La orca, ni ballena ni asesina

Conocida erróneamente como ballena asesina, la orca ha sido protagonista en los últimos tiempos de ataques a barcos, que han sorprendido a propios y extraños. Y es que esta bella criatura, familia del delfín, no suele comportarse agresivamente con los humanos. Parece que todo es fruto de un juego de uno de los mamíferos más inteligentes que existen y que hoy se encuentra en riesgo de extinción.

Francisco Moral

A pesar de ser conocida como Ballena asesina, la orca ni es una ballena ni es asesina.
A pesar de ser conocida como Ballena asesina, la orca ni es una ballena ni es asesina.

 En marzo pasado, una embarcación de vela fue atacada por cuatro orcas en aguas del Estrecho de Gibraltar, en el litoral de Cádiz. Durante casi una hora, estos cetáceos de una longitud de unos 10 metros, embistieron al velero destrozándolo poco a poco hasta dejarlo sin timón.

Sin embargo, no es la primera vez que esto ocurre en las costas españolas. Los ataques de orcas a los barcos se hicieron frecuentes durante el verano de 2020 en Trafalgar y en la costa gallega y portuguesa.

Una orca al atardecer, rodeada de aves.
Una orca al atardecer, rodeada de aves. Foto: IStock.

La comunidad científica aún se muestra sorprendida por estos hechos, ya que las orcas no suelen mostrarse agresivas con los humanos

Desde marzo, las autoridades no han informado de ningún suceso de estas características, mientras que la comunidad científica aún se muestra sorprendida por estos hechos, ya que las orcas no suelen mostrarse agresivas con los humanos.

Un juego aterrador

Investigadores que estudian a estos cetáceos y que, precisamente, alguna vez han sido atacados por un grupo de ellos en aguas del Océano Atlántico, han coincidido, tras años observando su comportamiento, que estaban jugando. “No hay registros de que una orca viviendo en libertad haya matado a un humano. Pero cuando las orcas juegan, puede ser aterrador”, asegura a BBC Renaud de Stephanis, biólogo que lleva desde 1990 trabajando con estos animales. "Pueden pesar de cuatro a cinco toneladas y cuando juegan, lo hacen realmente duro", incide Renaud.

“No hay registros de que una orca viviendo en libertad haya matado a un humano. Pero cuando las orcas juegan, puede ser aterrador”

Por su parte, la científica marina Ruth Esteban declara al respecto: "Siempre parecen ir a por el timón, y creo que es porque es una parte móvil del barco". Y explica: "Si ven que tienen el poder de mover algo realmente grande, tal vez eso sea impresionante para ellos".

La orca es uno de los animales más inteligentes que existen.
La orca es uno de los animales más inteligentes que existen. Foto: IStock.

"Les encanta. Y no sé por qué", concluye. "Simplemente parece ser algo que realmente les gusta y eso es todo".

Las orcas no son ballenas

A pesar de ser conocidas por el nombre de ballenas asesinas, las orcas (Orcinus orca) no son ballenas. Pertenecen a la familia Delphinidae, es decir son primas hermanas de los simpáticos e inteligentes delfines. Esto les convierte en los delfines más grandes del mundo, pudiendo llegar a pesar más de 5 toneladas y medir hasta 10 metros de longitud, aunque las hembras son de menor tamaño.

Y ¿Por qué llamarla de esa forma cuando la orca no es una ballena? Muy fácil: su incorrecto apodo proviene de los balleneros españoles que observaban a estas criaturas atacar y matar a grandes cetáceos. Es más, como afirma Stephanis, no se ha registrado ningún caso de ataque a humanos en estado salvaje.

Su incorrecto apodo proviene de los balleneros españoles que observaban a estas criaturas atacar y matar a grandes cetáceos

Su peculiar color blanco y negro es, sin duda, uno de sus aspectos más llamativos. También uno de los más interesantes, ya que el diseño de sus formas es único en cada individuo, con un vientre blanco y dos manchas del mismo color justo detrás de los ojos. Asimismo, otro de sus elementos más representativos es su aleta dorsal, que puede llegar a medir hasta 1,8 metros de largo.

Animales inteligentes con su propio idioma

Las orcas son animales muy inteligentes. Viven en grupos de familias y son capaces de comunicarse para coordinar tácticas de cacería sobre sus presas. De tal manera que, mientras acosan a sus presas, van efectuando maniobras convergentes, acorralándolas y haciendo imposible la huida. No obstante, lo más sorprendente es que se comunican entre ellas por medio de silbidos y bocinazos, emitidos sobre todo en el seno del agua. Todo un idioma que el hombre no ha sido todavía capaz de comprender, y que se transmite de una generación a otra dentro de las manadas.

La orca vive en manadas y se comunican entre sus miembros con un idioma propio.
La orca vive en manadas y se comunican entre sus miembros con un idioma propio. Foto: IStock.

Se comunican entre ellas por medio de silbidos y bocinazos, emitidos sobre todo en el seno del agua

Además, son grandes nadadoras y pueden alcanzar velocidades de 50 km/h.

A pesar de que no son animales migratorios, algo que también las diferencia de las ballenas, pueden recorrer centenares de kilómetros siguiendo a las especies que constituyen su alimento, pero algunas de ellas se quedan en la zona donde abunda su alimento.

Plan para la conservación de la orca del Estrecho y Golfo de Cádiz

Es lo que ocurre en el Golfo de Cádiz, donde viven alrededor de 50 ejemplares agrupados en cinco manadas.  Sin embargo, en los últimos su supervivencia se ha visto amenazada, debido factores de diversa índole, que han provocado que la supervivencia de las crías haya sufrido un drástico descenso. En primer lugar, como consecuencia de su especialización trófica, se cree que la especie podría ser especialmente vulnerable a una reducción en la disponibilidad de sus presas, ya sea debido a la sobrepesca y/o a los efectos del cambio climático.

La población de orcas del Estrecho y Golfo de Cádiz está especializada en la captura del atún rojo.
La población de orcas del Estrecho y Golfo de Cádiz está especializada en la captura del atún rojo.

Por otro lado, la interacción de la especie con pesquerías y embarcaciones, así como, la degradación de su hábitat, debido a la construcción de infraestructuras en alta mar, el ruido submarino, el intenso tráfico marítimo, el progresivo aumento de la industria turística de observación de cetáceos en la zona, o la contaminación de las aguas, constituyen otras de las principales amenazas para las orcas del Estrecho y golfo de Cádiz.

Actualmente, la orca es la única especie reconocida dentro del género orcinus

De tal manera que El Ministerio de Agricultura, Alimentación y Medio Ambiente aprobó en 2017 un Plan para la conservación de la orca del Estrecho y Golfo de Cádiz, que tiene por objetivo garantizar un estado de conservación favorable de esta especie de cetáceos a través de la implantación de acciones para eliminar las amenazas que suponen un grave peligro para su conservación.

Razones sobran. Actualmente, la orca es la única especie reconocida dentro del género orcinus y la Unión Internacional de la Conservación de la Naturaleza (UICN) la tiene clasificada como “en riesgo de extinción”.

Unos 11.300 delfines fueron murieron entre 2018-19 sólo en el Golfo de Vizcaya. Foto: iStock

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