Diez tipos de glaciares y en qué se diferencian

Aunque todos son masas de hielo que se mueven lentamente sobre tierra firme, existen diferentes tipos de glaciares que los científicos clasifican según su tamaño, ubicación y apariencia.

Francisco Moral

Entre los tipos de glaciares, se encuentra el de marea, como el John Hopkins.
Entre los tipos de glaciares, se encuentra el de marea, como el John Hopkins.

Los glaciares se encuentran en las regiones polares en forma de capas de hielo gigantes, casquetes polares y campos de hielo. También se encuentran en todo el planeta en las regiones montañosas.

A medida que la nieve se acumula y se compacta, se convierten en un denso hielo glacial que, finalmente, se abre paso por las laderas de las montañas, a través de los valles y las planicies costeras. Los glaciares pueden barrer los costados de las rocas, transportar escombros a lo largo de kilómetros de terreno y dar forma a la topografía de formas sorprendentes. En general, los investigadores clasifican los glaciares según su tamaño, ubicación y apariencia.

Aquí hay diez tipos de glaciares y las características que los hacen únicos.

1. Capas de hielo continentales

Los cuerpos más grandes de hielo glaciar se denominan capas de hielo continentales. Se trata de grandes extensiones que cubren paisajes enteros. Las capas de hielo tienen más de 20.000 millas cuadradas de tamaño.

Las capas de hielo contienentales cubren paisajes enteros.
Las capas de hielo contienentales cubren paisajes enteros.

En los tiempos modernos, solo hay dos capas de hielo continentales en la Tierra, en la Antártida y Groenlandia. De los dos, la capa de hielo antártica es más grande y cubre unos 5,4 millones de millas cuadradas, o aproximadamente el tamaño de los Estados Unidos y México juntos. Alguna vez cubrieron la mayor parte de Canadá y Escandinavia también.

Las capas de hielo son tan masivas que cubren casi todas las características topográficas, excepto las montañas más altas

Las capas de hielo son tan masivas que cubren casi todas las características topográficas, excepto las montañas más altas. Cadenas montañosas y valles enteros existen debajo de la capa de hielo antártica, que tiene hasta tres millas de espesor en algunos lugares.

2. Capas de hielo

Los casquetes polares son similares a las capas de hielo, pero son de menor tamaño. Miden menos de 2.,000 millas cuadradas. Aún así, son enormes y pueden cubrir características topográficas como cadenas montañosas.

Estos glaciares pueden cubrir características topográficas, como cadenas montañosas.
Estos glaciares pueden cubrir características topográficas, como cadenas montañosas.

Asimismo, tienen forma de domo y se encuentran principalmente cerca de las regiones polares en áreas de elevación relativamente alta.

La capa de hielo de Vatnajökull cubre aproximadamente el 8% de Islandia, lo que la convierte en la más grande de Europa

La capa de hielo de Vatnajökull cubre aproximadamente el 8% de Islandia, lo que la convierte en la más grande de Europa. Abarca siete volcanes activos, así como valles y llanuras. Los volcanes liberan calor, lo que crea lagos debajo de la superficie. Éstos pueden liberarse violentamente, inundando los ríos glaciares que fluyen desde la capa de hielo.

3. Campos de hielo

Los campos de hielo se parecen mucho a las capas de hielo, excepto que están influenciados por el terreno subyacente del área. Mientras que las capas tienen forma de domo y crean su propia topografía, los campos tienden a ser planos.

los campos de hielo tienden a ser planos.
los campos de hielo tienden a ser planos.

Estos últimos, generalmente, no son lo suficientemente grandes como para cubrir cadenas montañosas enteras. En cambio, suelen cubrir los valles circundantes, mientras que los picos de las montañas se elevan sobre el hielo glacial.

El campo de hielo Harding en las montañas Kenai de Alaska alimenta a más de 30 glaciares más pequeños

Muchos tipos de glaciares son alimentados por capas de hielo, casquetes polares y campos de hielo. Por ejemplo, el campo de hielo Harding en las montañas Kenai de Alaska alimenta a más de 30 glaciares más pequeños. Con 700 millas cuadradas, es el más grande de los cuatro campos de hielo que se encuentran en los Estados Unidos.

4. Glaciares de salida

Cuando un glaciar sale de una capa de hielo, un casquete de hielo o un campo de hielo, se le llama glaciar de salida. Éstos fluyen cuesta abajo, donde una brecha entre montañas forma un punto bajo. Como tales, generalmente están encerrados en los lados por un lecho rocoso expuesto.

Estos glaciares, generalmente, están encerrados en los lados por un lecho rocoso expuesto.
Estos glaciares, generalmente, están encerrados en los lados por un lecho rocoso expuesto.

Dado que son la salida de enormes extensiones de hielo, pueden ser masivos en sí mismos. El glaciar Lambert en la Antártida es el glaciar más grande y de movimiento más rápido del mundo. Drena alrededor del 8% de la capa de hielo de la Antártida.

5. Glaciares del valle

Un glaciar que se encuentra en un área baja, debajo de los picos de las montañas, se llama glaciar de valle. Se puede formar de varias maneras diferentes. Si un glaciar de salida no se ve obstaculizado por el terreno, puede fluir cuesta abajo y convertirse en uno de valle. También pueden formarse independientes de la salida en regiones montañosas altas.

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Un glaciar que se encuentra en un área baja, debajo de los picos de las montañas, se llama glaciar de valle.

Con la ayuda de la gravedad, los glaciares de los valles pueden excavar el lecho rocoso y cambiar la topografía de un área en el transcurso de millones de años. El resultado de la acción de tallado tiene forma de U. El valle de Yosemite es un ejemplo clásico del valle de paredes empinadas y piso plano excavado por un antiguo glaciar.

6. Glaciares de marea

Los glaciares de marea se forman cuando los glaciares de los valles recorren una distancia tan larga que, finalmente, llegan al océano. En lugar de encontrarse suavemente con el agua, a menudo forman altos acantilados que se asientan sobre el nivel del agua. Estos glaciares desprenden hielo a medida que avanzan, creando icebergs.

Estos glaciares desprenden hielo a medida que avanzan, creando icebergs.
Estos glaciares desprenden hielo a medida que avanzan, creando icebergs.

El glaciar John Hopkins es un glaciar de marea en el Parque Nacional Glacier Bay de Alaska. Se extiende 12 millas desde su origen en las montañas, y tiene una milla de ancho y 250 pies de alto donde se encuentra con el mar.

Las focas comunes suelen utilizar los icebergs creados por el glaciar como hábitat de apareamiento y cría

Las focas comunes suelen utilizar los icebergs creados por el glaciar como hábitat de apareamiento y cría.

7. Glaciares colgantes

Un glaciar colgante comienza en lo alto de las montañas y, a menudo, desemboca en un glaciar de valle. Sin embargo, en lugar de fluir ininterrumpidamente, se detienen abruptamente, generalmente en un acantilado. Luego paren o alimentan los glaciares del valle, a través de avalanchas y cascadas de hielo. También pueden desencadenar desprendimientos de rocas y deslizamientos de tierra.

Un glaciar colgante comienza en lo alto de las montañas y, a menudo, desemboca en un glaciar de valle.
Un glaciar colgante comienza en lo alto de las montañas y, a menudo, desemboca en un glaciar de valle.

El movimiento brusco de éstos puede ser peligroso e incluso mortal. En 2002, un glaciar colgante en las laderas del monte Dzhimarai-Khokh en Rusia se adelantó, liberando hielo y rocas sobre el glaciar Kolka. El impacto repentino hizo que el último colapsara, provocando una avalancha que se desplazó ocho millas valle abajo. Enterró pueblos enteros y mató a 125 personas.

8. Glaciares del Piamonte

Estos glaciares se caracterizan por su apariencia ancha y bulbosa y las grandes áreas bajas que ocupan.
Estos glaciares se caracterizan por su apariencia ancha y bulbosa y las grandes áreas bajas que ocupan.

Los glaciares del Piamonte se forman al final de los glaciares de valle cuando desembocan en áreas amplias y planas. Se caracterizan por su apariencia ancha y bulbosa y las grandes áreas bajas que ocupan.

El Malaspina de Alaska es este tipo de glaciar más grande del mundo y cubre unas 1.500 millas cuadradas de llanura costera

El Malaspina de Alaska es este tipo de glaciar más grande del mundo y cubre unas 1.500 millas cuadradas de llanura costera. Su superficie está marcada por ondulaciones y pliegues donde se han incorporado morrenas o rocas y tierra al hielo. En esta región de Alaska, los glaciares a menudo avanzan en lugar de fluir a un ritmo constante, creando esta apariencia desigual.

9. Glaciares circo

Los glaciares circo se encuentran en lo alto de las regiones alpinas, rodeados por paredes de picos montañosos. Generalmente, están formados por nieve acumulada, en lugar de ser alimentados por campos de hielo más grandes. Ésta se acumula en pequeñas depresiones en la ladera de una montaña, y, finalmente, se compacta en hielo glacial. Durante millones de años, el glaciar cambiante puede erosionar estas depresiones, formando valles en forma de cuenco llamados circos.

Los glaciares circo se encuentran en lo alto de las regiones alpinas.
Los glaciares circo se encuentran en lo alto de las regiones alpinas.

El Circo de las Torres de Wyoming es uno de los ejemplos más claros de este tipo de glaciar. El que esculpió el valle ha retrocedido, dejando atrás un semicírculo de 15 picos irregulares de granito.

10. Glaciares de roca

En algunos casos, estos glaciares puede contener más roca que hielo.
En algunos casos, estos glaciares puede contener más roca que hielo.

Los glaciares de roca son aquellos que están cubiertos o llenos de escombros como roca y tierra. Todos contienen cierta cantidad de roca, que se acumula a medida que se mueve y corta los escombros del terreno circundante. Pero los glaciares de roca se caracterizan por la mayor cantidad de este material. En algunos casos, puede contener más roca que hielo. En otros ejemplos, los pueden estar completamente cubiertos por rocas. A menudo, son de color marrón o gris, y se parecen más a un deslizamiento de tierra que a un glaciar.

El glaciar Atlin es un ejemplo de un glaciar de roca que, a primera vista, parece un desprendimiento de rocas

El glaciar Atlin es un ejemplo de un glaciar de roca que, a primera vista, parece un desprendimiento de rocas. El glaciar se aferra a la ladera de la montaña Atlin en la Columbia Británica, Canadá. Debido al terreno empinado y la roca suelta, el glaciar acumula suficiente roca a medida que fluye para ocultar casi por completo el hielo.

Fuente: TreeHugger.

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Glaciares del Himalaya, en la región de Ladakh.

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