La sorprendente discusión sobre cuál es el río más largo del mundo

Decidir cuál es el río más largo del mundo no resulta tan fácil como parece. Depende de cómo se mida. Para unos, la mayoría, es el Nilo. Sin embargo, otros defienden que el ganador es el Amazonas.

Vicente Alcaíde

Vista del Nilo, el río más largo del mundo.
Vista del Nilo, el río más largo del mundo.

Medir el río más largo del mundo en realidad no es tan simple como parece. El proceso es mucho más complicado que encontrar la fuente y la boca y luego medir la distancia entre ellos. Los ríos, a menudo, se juntan en sistemas fluviales, lo que hace que sea muy difícil determinar dónde comienza y dónde termina un río individual.

Hoy en día, la mayoría de los hidrólogos están de acuerdo en que el método más aceptado es medir la distancia continua más larga posible a lo largo de la vaguada desde la cabecera de la corriente de primer orden hasta la desembocadura. El thalweg es una línea que conecta los puntos más bajos de secciones transversales sucesivas a lo largo del curso de un valle o río. Una corriente de primer orden es una corriente sin ningún afluente que ingrese.

Para encontrar el río más largo, se debe medir la longitud del canal de río continuo más largo en un sistema fluvial determinado

Cuando dos corrientes de primer orden se encuentran, forman una de segundo orden y cuando dos o más corrientes de segundo orden se encuentran, forman una corriente de tercer orden, y así sucesivamente. En otras palabras, para encontrar el río más largo, se debe medir la longitud del canal de río continuo más largo en un sistema fluvial determinado.

Eso sigue siendo una simplificación excesiva porque, en la práctica, las cosas pueden volverse muy complicadas. Por ejemplo, para la mayoría de los ríos, la desembocadura es fácil de determinar y medir, pero para los que son muy grandes, como el Amazonas, que desemboca en el océano, colocar la desembocadura puede ser menos concreto y puede marcar la diferencia en términos de longitud del río. Otro ejemplo de medición turbia es el Mississippi, cuya cabecera se considera que es el lago Itasca en Minnesota, pero si se tiene en cuenta su afluente más largo (los ríos Jefferson y Missouri), se vuelve tres veces más largo.

Atarceder en el Amazonas. medir la longitud de este río es una tarea difícil.
Atarceder en el Amazonas. Medir la longitud de este río es una tarea difícil. Foto: IStock.

Por otro lado, hay dos formas de definir el río más grande. Uno es la longitud, donde el Nilo toma la corona, y el otro es el volumen, donde el Amazonas se destaca claramente entre todos los demás sistemas fluviales del mundo.

El Nilo, el río más largo del mundo

Según la mayoría de los expertos, el río Nilo es el más largo del mundo, con una extensión 6.650 kilómetros. Aunque pasa principalmente por Egipto, desde su nacimiento en Burundi hasta su delta en el Mar Mediterráneo, el Nilo también atraviesa otros nueve países africanos: Sudán, Eritrea, Etiopía, Uganda, Kenia, Tanzania, Ruanda, Burundi y la República Democrática de Congo.

El lago Victoria está rodeado de montañas plagadas de arroyos que desembocan en el lago

El lago más grande de África, el lago Victoria, históricamente fue considerado como la fuente del río Nilo. Una cascada conocida como Ripon Falls, en el borde norte del lago, vierte agua a través de una abertura estrecha, que muchos afirman que es el comienzo del Nilo. Pero si ese es el caso, ¿cuál es la fuente de Ripon Falls? El lago Victoria está rodeado de montañas plagadas de arroyos que desembocan en el lago.

La cascada Ripon Falls se encuentra en el borde norte del lago Victoria.
La cascada Ripon Falls se encuentra en el borde norte del lago Victoria. Foto: IStock.

El afluente más grande es el río Kagera, que tiene su cabecera en Burundi. Es desde aquí que el Nilo se mide como el río más largo del mundo. Unos 300 millones de personas dependen de él para su suministro de agua y para el riego de cultivos alimentarios.

Durante algunos años, la presa alta de Asuán solía proporcionar la mitad de la demanda de electricidad de Egipto

Incluso hay una presa que aprovecha la energía del Nilo: la presa alta de Asuán. Después de que se completó en 1970, durante algunos años solía proporcionar la mitad de la demanda de electricidad de Egipto, aunque esta cifra ha disminuido constantemente, a medida que la nación aumentaba su demanda de electricidad. Ahora suministra alrededor del 20%. La presa también controla las inundaciones de verano.

En el otro lado del espectro, oficialmente, el río más corto es el río D en Oregón, EEUU, que tiene solo 37 metros de largo.

El Amazonas: el río más grande del mundo por volumen de agua

El Amazonas se considera el segundo río más largo del mundo, con una extensión 6,400 kilómetros. Sin embargo, ostenta el título del más caudaloso del mundo. En promedio, cada segundo sale de su boca 120.000 metros cúbicos (unas 20 piscinas) de agua. Contiene un asombroso 20% del suministro de agua dulce del mundo. Algunas de sus partes pueden superar los 190 kilómetros de ancho, cuando crece durante la temporada de lluvias. Incluso en condiciones secas, es tan ancho en toda su longitud que, hasta el día de hoy, ningún puente lo atraviesa.

La cuenca del río Amazonas comprende los países de Brasil, Bolivia, Colombia, Ecuador, Guyana, Surinam, Perú y Venezuela.
La cuenca del río Amazonas comprende los países de Brasil, Bolivia, Colombia, Ecuador, Guyana, Surinam, Perú y Venezuela. Foto: IStock.

Desde su origen en Perú, el Amazonas, fluye principalmente a través de Brasil y desemboca en el Océano Atlántico. También forma la cuenca fluvial más grande del mundo que incluye a Brasil, Bolivia, Perú, Ecuador y Colombia.

La fuente del Amazonas también ha sido difícil de precisar a lo largo de los siglos. Los científicos y exploradores han intentado establecerla desde el siglo XVII. A lo largo de los años, cinco ríos en el suroeste de Perú recibieron el honor y durante casi un siglo la cabecera del Apurímac, en el Nevado Mismi, fue considerada como la fuente más lejana del Amazonas. Pero un estudio de 2014 descubrió que se trataba de la Cordillera Rumi Cruz, en la cabecera del río Mantaro en Perú.

Si el río Mantaro es realmente la fuente, eso agregaría de 75 a 92 kilómetros a la longitud del Amazonas

Sin embargo, algunos geógrafos han cuestionado esto: según ellos, Mantaro permanece seco durante unos cinco meses al año cuando la represa de Tablachaca, construida en 1974, desvía el agua a través de un túnel de 20 kilómetros. Y para hacer la disputa aún más interesante, si el río Mantaro es realmente la fuente, eso agregaría de 75 a 92 kilómetros a la longitud del Amazonas.

¿Importa ser el río más largo?

En 2007, investigadores brasileños anunciaron que habían identificado una nueva fuente y una nueva boca, midiendo el Amazonas en 6.800 kilómetros) de largo, de tal forma que derriba al Nilo como el río más largo.

Tranquilas aguas en el Río Amazonas a su paso por Venezuela.
Tranquilas aguas en el Río Amazonas a su paso por Venezuela. Foto. IStock.

Tradicionalmente, se cree que la desembocadura del Amazonas está ubicada en el lado norte de la isla de Marajó, que tiene aproximadamente el tamaño de Suiza, que puede ser muy importante al medir la longitud del Amazonas.

El estudio brasileño, que no fue revisado por pares e inmediatamente resultó controvertido, colocó la desembocadura en el lado sur de la isla en el río Pará y luego en el océano. Después de estudios más recientes, los expertos parecen estar de acuerdo en que, aunque sí hay algo de agua del Amazonas en el Pará, este último río es distinto.

A medida que se descubren nuevas fuentes y se redefinen las áreas de desembocadura, la corona podría intercambiarse entre los dos ríos, y posiblemente más de una vez

El Nilo sigue siendo el rey por ahora, pero, a medida que se descubren nuevas fuentes y se redefinen las áreas de desembocadura, la corona podría intercambiarse entre los dos ríos, y posiblemente más de una vez.

Como muestra el constante malabarismo de las mediciones a lo largo de los siglos, siempre habrá algún investigador o equipo que afirmará que ha realizado algunas lecturas más precisas. 

Fuente: ZME Science.

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