores naturales conocidos de estas ranas venenosas

Sin embargo, hay un animal que puede resistir los poderes venenosos de las ranas dardo doradas: las serpientes de vientre de fuego (Liophis epinephelus). Son los únicos depredadores naturales conocidos de estas ranas venenosas, porque son inmunes a sus toxinas, según Animal Diversity Web.

Las ranas venenosas también han desarrollado técnicas para evitar envenenarse. Un estudio publicado en el Journal of General Physiology propuso que tienen moléculas de "esponja de toxina" que les brinda inmunidad.

¿Qué comen las ranas venenosas?

Cuando son renacuajos, su dieta consiste en lo que tengan disponible, como algas, insectos muertos y, en algunos casos, otros renacuajos. Las ranas dardo venenosas adultas son omnívoras, pero se alimentan predominantemente de insectos como hormigas, termitas y escarabajos, según la Alianza de Vida Silvestre del Zoológico de San Diego.

Una rana venenosa dorada (Phyllobates terribilis).
Una rana venenosa dorada (Phyllobates terribilis).

Obtienen su toxicidad a través de su dieta. Aunque aún se desconoce en gran medida qué insectos son responsables de dar a estos animales sus poderes venenosos, un estudio publicado en la revista PNAS propuso que los escarabajos melyrid (género Choresine) podrían ser los culpables. Éstos contienen altos niveles de batracotoxina y se han encontrado en el vientre de las aves pitohui, que producen el mismo veneno que secretan las ranas venenosas.

Cuando están en cautiverio pierden la mayor parte de su toxicidad, mientras que las nacidas y criadas en cautiverio no desarrollan las toxinas en absoluto

Curiosamente, cuando están en cautiverio pierden la mayor parte de su toxicidad, mientras que las nacidas y criadas en cautiverio no desarrollan las toxinas en absoluto. Esto se debe a la diferencia entre una dieta salvaje y cautiva, según la Alianza de Vida Silvestre del Zoológico de San Diego.

Fuente: LiveScience.

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